Islas Flotantes De Roca Rastreadas En El Pacífico

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Un modelo oceánico podría predecir el movimiento de islas de roca flotante expulsadas de volcanes submarinos.

Un modelo de computadora podría ayudar a rastrear balsas de roca flotante en el océano, tal vez dando a los científicos una forma de advertir a los capitanes de los barcos que se mantengan alejados.

La roca en cuestión es la piedra pómez, que se forma a partir de lava rápidamente enfriada. La lava se enfría tan rápidamente que las burbujas de gas quedan atrapadas en el interior, creando una roca llena de agujeros esponjosos. La piedra pómez es tan ligera que puede flotar.

La roca flotante ocasionalmente puede causar problemas. Los volcanes de islas o submarinos pueden crear enormes cantidades de piedra pómez en una sola erupción, lo que da como resultado enormes balsas de roca que pueden flotar cientos de millas. Después de la enorme erupción de Krakatoa en 1884, balsas de piedra pómez obstruyeron puertos en Indonesia. Los barcos de hoy también están en riesgo, dijo el investigador del estudio Martin Jutzeler, un vulcanólogo de la Universidad de Southampton en el Reino Unido. Jutzeler le dijo a WordsSideKick.com que las tomas de agua en los barcos pueden dañarse con la piedra pómez, paralizando el motor. [En Fotos: Una 'Isla' Flotante de Rocas]

Una erupción submarina le dio a Jutzeler y sus colegas una rara oportunidad de rastrear balsas de una fuente conocida, y usar modelos oceánicos para ver si las computadoras podrían predecir dónde flotará la piedra pómez.

Los investigadores utilizaron imágenes satelitales de resolución moderada, así como informes de capitanes de barcos y pilotos de líneas aéreas, para rastrear una balsa de piedra pómez desde el monte submarino de Havre, un volcán submarino en el suroeste de Pacífico, cerca de Nueva Zelanda. El volcán entró en erupción en 2012, creando una balsa de piedra pómez que mide 155 millas cuadradas (400 kilómetros cuadrados) en un solo día. Fue la primera evidencia concreta de que los volcanes de aguas profundas, no solo los de poca profundidad, pueden crear balsas de piedra pómez, escribieron Jutzeler y sus colegas el miércoles (23 de abril) en la revista Nature Communications.

Los investigadores utilizaron un modelo oceánico llamado Nucleus for European Modeling of the Océano (NEMO) - que reúne información sobre corrientes y vientos desde 1988 hasta 2010 para ver si podían emparejar una balsa de piedra pómez simulada con la "isla flotante" de Havre. Descubrieron que, utilizando el modelo, podían crear pronósticos casi en tiempo real de hacia dónde se dirigiría la piedra pómez, que tendía a extenderse en largos zarcillos que se balanceaban en las corrientes.

Estos hallazgos podrían ser útiles para la navegación oceánica, dijo Jutzeler. Actualmente, nueve Centros de Asesoramiento de Cenizas Volcánicas en todo el mundo monitorean los cielos en busca de cenizas volcánicas en el aire para la seguridad del tráfico aéreo.

"Los Centros de Asesoramiento de Cenizas Volcánicas son muy competentes ahora para poder rastrear las partículas atmosféricas, pero no existe nada para estas balsas", dijo Jutzeler. "Realmente sentimos que se debe hacer algo".

La erupción de Havre estaba en el "medio de la nada", dijo, por lo que nadie se vio afectado. Pero otras erupciones podrían impactar más cerca de centros de población o rutas marítimas, y las erupciones terrestres de volcanes de islas también podrían enviar balsas de piedra pómez al mar.

La investigación también tiene una aplicación científica. Los geólogos utilizan lechos de ceniza de los volcanes para fechar capas de roca. Pero hay poca comprensión de cómo las balsas de piedra pómez y sus cenizas asociadas eventualmente se hunden en el fondo marino y se convierten en parte del registro de roca, dijo Jutzeler.

El próximo año, Jutzeler y sus colegas usarán sumergibles para explorar los productos de las erupciones volcánicas, dijo.

"Trataremos de entender lo que se creó, pero también lo que no llegó a la balsa y cayó al fondo marino", dijo Jutzeler.

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