Hechos Sobre El Oro

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Propiedades, fuentes y usos del elemento oro.

Es un botín de pirata y un ingrediente en los microcircuitos. Se ha utilizado para hacer joyas desde al menos 4000 aC y para tratar el cáncer sólo en las últimas décadas. Está en la olla al final del arco iris y en el revestimiento de los visores de astronautas.

¿Qué es este elemento que une lo viejo y lo nuevo, y el mito y la ciencia, tan perfectamente? Oro.

El oro, el elemento número 79 en la tabla periódica de los elementos, es uno de los más reconocibles del grupo.

Solo los hechos

  • Número atómico (número de protones en el núcleo): 79
  • Símbolo atómico (en la tabla periódica de elementos): Au
  • Peso atómico (masa media del átomo): 196.9665
  • Densidad: 19.3 gramos por centímetro cúbico
  • Fase a temperatura ambiente: Sólido
  • Punto de fusión: 1,947.7 grados Fahrenheit (1,064.18 grados C)
  • Punto de ebullición: 5,162 grados F (2,850 grados C)
  • Número de isótopos (átomos del mismo elemento con un número diferente de neutrones): entre 18 y 59, dependiendo de dónde se dibuje la línea para un isótopo. Muchos isótopos de oro creados artificialmente son estables durante microsegundos o milisegundos antes de descomponerse en otros elementos. Un isótopo estable.
  • Isótopos más comunes: Au-197, que constituye el 100 por ciento del oro natural.

Materia estrella brillante

Los humanos se han decorado con oro desde al menos 4000 aC, según la Asociación Nacional de Minería. Desde Europa del Este hasta el Medio Oriente hasta las tumbas de los faraones egipcios, el oro aparece en todo el mundo antiguo. Una mujer de la Edad de Piedra hallada enterrada en las afueras de Londres llevaba un cordón de oro alrededor del cuello; Celtas en el siglo III a. C. llevaba implantes dentales de oro; un rey chino que murió en 128 a. C. Fue enterrado con carros dorados y miles de objetos preciosos.

El oro es maleable y brillante, por lo que es un buen material para trabajar metales. Químicamente hablando, el oro es un metal de transición. Los metales de transición son únicos, porque pueden unirse con otros elementos utilizando no solo su capa más externa de electrones (las partículas cargadas negativamente que giran alrededor del núcleo), sino también las dos capas más externas. Esto sucede porque la gran cantidad de electrones en los metales de transición interfiere con la ordenación habitual de los electrones en capas alrededor del núcleo.

Todo el oro que compone los aretes, los gemelos y los componentes electrónicos de hoy se originó en el espacio: según un artículo publicado en 2011 en la revista Nature, un bombardeo de meteoros hace casi 4 mil millones de años generó 20 mil millones de toneladas de oro y metales preciosos. Roca espacial rica a la tierra. Rastrear aún más el origen del oro nos lleva al espacio profundo. Un estudio de 2013 en The Astrophysical Journal Letters encontró que todo el oro en el universo probablemente nació durante las colisiones de estrellas muertas conocidas como estrellas de neutrones.

Las vetas de oro extraídas de la tierra son el resultado de fluidos calientes que fluyen a través de rocas que contienen oro, recogen oro y lo concentran en fracturas, según el Museo Americano de Historia Natural (AMNH).

¿Qué es un karat?

La mayoría de las joyas de oro no están hechas de oro puro. La cantidad de oro en un collar o anillo se mide en la escala de quilates. El oro puro es de 24 quilates. Las barras de oro que se guardan en Fort Knox y en otras partes del mundo se consideran un 99,95 por ciento de oro puro de 24 quilates.

A medida que los metales se agregan al oro durante la fabricación de joyas, el oro se vuelve menos fino y el número de quilates disminuye. Por ejemplo, 12 quilates de oro contienen 50 por ciento de oro y 50 por ciento de aleaciones en peso.

La palabra karat viene de la semilla de algarroba. En los antiguos bazares asiáticos, las semillas se utilizaban para equilibrar escalas que medían el peso del oro.

¿Cuánto oro hay en Fort Knox?

Para mantenerse al día con las crecientes reservas de oro del país, el depósito de lingotes de Estados Unidos se abrió en la guarnición del ejército de Fort Knox en Kentucky en 1937. El primer envío de oro llegó desde Filadelfia en trenes rodeados por tropas militares.

Fort Knox está enmarcado en acero con paredes de concreto.

A pesar de la defensa de una puerta de acero de 20 toneladas, un rumor sucio en la década de 1970 sugirió que el oro en Fort Knox había desaparecido. Para sofocar los temores de la gente, el director de la Casa de la Moneda de los Estados Unidos guió a los congresistas y periodistas a través de una sala de la bóveda, y sus pilas de 8 metros de altura de 36,236 barras de oro.

Cada barra pesa 400 onzas troy de acuerdo con el Departamento del Tesoro de los EE. UU. Una onza troy equivale a aproximadamente 1.1 onzas avoirdupois. Toda la reserva ahora pesa 147.3 millones de onzas troy, lo que vale aproximadamente $ 130 mil millones a los precios actuales.

Oro de tontos

El mineral inferior apodado oro del tonto solo imita al oro en apariencia. La pirita es más común, más dura y más quebradiza que el oro. Cuando se tritura en polvo, se ve de color negro verdoso, mientras que el polvo de oro real es amarillo.

La pirita contiene azufre y hierro. Durante la Segunda Guerra Mundial se extrajo para producir ácido sulfúrico, un producto químico industrial. Hoy en día, se utiliza en baterías de automóviles, electrodomésticos, joyas y maquinaria.

Aunque el oro de los tontos puede ser un hallazgo decepcionante, a menudo se encuentra cerca de fuentes de cobre y oro. Un minero que deja de cavar una vez que tiene un pedazo de pirita en la mano es el verdadero tonto.

¿Quien sabe?

  • Dos tercios del oro del mundo se extraen en Sudáfrica, según el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore.
  • El setenta y ocho por ciento de la provisión anual de oro del mundo se usa en joyería, según el AMNH. El resto se destina a electrónica y usos dentales y médicos.
  • El símbolo atómico del oro, Au, proviene de la palabra latina para oro, aurum.
  • Los cascos Astronaut vienen equipados con una visera recubierta con una fina capa de oro. El oro bloquea los dañinos rayos ultravioleta del sol.
  • El cristal de oro más grande del mundo es del tamaño de una pelota de golf y proviene de Venezuela. El cristal de 7.7 onzas (217.78 gramos) tiene un valor aproximado de $ 1.5 millones.
  • Los terremotos pueden crear oro: un estudio de 2013 en la revista Nature Geoscience descubrió que durante los terremotos, el agua en las fallas y fracturas se vaporiza, dejando atrás el oro.
  • Las primeras monedas puramente de oro fueron fabricadas en el reino menor de Asia de Lydia en 560 aC, según la Asociación Nacional de Minería.
  • El oro tiene una cantidad de isótopos artificiales e inestables (el número exacto depende del científico que consulte), pero se produce naturalmente solo como Au-197.
  • Puedes comer oro... si realmente quieres. Las tiendas gourmet venden pan de oro comestible y copos que agregan brillo a todo, desde pasteles hasta vodka y aceite de oliva. No teman por su estómago: el oro no se digiere y simplemente pasa a través de él, según Edible Gold, una compañía que vende pan de oro.

La investigación en curso

El oro todavía se usa en joyería, por supuesto, pero este elemento también se ha hecho de alta tecnología. El oro es un excelente conductor de la electricidad y es muy poco reactivo con el aire, el agua y la mayoría de las otras sustancias, lo que significa que no se corroe ni se deslustra.

El oro también se usa en medicina. El isótopo de oro radioactivo Au-198 se puede inyectar directamente en el sitio de un tumor, donde su radiación puede destruir las células tumorales sin que se derrame mucho al resto del cuerpo. En 2012, los investigadores informaron en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias que podrían vincular las nanopartículas de Au-198 con un compuesto que se encuentra en las hojas de té para tratar el cáncer de próstata. El compuesto de té es atraído por las células tumorales, manteniendo las nanopartículas pegadas al lugar correcto durante varias semanas mientras se produce el tratamiento de radiación. (El método aún no se ha probado en humanos).

En algunos casos, las nanopartículas de oro son la única forma en que una droga puede funcionar. El medicamento contra el cáncer TNF-alfa mata el cáncer de manera muy efectiva. Desafortunadamente, también es increíblemente tóxico para las células sanas. Sin embargo, los ensayos clínicos actualmente en curso han encontrado que la vinculación de los fármacos TNF-alfa con las nanopartículas de oro puede tratar con éxito los tumores, porque los fármacos afectan directamente a sus objetivos, según Benchmarks, una publicación en línea del Instituto Nacional del Cáncer.

Hay un solo problema con la continua historia de amor de la humanidad con el oro: sacarlo de la tierra. Alrededor del 83 por ciento de las 2,700 toneladas de oro extraído cada año se extrae mediante un proceso llamado cianuración de oro, dijo Zhichang Liu, un investigador postdoctoral en química en la Northwestern University en Illinois. Este proceso utiliza cianuro para extraer oro de la roca que lo contiene. Desafortunadamente, el cianuro es tóxico y el proceso no es amigable con el medio ambiente.

Sin embargo, podría haber esperanza para los amantes de los adornos de oro (y los circuitos electrónicos y la nanomedicina). En 2013, Liu y sus colegas informaron en la revista Nature Communications que habían encontrado una manera de extraer oro del mineral con almidón benigno en lugar de cianuro tóxico.

"En realidad, encontramos este método por accidente", dijo Liu a WordsSideKick.com. Mientras intentaban fabricar un material poroso, los investigadores mezclaron un almidón llamado alfa-ciclodextrina con sales de oro (moléculas cargadas de oro). Para su sorpresa, el oro precipitó rápidamente de la solución.

El equipo ha patentado el método, que extrae oro con una pureza de más del 97 por ciento en un solo paso, dijo Liu. Ahora están trabajando con inversionistas para ampliar el proceso.

"Con suerte, podemos encontrar una forma agradable y ecológica de reemplazar el proceso de cianuración", dijo Liu.

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Aprende más sobre el oro:

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