Hechos Sobre Los Mamuts Lanudos

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El mamut lanudo, un primo de los elefantes de hoy, murió hace unos 10.000 años. Puede ser posible traerlos de vuelta por clonación, pero ¿deberíamos nosotros?

Los mamuts lanudos estaban estrechamente relacionados con los elefantes asiáticos de hoy. Se parecían mucho a sus primos modernos, excepto por una gran diferencia. Estaban cubiertos por una gruesa capa de cabello castaño para mantenerlos calientes en su hogar en las frías llanuras árticas. Incluso tenían orejas forradas de piel.

Sus colmillos grandes y curvados pueden haber sido usados ​​para pelear. También pueden haber sido utilizados como una herramienta de excavación para forrajear comidas de arbustos, pastos, raíces y otras plantas pequeñas debajo de la nieve.

Las tomografías computarizadas han revelado que un mamut bebé exquisitamente bien conservado de Siberia (llamado Lyuba y que se muestra aquí) murió después de haberse atragantado con lodo hace más de 40,000 años.

Las tomografías computarizadas han revelado que un mamut bebé exquisitamente bien conservado de Siberia (llamado Lyuba y que se muestra aquí) murió después de haberse atragantado con lodo hace más de 40,000 años.

Crédito: Museo de Paleontología de la Universidad de Michigan.

Aunque los mamuts lanudos se extinguieron hace unos 10.000 años, los humanos saben bastante sobre ellos por el lugar donde vivían. El permafrost del Ártico conservó casi intactos muchos cuerpos de mamuts lanudos. Cuando la tierra alrededor de las orillas de los ríos y arroyos se erosiona, a menudo revela el cadáver de un mamut muerto que se parece mucho a cuando murió.

Por ejemplo, en 2007, en Siberia, se encontraron un par de mamuts bebés momificados. Los cuerpos estaban tan bien conservados que las tomografías computarizadas descubrieron que los mamuts murieron por asfixia en barro hace 40,000 años. El barro era como un "bateador muy grueso que se atascaron en la tráquea y no pudieron ser expulsados ​​por la tos", dijo el coautor del estudio Daniel Fisher, director del Museo de Paleontología de la Universidad de Michigan. "Básicamente les impidió tomar otro aliento". [Últimos momentos terroríficos de mamuts bebés revelados]

El botánico Mikhail Ivanovich Adams recuperó los primeros fósiles de mamut lanudo siberiano en 1806. Desde entonces, se han encontrado más de una docena de especímenes de tejidos blandos.

tamaño

Los mamuts lanudos medían alrededor de 13 pies (4 metros) de altura y pesaban alrededor de 6 toneladas (5,44 toneladas métricas), según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Algunos de los pelos en mamuts lanudos podrían alcanzar hasta 3 pies (1 m) de largo, según National Geographic.

El cadáver momificado del mamut lanudo de 39.000 años, apodado Yuka.

El cadáver momificado del mamut lanudo de 39.000 años, apodado Yuka.

Crédito: Cortesía de Anastasia Kharlamova

Habitat

Aunque los mamuts lanudos son conocidos por vivir en los frígidos planos del Ártico, los mamuts llegaron allí desde un hogar mucho más cálido. Una investigación realizada por un equipo de la Universidad de Manitoba en Winnipeg, Canadá, encontró que los ancestros del mamut y el elefante asiático se originaron en África hace 6.7 millones a 7 millones de años. Parecían haberse quedado allí durante unos 4 millones de años antes de trasladarse al sur de Europa.

Los científicos están desarrollando un proceso teórico para resucitar a los animales extintos mediante ingeniería genética de elefantes. [Ver infografía completa]

Los científicos están desarrollando un proceso teórico para resucitar a los animales extintos mediante ingeniería genética de elefantes. [Ver infografía completa]

Crédito: por Karl Tate, artista de infografías.

Luego, aproximadamente un millón de años después, se extendieron aún más al área que ahora se llama Siberia y las llanuras del norte de Canadá. Durante este tiempo, "ocurrió un evento catastrófico en la Tierra: la Edad del Hielo", dijo Kevin Campbell, del equipo de investigación de la Universidad de Manitoba. [Relacionado: Cómo los mamuts lanudos sobrevivieron el frío ártico]

La supervivencia del mamut lanudo en climas mucho más fríos es acreditada por el equipo de investigación a pequeñas mutaciones genéticas que pueden haber cambiado la forma en que el oxígeno fue liberado por su sangre que pudo haberlos mantenido más calientes.

¿Se puede devolver el mamut lanudo?

Debido a que muchos cadáveres de mamut están tan bien conservados, los científicos han podido extraer el ADN de los animales. Un espécimen particularmente bueno fue un mamut hembra de 50 años, apodado Buttercup, que vivió hace unos 40,000 años.

En teoría, este ADN podría usarse para clonar mamuts lanudos, devolviéndolos de la extinción. De hecho, hay un proyecto llamado The Woolly Mammoth Revival que está trabajando para hacer realidad esta idea.

Este concepto es altamente disputado en el mundo científico. Algunas objeciones son que el hábitat del mamut no es lo que era cuando la criatura vagaba por la Tierra, entonces, ¿dónde viviría? Otros discuten que un hábitat podría ser creado para las criaturas si fueran devueltos.

Otra preocupación es cómo los microbios han cambiado en los 10.000 años desde que los mamuts lanudos han vagado por la Tierra. Los animales dependen de los microbios para ayudar a digerir los alimentos. Si los microbios del mamut se extinguieron, el animal podría sufrir si lo regresaban. "En muchos casos, los fenotipos generales [apariencia física] de los organismos y su capacidad para digerir los alimentos están directamente relacionados con los microorganismos que contienen", dijo Susan Perkins, curadora del Museo Americano de Historia Natural. [Relacionado: Woolly Mammoth Comeback? 5 Desafíos éticos]

Hasta ahora, el genetista de Harvard, George Church y sus colegas, han utilizado una técnica de edición de genes para insertar genes gigantescos en el ADN de las células de la piel de elefante. Esto está lejos de clonar mamuts, pero es un primer paso para manipular el ADN que se encuentra en los cadáveres de mamut.

Recursos adicionales

  • Ted Talk: Trae de vuelta el mamut lanudo
  • BBC: Últimos mamuts lanudos 'murieron de sed'
  • Idaho Public Television: Hechos gigantescos
  • Actas de la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos de América: Cronometraje y causas de la extinción del mamut en el medio Holoceno en la isla St. Paul, Alaska

Suplemento De Vídeo: .




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