Fósil Del Conejo Más Antiguo Relativo Encontrado

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El pariente más viejo del conejo era pipsqueak pero una gran tolva, dicen los científicos.

Justo a tiempo para la Pascua, la relación de conejo más antigua se adentra en la escena científica.

Según un nuevo estudio, los huesos diminutos de un ancestro de conejo de 53 millones de años representan el registro más antiguo conocido de los mamíferos hippity-hoppity y sus relaciones evolutivas más cercanas.

Los huesos del tobillo y el talón se descubrieron en una mina de carbón en Gujarat, en el centro-oeste de la India, y un equipo de paleontólogos descubrió recientemente que pertenecían a la Lagomorpha, una clasificación de mamíferos que incluye conejos de hoy en día, liebres y pikas (pikas son primos de conejo del tamaño de un hámster).

"Esto es 35 millones de años más antiguo que cualquier cosa que se haya llamado lagomorfo en la India, totalmente inesperada", dijo el investigador principal Kenneth Rose, profesor del Centro de Anatomía Funcional y Evolución de la Facultad de Medicina de la Johns Hopkins University en Baltimore. "Sin duda, es una nueva especie; sin duda, es un nuevo género; incluso podría ser una nueva familia".

El pipsqueak habría sido mucho más pequeño que el clásico conejito de Pascua, aproximadamente del tamaño de un hámster, que pesa menos de media libra (menos de 100 gramos). Los huesos se encontraron incrustados en el material depositado en la tierra, una vez cubiertos de pantanos y bahías cerca de la costa, lo que sugiere que el animal pudo haber vivido en algún tipo de entorno cercano a la costa.

El nuevo lagomorfo, detallado en línea recientemente en la revista. Actas de la Royal Society B, también sería el primer mamífero conocido identificado en la India a partir de la era Cenozoica, también conocida como la Era de los mamíferos, que ocurrió después del evento de extinción que eliminó a los dinosaurios no avianos, dijo Rose.

El análisis de Rose sobre los huesos del pie de la India incluía compararlos con ocho especies vivas de conejos y liebres, así como con dos especies de pika, que viven hoy en las Montañas Rocosas y otras regiones montañosas.

Los conejos y las liebres pertenecen a una de las dos familias lagomorfas, llamadas Leporidae, mientras que los pikas son miembros de la otra familia llamada Ochotonidae. Las evidencias anteriores sugerían que las dos familias lagomorfas se habían separado hace unos 35 millones de años.

El equipo de Rose encontró que los huesos, que son de cuatro a cinco veces más pequeños que los de los jackrabbits de hoy en día, se parecen a pikas en algunas de sus características primitivas. Pero a diferencia de las pikas, que no saltan, los huesos mostraron algunas características avanzadas que habrían hecho de este animal de conejo una gran tolva. De hecho, los huesos mostraron características similares, pero aún más avanzadas, a los fósiles de conejos chinos no informados previamente que datan de la época del Eoceno Medio, hace unos 48 millones de años.

"Estos huesos del pie se parecen más a los huesos del pie de conejo [conejo]", dijo Rose WordsSideKick.com. "Son de algún lagomorfo más especializado, que corre poco, que salta".

Rose agregó: "Lo más probable es que los lagomorfos se originaron en algún lugar de Asia Central y se dispersaron, y una pequeña forma de conejo llegó a la India bastante pronto, en la época de la colisión de la India con Asia".

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