Para Los Peces Que Cambian De Sexo, El Tamaño Importa En La Batalla De Urchin

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El pez de cabeza de california que cambia de sexo está creciendo y engullendo más erizos de mar después de una década de protección.

Un nuevo estudio halla que un pez de California que cambia de sexo está creciendo y engullendo más erizos de mar después de una década de estar protegido de la pesca.

En la costa de las Islas del Canal en el sur de California, la población de peces cabezas se recuperó de la sobrepesca desde que se establecieron las áreas marinas protegidas alrededor de las islas en 2002. Los biólogos están encontrando más machos grandes y más hembras productoras de huevos (más grandes).

Y los peces más grandes tienen bocas más grandes, lo que es mejor para el desayuno en las poblaciones rampantes y destructoras de algas marinas de la región. Un pez cabeza de 8 pulgadas (20 centímetros) tiene una dieta que es solo un 2 por ciento de erizo, mientras que una cabeza de 18 pulgadas (45 cm) mastica tantos erizos que componen del 30 al 40 por ciento de su dieta, según el estudio, publicado el 10 de diciembre en la revista Proceedings of the Royal Society B.

"Sheephead es un actor muy importante en el bosque de algas", dijo en un comunicado Jenn Caselle, coautora del estudio y bióloga de la Universidad de California en Santa Bárbara. "Al mantener a los erizos bajo control, mantienen algas sanas, que, a su vez, proporcionan hábitat para muchas, muchas otras especies".

Las cabezas de las hembras son de color rosa con la parte inferior blanca.

Las cabezas de las hembras son de color rosa con la parte inferior blanca.

Crédito: Scott Hamilton

Las camas de algas desaparecieron de California a principios del siglo XX, ya que los depredadores de los erizos fueron cazados o capturados por miles. Los erizos mordisquean los anclajes que mantienen las algas en su lugar, y sin sus depredadores, su población explotó y los bosques de algas desaparecieron.

La cabeza de California vive en lechos de algas marinas y arrecifes rocosos que se extienden desde Monterey (en el centro de California) hasta Baja, México. Cada cabeza de niña nace femenina, y luego cambia de sexo a masculino después de crecer lo suficiente como para defender un territorio. (Pero la presencia de un macho dominante cercano inhibe este cambio).

Caselle y el autor principal del estudio, Scott Hamilton, profesor en los Laboratorios Marinos de Moss Landing en California, han estudiado los efectos de la presión de la pesca en la población de cabezas desde 2007. Usando unos 30 años de registros históricos, los investigadores encontraron previamente que los peces se estaban reduciendo, y Cambio de sexo a una edad más temprana y en tamaños más pequeños.

La población total también se redujo en número y tamaño. [Fotos: El pez de aspecto más extraño]

El nuevo estudio muestra que las poblaciones de cabezas se están recuperando donde las regulaciones han limitado la pesca comercial y recreativa. Y al analizar el contenido intestinal de los cabezas, los investigadores descubrieron que las cabezas más grandes comían más erizos de mar que las alevines más pequeños.

Los peces más grandes pueden comer erizos más grandes, y más de ellos.

Los peces más grandes pueden comer erizos más grandes, y más de ellos.

Crédito: Scott Hamilton

"Eso es probablemente porque una cabeza grande puede manejar físicamente a los erizos", dijo Caselle. "Lo llamamos tamaño gape, lo que significa que su boca es lo suficientemente grande como para moverse alrededor de ellos".

En áreas con abundantes suministros de alimentos, como las islas occidentales del Canal, los peces de cabeza pueden crecer hasta 3 pies (91 cm) de largo.

"Es una especie realmente icónica en nuestros bosques locales de algas marinas, y es fascinante porque es grande, es hermoso y cambia de sexo", dijo Caselle.

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