Huellas Fósiles Revelan La Manada De Elefantes Más Antigua

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Los científicos dicen que las huellas de elefantes más antiguas que se conocen en el mundo, que datan de casi 7 millones de años y probablemente el trabajo de 13 elefantes individuales con cuatro colmillos, revelan cómo los ancestros de los elefantes modernos interactuaban socialmente.

Según dicen los investigadores, las huellas de elefantes más antiguas del mundo ahora tienen huellas de 7 millones de años en el Desierto de Arabia.

Estos pasos prehistóricos, probablemente el trabajo de unos 13 ancestros de elefantes de cuatro colmillos, son la evidencia directa más temprana de cómo los antepasados ​​de los elefantes modernos interactuaban socialmente, y la evidencia más antigua de una manada de elefantes.

"Básicamente, este es un comportamiento fosilizado", dijo el investigador Faysal Bibi, paleontólogo de vertebrados en el Museo de Historia Natural de Berlín. "Este es un sitio absolutamente único, una oportunidad realmente rara en el registro fósil que te permite ver el comportamiento de los animales de una manera que de otra manera no podrías hacer con huesos o dientes".

El sitio, conocido como Mleisa 1, se encuentra en los Emiratos Árabes Unidos. La región era el hogar de una gran diversidad de animales, incluidos elefantes, hipopótamos, antílopes, jirafas, cerdos, monos, roedores, carnívoros pequeños y grandes, avestruces, tortugas, cocodrilos y peces. Estos fueron sostenidos por un gran río que fluye lentamente a través del área, a lo largo del cual floreció la vegetación, incluyendo grandes árboles. Los animales se parecían a los de África durante el mismo tiempo, aunque también hay similitudes con las especies asiáticas y europeas de ese período.

Rutas fósiles en la región han sido conocidas por los lugareños, y fueron tomadas como huellas de dinosaurios o gigantes de los mitos antiguos. No fue hasta enero de 2011, cuando los investigadores mapearon el área desde el aire por primera vez, "que nos dimos cuenta de lo que teníamos y cómo podríamos estudiarlo", dijo Bibi. [Las criaturas de la criptozoología]

"Una vez que lo vimos por vía aérea, se convirtió en una historia muy diferente y más clara", dijo el investigador Brian Kraatz de la Universidad de Ciencias de la Salud de Western en Pomona, California. "Ver todo el sitio de una sola vez significó que finalmente pudimos entender lo que estaba sucediendo".

Las huellas cubren un área de 12.3 acres (5 hectáreas). Esto es aproximadamente igual a nueve campos de fútbol americano, siete campos de fútbol o la base de la Gran Pirámide de Giza.

"Las vías son visualmente impresionantes", dijo el investigador Andrew Hill de la Universidad de Poitiers en Francia. "Es bastante obvio para cualquier persona, sin ningún conocimiento técnico, que estas son las huellas de animales muy grandes, y que aprender que tienen más de 6 millones de años presenta al visitante la sensación de caminar en el tiempo".

Los investigadores observaron que si bien estos titanes prehistóricos eran proboscidos como los elefantes modernos, probablemente parecían bastante diferentes. De los tres tipos de especies proboscidas fósiles en el área en ese momento, la que más probablemente hizo las vías fue Stegotetrabelodon syrticus, el miembro más antiguo conocido de la familia de los elefantes ", que llevaba colmillos en sus mandíbulas superior e inferior", dijo Bibi a WordsSideKick.com.

Las vías se extienden hasta unos 850 pies (260 metros) de largo, lo que las convierte en "las más extensas jamás registradas para los mamíferos, y verlas debe ser transportada 7 millones de años atrás en el tiempo cuando manadas de elefantes primitivos de cuatro colmillos y otros Los gigantes vagabundearon en una península árabe más húmeda y con más vegetación ", dijo el paleontólogo William Sanders de la Universidad de Michigan, quien no participó en el estudio. [Fotos de Elephant Trackways]

En realidad, trazar estos pasos resultó ser un desafío, ya que las pistas individuales tienen un ancho de solo 15 pulgadas (40 centímetros), demasiado pequeñas para aparecer en imágenes de satélite. Para ello, los investigadores montaron una cámara digital de bolsillo en una cometa, uniendo las cientos de fotos que tomó en una única imagen de mosaico grande que ofrecía una visión general del sitio.

El análisis de los pasos sugiere que pertenecían a una manada de al menos 13 elefantes de diferentes tamaños y edades que caminaron a través del lodo, dejando tras de sí huellas que se endurecieron, fueron enterradas y luego expuestas nuevamente por la erosión.

Los investigadores también descubrieron huellas de un macho solitario que viajaba en una dirección diferente de la manada. Estos sugieren a los gigantes extintos divididos en grupos solitarios y sociales, tal como lo hacen los elefantes en la actualidad. Además, estos antiguos paquidermos podrían haberse estructurado a lo largo de líneas sexuales, como lo hacen sus parientes modernos, y los machos dejan la manada para vivir solos.

"Al igual que las huellas humanas en las cuevas del Paleolítico, los caminos de los animales se cristalizan en el tiempo [la] identidad y el comportamiento de los organismos que los crearon, y brindan ideas raras sobre estos organismos, que los huesos fósiles por sí solos no pueden proporcionar", dijo Sanders.

Los científicos detallan sus hallazgos en línea mañana (22 de febrero) en la revista Biology Letters.

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