Combatiendo Incendios: Lo Estás Haciendo Mal

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Las quemaduras prescritas, la limpieza de la vegetación cerca de las casas y los cortafuegos reemplazan el chaparral nativo de california con especies invasoras invasoras como el cheatgrass, según un estudio reciente.

Australia se está quemando. El calor extremo y la sequía durante la temporada de incendios forestales de verano del país han ayudado a los vientos feroces a provocar alrededor de 100 incendios forestales en el sureste de Australia.

¿Suena familiar?

2012 fue el año más caluroso registrado en Estados Unidos. Esas temperaturas elevadas (junto con la sequía persistente) empujaron a más de 9.2 millones de acres a quemarse en el oeste. Los daños superarán los $ 1 mil millones de dólares, y los incendios consumieron más de 2,100 hogares, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

Partes de los Estados Unidos y Australia comparten una combinación combustible de peligros de incendio, como una ecología adaptada a las condiciones propensas a los incendios y un clima propicio para los incendios forestales. Y cada año, más personas eligen vivir en uno de los países más bellos y peligrosos del mundo: el borde del bosque.

La destrucción solo aumentará, los científicos predicen, hasta que dejemos de combatir incendios en los bosques y la maleza. En su lugar, el foco debería cambiar a la protección de hogares y estructuras, así como a aplicar una nueva investigación que anule la sabiduría convencional de larga data sobre la defensa contra incendios, según los expertos.

"Estamos perdiendo hogares en incendios porque los hogares se están poniendo en condiciones peligrosas", dijo Jon Keeley, un ecologista de incendios del Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS). "Lo importante no es echarle la culpa al evento de incendio, sino pensar en planificar y reducir poner en riesgo a las personas".

Gracias al trabajo de Keeley y sus colegas, los investigadores ahora saben que las técnicas que funcionan para los bomberos en las montañas de Colorado no ayudarán a los californianos a combatir los incendios forestales en el chaparral. [Imágenes: Incendios forestales del suroeste vistos desde el espacio]

No quemes chaparral

En California, a medida que la población crece, los incendios crecen. La pérdida de vidas y bienes aumentó cada década en el siglo pasado, según un estudio realizado en 2001 en la revista Conservation Biology por Keeley y el ecologista de USGS C.J. Fotheringham.

Cien años de extinción de incendios es en parte culpable. Para proteger los hogares, los bomberos locales con frecuencia incendian las colinas cubiertas de chaparral de California. Pero las décadas pasaron seriamente "masticando" (eliminando mecánicamente el combustible de fuego) las manzanitas rojas del diablo con troncos tan gruesos como los muslos, y las repetidas quemaduras prescritas, reemplazaron el chaparral nativo con especies invasoras incendiarias como el cheatgrass, según el USGS.

Las décadas de esfuerzo fueron en vano, según una serie de estudios recientes del USGS y sus colegas en el Instituto de Biología de la Conservación y varias universidades de investigación.

La quema prescrita, destinada a eliminar la madera muerta y el combustible antes de la temporada de incendios, ayuda a controlar los incendios en los bosques de coníferas occidentales, como los gigantes altos del Parque Nacional Sequoia en el norte de California. Pero el chaparral no es bosque. Es una alfombra densa de arbustos leñosos: chamise, ceonothus y otras plantas que se aferran a escarpados cañones y crestas.

"Trabajo en el Parque Nacional Sequoia, y hemos tenido un programa de quema de recetas durante los últimos 40 años, y es extremadamente necesario", dijo Keeley a OurAmazingPlanet. "En la mayor parte del sur de California, es completamente irrelevante. Existe una evidencia abrumadora de que nunca hemos estado cerca de excluir el fuego en este paisaje", según las quemaduras prescritas, dijo.

, Un estudio de 2012 que Keeley fue coautor, descubrió que en el sur de California, 29 años de quemaduras prescritas no tuvieron ningún efecto en reducir el área quemada por incendios futuros. El estudio fue publicado en la revista Journal of Environmental Management.

"Es equivocado pensar que solo hay una historia de incendios", dijo Keeley. "Hay muchas historias de incendios. Hay lo que está pasando en los bosques, y lo que está pasando en los paisajes de chaparral, y son muy diferentes en cuanto a cómo resolverlos".

Y cuando los científicos extrajeron carbono de incendios forestales pasados, los que tuvieron lugar antes de que llegaran los europeos, hicieron un descubrimiento sorprendente. A diferencia de los bosques occidentales, el chaparral costero y el matorral de salvia pueden quemarse solo una vez cada 100 años, y las crestas interiores cada 30 años. Pruebas adicionales revelaron que los arbustos tardan en crecer, demorando cinco, 10 o incluso 20 años en florecer y establecer nuevas semillas. Las quemaduras frecuentes prescritas, combinadas con el creciente número de conflagraciones provocadas por el hombre, debilitan el ecosistema. Cuando el chaparral estalla en llamas cada pocos años, las especies nativas queman sus reservas de energía y el stock de semillas que intentan recuperarse, dijo Rick Halsey, director del Instituto Chaparral sin fines de lucro de California, que aboga por preservar el chaparral. Como resultado de las quemaduras, los no nativos toman el control.

"Estamos acelerando la destrucción ambiental del ecosistema más característico de California", dijo Halsey a OurAmazingPlanet.

Mentes cambiantes

Pero cambiar décadas de sabiduría calcificada será difícil. "Hubo esta mentalidad de que este hermoso ecosistema no es natural y debemos quemarlo porque no pertenece", dijo Halsey. "Finalmente, la ciencia se puso al día y dijo que el régimen de fuego natural en Chaparral es de 50 a 150 años, no de 10 a 15 años".

El USGS ha tenido éxito con el Servicio de Parques Nacionales, que se vio obligado a replantearse su enfoque de manejo de incendios en 2001, luego de perder el control de una quema prescrita y casi incendiar el Laboratorio Nacional de Los Álamos, uno de los laboratorios de pruebas nucleares de la nación.El área de recreación nacional de las montañas de Santa Mónica tuvo su última quema prescrita en 2005, dijo Marti Witter, un ecologista de incendios del parque. El parque reduce el riesgo de incendio al cortar los pastizales y deja solo el chaparral.

"La mentalidad que existe es tan generalizada, y te enfrentas a ella todo el tiempo", dijo Witter a OurAmazingPlanet. "Cada vez que estamos en una reunión pública, siempre hay alguien que se pone de pie y dice: 'si solo hicimos una quema prescrita, eso resolverá nuestro problema'".

Para ayudar a difundir las noticias de los hallazgos, el Centro de Investigación de Ecología Occidental de USGS en Sacramento, California, lanzará un programa de divulgación pública esta primavera, y ya se ha estado reuniendo con los gerentes de bomberos locales y estatales.

Combatiendo incendios con combustible.

La limpieza de chaparral para los cortafuegos, una brecha destinada a ralentizar las llamas, también hace poco para ayudar a los bomberos a combatir los infiernos caóticos impulsados ​​por los vientos de Santa Ana en California, dijo Fotheringham a OurAmazingPlanet.

"Realmente hay dos tipos de incendios: los que planeamos y los que causan el daño", dijo Fotheringham.

En el otoño, vientos feroces llamados Santa Anas bajan de las montañas de California. Los vientos pueden tener una intensidad de tormenta tropical (vientos de menos de 74 mph o 119 kph) en elevaciones más bajas y una resistencia de huracán (74 mph o más) por encima de los 1,000 pies (305 metros).

Es la temporada de incendios en el oeste cuando soplan los vientos.

Los cortafuegos pueden ayudar a los bomberos a combatir pequeñas quemaduras en el chaparral. Sin embargo, sin los bomberos en los descansos, las llamas saltan las brechas, encontraron un estudio dirigido por la ecologista Alexandra Syphard del Instituto de Biología de la Conservación en la edición de junio de 2011 de la revista Forest Ecology and Management.

Las especies no autóctonas que con entusiasmo ocupan un espacio abierto en los incendios y en el chaparral despejado actúan como un fuego para las brasas voladoras, dijo Fotheringham. Los vientos giratorios llevan ascuas hasta una milla frente al verdadero incendio forestal.

Los incendios prescritos en el centro y el sur de California no reducen las áreas quemadas en el futuro, como lo podrían hacer en otros ecosistemas.

Los incendios prescritos en el centro y el sur de California no reducen las áreas quemadas en el futuro, como lo podrían hacer en otros ecosistemas.

Crédito: Jon Keeley / USGS

Defendiendo tu espacio

En California, cuando las casas se queman, las brasas son culpables, no los árboles o el chaparral.

"La propagación primaria del fuego donde perdemos casas en condiciones de viento es de brasas", dijo Fotheringham.

En octubre de 2007, más de 2,000 casas se quemaron en el sur de California durante las tormentas de fuego impulsadas por Santa Ana. Ninguna de las casas se encendió por contacto directo con las llamas. En cambio, las brasas arrastradas por el viento, hasta una milla por delante de la parte delantera de la llama, aterrizaron en materiales inflamables cerca de las casas, según varios estudios realizados después de los incendios.

Los investigadores del Centro de Investigación Ecológica del Oeste analizaron los hogares en las montañas de Santa Mónica y parte del condado de San Diego que se quemaron entre 2001 y 2010, durante varios incendios forestales devastadores en la región. El estudio, que tuvo algunos hallazgos sorprendentes, se publicó el 28 de marzo de 2012 en la revista PLoS One.

"Lo que realmente me desconcertó fue que los árboles no se queman", dijo Fotheringham, quien no participó en el estudio pero analizó los datos de otro proyecto de investigación. "Con la vegetación verde, debes eliminar la humedad antes de que se encienda. Miré alrededor de mi jardín y vi todas las hojas acumulándose en todas partes. Gran parte de lo que tenemos para la vegetación urbana es de hoja caduca, por lo que en el otoño, los incendios impulsados ​​por el viento de Santa Ana coinciden con la caída de las hojas. Es una tormenta perfecta ".

Para salvar realmente las casas, Fotheringham quiere que los californianos pasen los fines de semana de otoño limpiando los rincones y recovecos alrededor de sus casas. Encuentra los arrancadores de incendios, dijo: pelusas secas, agujas de pino y hojas escondidas en las tejas del techo, grietas de cimientos, arbustos decorativos y debajo de las cubiertas. "Me siento tan fanático que a veces salgo y compro mi jardín, tratando de recuperar las hojas", dijo Fotheringham.

La ley de California requiere que todos los propietarios despejen un espacio "defendible". Las pautas requieren recortar ramas, mantener las plantas altas y los arbustos alejados de los edificios, y espaciar los árboles y arbustos restantes para evitar que el fuego se propague. Algunos residentes raspan un paisaje lunar alrededor de sus casas, eliminando todas las plantas y despejando la tierra a la tierra.

Pero una y otra vez, en los infiernos creados por los vientos de Santa Ana, miles de hogares con barreras defendibles se incendian. En el incendio de Sawtooth, en julio de 2006, al norte de Palm Springs, las casas con más de 100 pies (30 m) de espacio libre de tierra estallaron en llamas. De hecho, las casas en llamas incendiaron sus propios arbustos y árboles. [Furiosos incendios forestales occidentales en fotos]

Esto se debe a que limpiar la tierra alienta el crecimiento de malezas, "combustibles llamativos" que se encienden fácilmente a partir de las brasas. Dijo Halsey, en lugar de una limpieza agresiva, una barrera de fuego verde de arbustos y árboles irrigados, elegidos sabiamente puede ayudar a absorber el calor y desviar las brasas. Para obtener los consejos más actualizados, visite //firecenter.berkeley.edu/toolkit.

"Lleve un poco del entorno natural a su jardín", recomendó Halsey, quien se entrenó como bombero para comprender mejor los desafíos que California debe superar para resolver su desastre. "La solución rápida ha sido invertir más dinero en las agencias de bomberos, en lugar de hacer lo difícil, que es la planificación", dijo. "Podemos hacer más en torno a las comunidades".

Fotheringham estuvo de acuerdo. "Es la planificación que es un problema".

Viviendo al límite

La investigación urbanística hace una gran diferencia en el riesgo de incendio. De acuerdo con el estudio PLoS One, es más probable que las casas se quemen si se ubican solas o en grupos pequeños, en el sur de California.Construir en un corredor de viento, donde las Santa Anas son más feroces, también es más probable que conduzca a la destrucción.

"Sabemos que los incendios peligrosos son impulsados ​​por los vientos de Santa Ana que siguen a los sistemas de cañones", explicó Keeley. Por ejemplo, Topanga Canyon, cerca de Los Ángeles, se quema cada dos décadas porque encamina a Santa Anas a través de sus fuertes pendientes, dijo.

La ubicación de la vivienda puede determinar la probabilidad de pérdida de estructura debido a incendios forestales.

La ubicación de la vivienda puede determinar la probabilidad de pérdida de estructura debido a incendios forestales.

Crédito: Jon Keeley / USGS

Si bien el USGS miró específicamente a California, muchos de los resultados se aplican a otros estados occidentales, donde la planificación del uso de la tierra es fundamental para limitar los efectos de los incendios forestales en el futuro.

En Colorado, el incendio de Waldo Canyon en 2012 fue el incendio más destructivo del estado en la historia, causó daños por $ 15 millones, destruyó 346 hogares y mató a dos personas.

Pero Waldo Canyon fue un incendio promedio para Colorado, dijo Keeley. "Las Montañas Rocosas tienen incendios 10 veces más grandes. Lo que era inusual es que Colorado generalmente no pierde casas. Pero debido a la expansión urbana y el desarrollo que se está mudando hacia el bosque, ahora cuando tenemos un incendio perfectamente normal, las casas se queman". él dijo.

Keeley y otros investigadores dicen que se necesita un cambio importante en el pensamiento de parte de los planificadores y desarrolladores.

Los cambios en la planificación de la tierra (donde las personas ubican las casas), la construcción de más casas a prueba de incendios y el paisajismo con vegetación resistente al fuego contribuirán en gran medida a reducir los daños futuros causados ​​por incendios, dijo. "Vemos el potencial de mejoras que pueden tener tanto impacto como lo que hace el Servicio Forestal en las tierras silvestres", dijo Keeley.

"Lo que quiero ver es que la gente se detenga dependiendo del Servicio Forestal para apagar todos los incendios", dijo Keeley. "Quiero ver que los propietarios de viviendas y las comunidades asuman una mayor responsabilidad para resolver el problema. Es un error pensar que el Servicio Forestal es la única persona que puede resolver el problema".

Llegar a Becky Oskin en [email protected]. Síguela en Twitter @beckyoskin. Siga OurAmazingPlanet en Twitter @OAPlanet. También estamos en Facebook y Google+.


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