Hechos Sobre El Radón

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Propiedades, fuentes y usos del elemento radón.

El radón (Rn) es un gas radioactivo, incoloro, inodoro e insípido que se produce naturalmente como el producto de desintegración de los elementos radio, uranio y torio. Es un gas noble (o inerte), lo que significa que es químicamente inactivo y se combina con otras sustancias solo en condiciones extremas. Es denso, el gas más pesado conocido, y se considera un peligro para la salud debido a su radioactividad.

El radón es raro en la naturaleza porque sus isótopos son de corta duración y porque su principal fuente de radio también es bastante rara, según la Enciclopedia Británica. El radón no tiene un propósito biológico conocido, pero se cree que ha desempeñado un papel importante en la evolución, ya que la radiación es necesaria para que se realicen modificaciones genéticas, según la Royal Society of Chemistry.

Solo los hechos

  • Número atómico (número de protones en el núcleo): 86
  • Símbolo atómico (en la tabla periódica de los elementos): Rn
  • Peso atómico (masa media del átomo): 222
  • Densidad: 9,073 gramos por litro
  • Fase a temperatura ambiente: Gas.
  • Punto de fusión: menos 95 grados Fahrenheit (menos 71 grados Celsius)
  • Punto de ebullición: menos 79 F (menos 61.7 C)
  • Número de isótopos (átomos del mismo elemento con un número diferente de neutrones): 3 naturales (radón-219, radón-220 y radón-222); 33 cuyas vidas medias se conocen con números masivos 196 a 228; ninguno es estable
  • Isótopo más común: Rn-222 (vida media de 3.823 días)

Descubrimiento

El crédito por el descubrimiento del radón se otorga al químico alemán Friedrich Ernst Dorn en 1900, según Chemicool. Descubrió el nuevo gas, al que llamó "emanación" de radio, mientras estudiaba la cadena de desintegración del radio. La científica Marie Curie, ganadora del Premio Nobel, había descubierto sólo dos años antes.

El químico escocés Sir William Ramsey, ganador del Premio Nobel de química en 1904, exploró aún más las propiedades del radón. Con la ayuda del químico inglés Robert Whytlaw Gray, Ramsey aisló el radón y calculó su densidad para que pudiera incluirse correctamente en la tabla periódica. Descubrieron que era el gas más pesado jamás conocido. Cambiaron el nombre de gas a "niton" después de la palabra latina para brillar (nitens). Pero este nombre tampoco se mantuvo, y en 1923, se hizo conocido en todo el mundo como "radón", según Chemicool.

Peligro

El radón está presente en el aire en casi todas partes, y todos respiran radón todos los días, según el Instituto Nacional del Cáncer. En niveles bajos, es inofensivo. Sin embargo, las personas que inhalan altos niveles de radón tienen un mayor riesgo de desarrollar cáncer de pulmón.

Según la Agencia de Protección Ambiental (EPA), el radón es la causa número 1 de cáncer de pulmón entre los no fumadores y se asocia con aproximadamente 21,000 muertes por cáncer de pulmón al año; De estas muertes, 2,900 ocurren entre personas que nunca han fumado.

Alrededor de una de cada 15 casas en los Estados Unidos tiene niveles elevados de radón. El gas inodoro puede ingresar a los hogares a través de grietas en paredes, pisos y cimientos. También se puede liberar de los materiales de construcción o del agua que se origina en los pozos contaminados con radón, según los Institutos Nacionales de la Salud (NIH). Los niveles de radón pueden ser mayores en casas y edificios que están bien aislados, bien sellados o construidos sobre suelo rico en elementos radioactivos de uranio, radio y torio.

Una medida de la radiactividad es picocuries por litro de aire (pCi / L). En los Estados Unidos, el nivel promedio de radón en interiores es de aproximadamente 1.3 pCi / L, según la EPA. El nivel promedio en el exterior es de aproximadamente 0,4 pCi / L. El Cirujano General de los EE. UU. Y la EPA recomiendan reparar los hogares con niveles de radón en o por encima de 4 pCi / L. La EPA también recomienda que las personas piensen en arreglar sus hogares para niveles de radón entre 2 pCi / L y 4 pCi / L.

El 'incidente Watras'

En 1984, una extraña coincidencia conocida como el "Incidente de Watras" llevó al descubrimiento de la lectura más alta de radón en Pennsylvania y finalmente instó a la EPA a involucrarse en el monitoreo de los niveles de radón en los hogares residenciales.

Stanley J. Watras, un ingeniero de construcción de la central nuclear de Limerick en Pottstown, Pensilvania, activó la alarma en un monitor de radiación instalado para garantizar que los trabajadores no abandonaran el edificio con niveles peligrosos de radiación en sus cuerpos.

Esto fue toda una sorpresa, ya que la planta todavía estaba en construcción y aún no se había llenado con combustible nuclear, por lo que la exposición hubiera sido imposible. Finalmente, un equipo de especialistas descubrió que Watras no estaba captando la radiación en la planta, sino desde su propia casa: los niveles de radiación en su casa eran 700 veces más altos que el nivel máximo considerado seguro.

Los especialistas descubrieron que el culpable era el gas radón, que se había filtrado en su casa desde el subsuelo, según The Morning Call. Vivir allí era el equivalente a fumar un par de cientos de paquetes de cigarrillos al día.

La familia se mudó de inmediato y la casa se convirtió en un laboratorio científico para la medición a largo plazo del radón y las pruebas de los enfoques de mitigación del radón. Después de varios meses, el radón se redujo a un nivel aceptable y la familia regresó. Hoy en día, el Cirujano General de los EE. UU. Y la EPA recomiendan que todas las casas se realicen pruebas de radón.

¿Quien sabe?

  • El radón fue el quinto elemento radioactivo que se descubrió, después del uranio, el torio, el radio y el polonio.
  • El gas radón es incoloro, pero exuda una brillante fosforescencia amarilla (luz emitida por una sustancia sin calor perceptible) a temperaturas inferiores a su punto de congelación.
  • Hace décadas, las sales de radio se mezclaron en pinturas para hacerlas brillar en la oscuridad. Sin embargo, una vez que la EPA consideró que el radón era un riesgo para la salud, se extrajo el radón de los productos de consumo.
  • Hace cientos de años, una enfermedad de desgaste de los mineros se conocía como mala metallorum. En 1879, la afección se identificó como cáncer de pulmón causado por la exposición a sustancias radiactivas, como el uranio y el radón.

Investigación sorprendente: ¿Es beneficioso el radón en dosis bajas?

Durante miles de años, las personas se han bañado en aguas termales naturales para las propiedades terapéuticas del agua. Se ha encontrado que muchos de estos spas contienen radón. Y sin embargo, en lugar de desarrollar enfermedad por radiación o cáncer, muchos afirman que bañarse en el agua subterránea rica en radón reduce la inflamación y el dolor.

Además, los hospitales a veces utilizaban el radón para tratar el cáncer y otras enfermedades. Los hospitales solían producirse ellos mismos bombeando radón desde una fuente de radio y sellándolo en pequeños tubos llamados semillas o agujas. Las semillas se inyectaron en o cerca del sitio del tumor. Sin embargo, esto ya no es una práctica generalizada.

Un estudio dirigido por investigadores del Instituto Politécnico de Worcester sugirió que los niveles bajos de gas radón, esos niveles que generalmente se encuentran en el 90 por ciento de los hogares estadounidenses, pueden reducir el riesgo de desarrollar cáncer de pulmón hasta en un 60 por ciento. Los hallazgos fueron publicados en la revista Health Physics en 2008.

Los resultados contrastan con los hallazgos de estudios anteriores, que sugirieron que la exposición al radón de bajo nivel está relacionada con un riesgo ligeramente elevado de cáncer de pulmón (sin diferencia estadística) o sin ningún riesgo, según el comunicado de prensa del estudio publicado en Science Daily.

El estudio es el primero en encontrar un efecto hormético estadísticamente significativo de la exposición a radón de bajo nivel. El efecto hormético (hormesis) ocurre cuando las toxinas y otros factores de estrés ambiental tienen un efecto beneficioso en dosis muy bajas. La idea prevaleciente es que las dosis bajas de tales toxinas estimulan el sistema inmunológico y los mecanismos de reparación en las células.

Los investigadores se sorprendieron bastante con los hallazgos. De hecho, el objetivo era establecer qué nivel de exposición al radón estaba relacionado con el riesgo de cáncer de pulmón y determinar una zona de seguridad para los niveles de radón en el hogar, según Science Daily.

En última instancia, encontraron que la probabilidad de desarrollar cáncer de pulmón se redujo por debajo de uno (el nivel sin efecto) a la exposición al radón dentro del rango de 0-4 picoCuries por litro, según Science Daily. Este es el nivel de alrededor del 90 por ciento de los hogares en los Estados Unidos. La EPA recomienda que los propietarios tomen medidas cuando los niveles de exposición alcancen más de 4 picoCuries por litro, debido a la creencia de que el aumento de la exposición al radón se correlaciona con un riesgo cada vez mayor de cáncer.

Los investigadores observaron que los nuevos hallazgos no cuestionan el riesgo de cáncer de pulmón vinculado a mayores niveles de exposición al radón, como el que experimentan los mineros de uranio. Sin embargo, el estudio muestra un alejamiento significativo de los resultados anteriores y las creencias sobre el radón.

Un artículo de investigación de 2011 publicado en la revista Dose-Response, revisada por pares, mostró resultados similares. Los investigadores informaron que el radón residencial de bajo nivel se acredita por un efecto conocido como "protección natural activada" (ANP) contra el cáncer de pulmón, incluido el cáncer de pulmón relacionado con el hábito de fumar.


Suplemento De Vídeo: Hechos y conclusiones sobre el radón.




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