Primer Animal? Las Medusas Pueden Tomar El Premio

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El animal más antiguo del mundo es la medusa, no la esponja.

Si los científicos dibujaran un árbol genealógico enorme para todos los animales de la Tierra, la rama más antigua pertenecería a las medusas, según un nuevo estudio.

El resultado es el último de un debate de una década sobre el que vino primero: la medusa o la esponja. La esponja ha sido durante mucho tiempo la favorita de la multitud porque su cuerpo es extremadamente simple en comparación con otros animales. Pero un nuevo análisis genético detallado reveló que el delicado depredador de la gelatina de peine (un ctenóforo) evolucionó primero, dijeron los investigadores en el nuevo estudio.

Los investigadores dijeron que los resultados ayudarán a los científicos a determinar cómo el sistema nervioso, el tracto digestivo y otros órganos básicos evolucionaron en los animales. [7 teorías sobre el origen de la vida]

El debate comenzó en 2008, cuando un estudio sobre árboles genealógicos apuntaba no a esponjas, que durante mucho tiempo se identificaron como el "animal más antiguo", sino a las gelatinas para peinarse como los miembros más antiguos del reino animal. En los años siguientes, los científicos publicaron artículos con resultados contradictorios. El último estudio, publicado en marzo en la revista Current Biology, mostró un impresionante conjunto de datos genéticos que respaldan la posición de las esponjas en la base del árbol genealógico, señalaron los investigadores.

Pero mientras estos enfoques de "datos importantes" funcionan en el 95 por ciento de todos los casos de árboles genealógicos, "ha dado lugar a diferencias aparentemente irreconciliables en el 5 por ciento restante", el investigador principal del estudio, Antonis Rokas, profesor de ciencias biológicas en la Universidad Vanderbilt en Nashville, Tennessee, dijo en un comunicado.

Para investigar, Rokas y sus colegas analizaron 18 relaciones controvertidas, siete de animales, cinco de plantas y seis de hongos, para saber por qué estas partes del árbol genealógico provocaron tantos resultados contradictorios. Según los científicos, los investigadores hicieron esto mediante una larga comparación de genes individuales de cada contendiente (como las jaleas y esponjas) con muchos de los familiares de los contendientes en el árbol familiar.

"En estos análisis, solo usamos genes que se comparten entre todos los organismos", dijo Rokas. "El truco consiste en examinar las secuencias de genes de diferentes organismos para determinar a quiénes [las secuencias] identifican como sus parientes más cercanos. Cuando observas un gen en particular en un organismo, llamémoslo A, preguntamos si está más cerca. relacionado con su contraparte en el organismo B, o con su contraparte en el organismo C, y por cuánto ".

Los investigadores estudiaron miles de genes para determinar cuántos genes de cada animal, en este caso, la esponja y la gelatina de peine, tenían más apoyo para ser el primer animal del árbol genealógico. El que tiene más genes en común con sus parientes cercanos tenía señales filogenéticas más altas. (La filogenia es el término científico para el árbol genealógico.)

Cuanto antes surgió un animal en la Tierra, más pronto se desviaría hacia nuevas especies, dijeron los investigadores. Como tal, ese organismo tendría más especies relacionadas y por lo tanto una señal filogenética más alta. Los resultados del nuevo estudio revelaron que la gelatina de peine tenía más genes que respaldan el estado de "primera a la divergencia" que las esponjas.

El equipo también examinó si los cocodrilos estaban más estrechamente relacionados con las aves o las tortugas. Entre estos animales, el 74 por ciento de los genes compartidos favorecía la idea de que los cocodrilos y las tortugas eran linajes hermanos, mientras que las aves eran primos cercanos. [Peligros en las profundidades: 10 criaturas marinas más espantosas]

El atraco

Solo uno o dos "genes fuertemente opinados", o aquellos que tienen una fuerte señal filogenética para una de las hipótesis específicas probadas sobre la otra (por ejemplo, tal gen podría favorecer fuertemente a "esponjas primero" sobre "jaleas primero"), Los investigadores en el nuevo estudio dijeron que probablemente condujeron a los resultados contenciosos en otros estudios. Los métodos estadísticos utilizados en estudios anteriores fueron altamente susceptibles a la influencia de estos genes, dijeron los investigadores.

La eliminación de incluso un gen en el que se puede opinar puede dar la vuelta a la conclusión de los resultados sobre qué candidato apareció primero, dijeron los investigadores. Encontraron que cuando esto sucede, el misterio nunca puede resolverse, ya sea porque los datos son inadecuados o porque la diversificación ocurrió demasiado rápido para que los investigadores determinaran qué candidato surgió primero.

Aun así, el nuevo análisis resuelve algunos de los problemas menos polémicos, dijeron los investigadores.

"Creemos que nuestro enfoque puede ayudar a resolver muchas de estas controversias de larga data y elevar el juego de la reconstrucción filogenética a un nuevo nivel", dijo Rokas.

El estudio fue publicado en línea hoy (10 de abril) en la revista Nature Ecology & Evolution.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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