El Miedo A Las Matemáticas: Una Nueva Visión De Cómo Contamos

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Los científicos han encontrado la parte del cerebro responsable del conteo y las matemáticas. El hallazgo podría ayudar a arrojar luz sobre un raro trastorno de aprendizaje.

A mucha gente le disgustan las matemáticas, pero el neurocientífico Brian Butterworth recuerda a un joven que fue a un extremo inusual para evitarlo.

"Estaba en la cárcel por robar en serie, y la razón por la que robó en una tienda, por lo que pude ver, fue porque estaba avergonzado de ir al [cajero]", explica Butterworth. "Tenía miedo de no saber cuánto dinero dar o si estaba obteniendo el cambio correcto".

Butterworth es de la University of College London y es un experto en discalculia, un trastorno psicológico que hace que sea casi imposible lidiar con los números, y mucho menos con las matemáticas complicadas. Butterworth también es parte de un equipo de investigación que ha descubierto una parte del cerebro crucial para contar y realizar operaciones aritméticas. Él piensa que el nuevo hallazgo conducirá a una mejor comprensión de la discalculia.

No hay cabeza para los números.

La discalculia es un trastorno de aprendizaje que afecta a aproximadamente el 6 por ciento de la población. Los afligidos con él tienen dificultades para visualizar secuencias numéricas e incluso el paso del tiempo. Distinguir entre el mayor de dos números puede ser difícil. Butterworth dice que puede haber hasta tres tipos diferentes, pero que una persona lo tiene o no lo tiene.

Mediante el uso de escáneres cerebrales, los investigadores analizaron una parte del cerebro llamada suclus intraparietal, o IPS, que se sabe que es importante para el procesamiento de números. Demostraron que el IPS es importante para determinar cuántos Las cosas se perciben, en contraposición a Cuánto cuesta de algo hay

Estos dos modos de pensamiento son tan similares que hasta ahora, los científicos han tenido dificultades para distinguirlos.

"En el pasado, se pensaba que no había diferencias entre estos dos tipos de procesamiento en el cerebro", dijo la líder del estudio, Fulvia Castelli, del Instituto de Tecnología de California. "Sabíamos teóricamente que había una diferencia, pero nadie había podido aislar una de la otra [en el cerebro]".

Esto se debe a que, en circunstancias normales, nuestros cerebros activan ambos modos simultáneamente. A modo de ejemplo, Castelli dice que piense qué pasa cuando intenta averiguar qué línea de salida es más corta en el supermercado local.

"Se podría contar el número de compradores en cada línea", dijo Castelli. "Pero si eres un comprador apresurado, probablemente eches un vistazo rápido a cada línea y elijas el que parezca más corto".

Ambos métodos pueden producir la misma respuesta, pero uno implica contar específicamente el número de personas en línea, mientras que el otro utiliza un enfoque de estimación.

Cuadrados de colores

Para separar estos dos procesos en el cerebro, los investigadores realizaron un experimento en el que mostraron a los sujetos un patrón de cuadrados azules y verdes en una pantalla. Más tarde, los sujetos volvieron a ver el mismo patrón, pero esta vez, se eliminaron las líneas que separaban los cuadrados y se mezclaron los colores.

En ambos casos, a los sujetos se les pidió que juzgaran si veían más azul o verde, mientras que la actividad en el IPS se monitoreaba utilizando escáneres cerebrales.

En el primer caso, se activaron partes del IPS, pero al igual que en el ejemplo de la línea de salida, los sujetos podrían haber estado contando o podrían haber estado utilizando un enfoque de vista y estimación; No había manera de notar la diferencia.

Sin embargo, durante la segunda fase del experimento, cuando se mezclaron los colores, el IPS no se iluminó en absoluto. A partir de esta ausencia de actividad, los investigadores concluyeron que el IPS está involucrado. solamente en contar y no en estimación

"Esto se debe a que el cerebro ya no podía tratar de contar los objetos", explicó Butterworth. "En su lugar, tenía que evaluar la cantidad de color en el bloque y adivinar si había más de un color u otro".

Importante para la aritmética.

Entonces, ¿qué tiene todo esto que ver con la discalculia? Los investigadores piensan que la red del cerebro involucrada en el conteo de cuántas cosas hay también subyace a nuestra capacidad para realizar aritmética.

"Por supuesto, los discalculicos pueden aprender a contar, pero donde la mayoría de las personas pueden decir inmediatamente que nueve es más grande que siete, cualquier persona con discalculia puede tener que contar los objetos para estar seguro", explicó Castelli.

El hallazgo del equipo se detalla en la edición del 13 de marzo de la revista para el procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS). Butterworth espera que conduzca a una mejor comprensión del trastorno y mejores tratamientos.

"Ahora que sabemos dónde buscar las diferencias en la activación cerebral entre los que sufren discalculia y los que no tienen el trastorno de aprendizaje, podremos llegar a un mejor diagnóstico e información", dijo.

Para aquellos de nosotros que luchamos con las matemáticas pero que no somos discalculic, Butterworth dice que un curso de actualización de matemáticas es probablemente la mejor manera de mejorar.

"Las personas con dificultades matemáticas no discálcicas son muchas y variadas", dijo. "Las matemáticas correctivas pueden ayudar a la mayoría de ellas, pero esto solo apuntaría a los sistemas cerebrales relevantes de manera indirecta".

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