Para Las Pulgas Que Saltan Alto, El Secreto Está En Los Dedos De Los Pies

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Las cámaras de alta velocidad permitieron a los investigadores resolver un debate de más de 40 años sobre cómo saltan las pulgas.

Las pulgas realizan una hazaña asombrosa cuando saltan, y la mecánica detrás de las pequeñas acrobacias de las plagas chupadoras de sangre ha sido estudiada y debatida durante mucho tiempo. Pero una nueva investigación puede haber resuelto una pregunta importante: ¿Cómo se levantan las pulgas del suelo?

Resulta que los pequeños insectos empujan el suelo con sus espinillas y pies.

"Se sabe que las pulgas son increíbles saltadores durante 1.000 años", dijo Gregory Sutton, investigador de la Universidad de Cambridge en Inglaterra. "Si ves las pulgas en tu mano y las ves saltar y te das cuenta de lo pequeñas que son, no se necesita mucho para darte cuenta de que estos tipos se están catapultando enormes cantidades de longitudes del cuerpo", dijo Sutton, quien junto con un colega completaron este estudio más reciente de la mecánica del salto de una pulga, un esfuerzo atlético que catapulta a las pulgas de 50 a 100 veces su longitud corporal.

Un misterio resuelto, otro queda.

Las pulgas saltan más rápido y con más fuerza de lo que sería posible usando el músculo. Este misterio se resolvió en 1967, cuando el investigador Henry Bennet-Clark descubrió que las pulgas, utilizando una almohadilla elástica hecha de una proteína llamada resilina como un resorte tenso, liberan la almohadilla para catapultarse en el aire.

Pero este descubrimiento dio lugar a otro debate que quedó sin resolver: ¿Cómo transfirieron las pulgas la fuerza del mecanismo de resorte al suelo para despegar? Bennet-Clark creía que una pulga empujaba hacia abajo a través de su tibia y tarso (equivalente a una espinilla humana y un pie o un pie, respectivamente). Mientras tanto, su investigadora de pulgas, Miriam Rothschild, creía que las pulgas empujaban usando su trochantera (equivalente a las rodillas humanas).

Sutton y el colaborador del estudio Malcolm Burrows, también de la Universidad de Cambridge, resolvieron el debate utilizando cámaras de alta velocidad, un microscopio electrónico y modelos computarizados, más 10 pulgas de erizo (donadas por el Tiggywinkles Wildlife Hospital Trust).

La evidencia

Antes de que las pulgas despeguen de un salto, sus rodillas parecen descansar en el suelo, creando un importante punto de discusión en el debate.

Con la ayuda de las cámaras, los investigadores filmaron las pulgas saltando 51 veces. En 45 de esos saltos, los pies y las rodillas de las pulgas estaban en el suelo cuando la pulga se empujó. Sin embargo, en los seis restantes, las rodillas estaban despejadas del suelo en ese momento, lo que indica que no transfirieron la fuerza del salto al suelo. En todos los saltos, los pies tocaron el suelo.

Las imágenes tomadas a través del microscopio revelaron que las estructuras espinosas de agarre, que son útiles mientras se apoyan durante el levantamiento, cubren los pies y las espinillas de las pulgas. Las rodillas, por su parte, eran lisas. Y, finalmente, los investigadores utilizaron modelos de computadora para ejecutar simulaciones de ambas teorías de salto. Aquí, también, la evidencia apoyó la teoría de rechazo de la parte inferior de la pierna.

"Hemos descartado bastante la hipótesis de que la fuerza está pasando por la rodilla", dijo Sutton. Su trabajo aparece en la edición de hoy (10 de febrero) del Journal of Experimental Biology.

Esto no significa que no haya aspectos más misteriosos para el salto de pulgas maduro para la exploración. El equipo planea ver cómo las pulgas controlan sus saltos.

"Nunca observamos un momento en el que una pierna se extendiera sin la otra, así que queremos averiguar cómo las pulgas hacen eso", dijo Sutton, explicando, "no parece haber ninguna conexión mecánica entre ellas, pero se disparan. apagado exactamente al mismo tiempo ".

Puede seguir al escritor de WordsSideKick.com Wynne Parry en Twitter @Wynne_Parry.


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