Demostración Fósil De Dientes Los Mamíferos Prosperaron Antes De Que Murieran Los Dinosaurios

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Las nuevas investigaciones sugieren que los dinosaurios no tuvieron que morir por los mamíferos para llegar a la cima. Los mamíferos similares a roedores se diversificaron 20 millones de años antes de que los dinosaurios se extinguieran, porque sus dientes les permitían masticar las angiospermas.

Esta historia fue actualizada a las 3:17 pm EDT del 14 de marzo.

Los dinosaurios debían extinguirse para que surgieran los mamíferos y los humanos. Al menos eso es lo que los investigadores han estado pensando durante décadas. Pero, un nuevo estudio indica que al menos un grupo de mamíferos antiguos ya se estaba expandiendo 20 millones de años antes de que los dinosaurios fueran eliminados de la Tierra.

El análisis de los antiguos dientes de mamíferos indica que fueron capaces de despegar, no porque la muerte de los dinosaurios les dio el paso, sino porque descubrieron una nueva fuente de alimento que otros no estaban consumiendo.

Algunos de los primeros mamíferos del mundo fueron los multituberculados, un grupo de pequeños animales parecidos a roedores que surgieron por primera vez en la Tierra hace unos 165 millones de años. Durante los siguientes 80 millones de años, permanecieron pequeños, pareciendo evolucionar lentamente mientras vivían en un número limitado de hábitats y comían insectos. Los investigadores alguna vez pensaron que los dinosaurios estaban frenando a los animales, lo que los superaba por sus fuentes de alimento.

Diente para el pensamiento

Los dientes de los mamíferos multituberculados evolucionaron desde una dentición más simple hace unos 150 millones de años (parte superior) hasta una forma sustancialmente más compleja cuando los dinosaurios murieron hace 66 millones de años (parte inferior). Dientes como cuchillas, más adelante en la boca, a la derecha en cada imagen, se hicieron cada vez menos prominentes en los que comen plantas.

Los dientes de los mamíferos multituberculados evolucionaron desde una dentición más simple hace unos 150 millones de años (parte superior) hasta una forma sustancialmente más compleja cuando los dinosaurios murieron hace 66 millones de años (parte inferior). Dientes como cuchillas, más adelante en la boca, a la derecha en cada imagen, se hicieron cada vez menos prominentes en los que comen plantas.

Crédito: Gregory P. Wilson / Universidad de Washington

El registro fósil muestra que después del evento de extinción masiva hace 65 millones de años, la diversidad y densidad de dinosaurios disminuyó y la diversidad y densidad general de los mamíferos aumentó. Los investigadores solían pensar que los mamíferos tuvieron éxito en ausencia de los dinosaurios. [Galería: Los mamíferos más extremos de la evolución]

Para probar esta teoría, los investigadores analizaron de cerca un grupo específico de mamíferos primitivos. Analizaron 48 series de dientes fosilizados de multituberculados. Los dientes fueron escaneados en un programa de computadora, que analizó su complejidad.

"Si observas la complejidad de los dientes, te dará información sobre la dieta", dijo en un comunicado el investigador del estudio Gregory Wilson, de la Universidad de Washington. "Los multituberculados parecen estar desarrollando más cúspides en sus dientes posteriores, y el diente en forma de cuchilla en la parte delantera es cada vez menos importante a medida que desarrollan estos bultos [o cúspides] para descomponer el material vegetal".

Esta creciente "complejidad dental" les permitió comer una gama más diversa de alimentos, incluidas las primeras plantas con flores llamadas angiospermas, que comenzaron a aparecer hace 140 millones de años.

Mas mamíferos

Imagen de un multituberculado sentado en la parte superior de una fila de dientes de la mejilla agrandada de un multituberculado utilizado en el estudio. Junto a él está el mapa de parches de la misma fila de dientes que se usa para medir su complejidad e inferir la dieta.

Imagen de un multituberculado sentado en la parte superior de una fila de dientes de la mejilla agrandada de un multituberculado utilizado en el estudio. Junto a él está el mapa de parches de la misma fila de dientes que se usa para medir su complejidad e inferir la dieta.

Crédito: Jude Swales (ilustración multituberculada) y Alistair Evans (reconstrucción de dientes).

Los dientes fósiles sugirieron que hace unos 85 millones de años, el tamaño corporal de estos mamíferos aumentó y aparecieron más y más especies nuevas, especialmente después de que cambiaron a comer plantas.

"Estos mamíferos pudieron irradiar en términos de número de especies, tamaño corporal y forma de sus dientes, lo que influyó en lo que comían", dijo Wilson.

Esto coincide con otros grupos de mamíferos, incluidas las especies recientemente descubiertas del Cretácico Tardío (hace entre 100 y 65 millones de años) que muestran adaptaciones altamente especializadas y una diversidad cada vez mayor.

Los multituberculados se extinguieron hace unos 35 millones de años, pero no antes de que se extendieran por todo el mundo. Se ha sugerido que los roedores modernos y otros animales los llevaron a la extinción porque estaban compitiendo por el mismo alimento.

El estudio fue publicado hoy (14 de marzo) en la revista Nature.

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Nota del editor: esta historia se actualizó a las 3:17 pm EDT del 14 de marzo para corregir el nombre de la institución del investigador.


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