Hechos Sobre El Fracking

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La fracturación hidráulica, comúnmente llamada fracking, es una técnica de perforación utilizada para extraer petróleo o gas natural de las profundidades subterráneas.

La fracturación hidráulica, comúnmente llamada fracking, es una técnica de perforación utilizada para extraer petróleo o gas natural de las profundidades subterráneas.

El fracking es un tema ambiental y político muy debatido. Los defensores insisten en que es una fuente segura y económica de energía limpia; Los críticos, sin embargo, afirman que el fracking puede destruir los suministros de agua potable, contaminar el aire, contribuir a los gases de efecto invernadero que causan el calentamiento global y desencadenar terremotos.

Como funciona el fracking

La mayoría de los pozos de fracking en uso hoy en día se basan en dos tecnologías: la fracturación hidráulica, que se usa desde la década de 1940, y la perforación horizontal, una técnica que se generalizó en la década de 1990, según el Instituto de la Tierra de la Universidad de Columbia.

En términos simplificados, el proceso de fracking comienza con un pozo que se perfora verticalmente o en un ángulo desde la superficie hasta una profundidad de 1 a 2 millas (1.6 a 3.2 kilómetros) o más, según la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA, por sus siglas en inglés). Luego, el pozo vertical está recubierto de acero y / o cemento para garantizar que el pozo no corra el riesgo de fugas hacia el agua subterránea.

Una vez que el pozo vertical alcanza la capa profunda de roca donde existe gas natural o petróleo, el pozo se curva alrededor de 90 grados y comienza a perforar horizontalmente a lo largo de esa capa de roca. La perforación horizontal puede extenderse a más de 1 milla (1,6 km) del pozo vertical, según la publicación de la Universidad de Texas A&M "Fracturamiento hidráulico y su pozo de agua privado".

Una vez que el pozo de fracking está completamente perforado y cubierto, el fluido de fracking se bombea hacia el pozo a una presión extremadamente alta, en algunos casos que excede las 9,000 libras por pulgada cuadrada (62,050 kilopascales), de acuerdo con un manual del curso de ingeniería de calidad ambiental de la Universidad de Cornell. La presión es lo suficientemente potente como para romper la roca circundante, creando fisuras y grietas a través de las cuales pueden fluir el petróleo y el gas.

El fluido que se bombea al pozo para fracturar la roca se llama agua resbaladiza. Es principalmente agua, aunque también puede contener una amplia gama de aditivos y productos químicos que sirven para un propósito de ingeniería. Los aditivos pueden incluir detergentes, sales, ácidos, alcoholes, lubricantes y desinfectantes. Estos aditivos químicos generalmente representan entre el 0,5 y el 2 por ciento del agua resbaladiza, y el 98 a 99,5 por ciento restante consiste en agua corriente, según un informe denominado "Desarrollo de gas de esquisto moderno en los Estados Unidos" por el Departamento de Energía de los Estados Unidos.

Además de los aditivos químicos y del agua, también se bombean en el pozo de fracking "apuntalantes" como la arena y las partículas cerámicas. Estos apuntalamientos se agregan para abrir las fracturas que se forman bajo presión, lo que garantiza que el gas y el petróleo puedan continuar fluyendo libremente fuera de las fracturas de roca incluso después de que se libere la presión de bombeo, según la EPA.

Una vez que se rompe la roca subterránea y se bombean los apuntalantes, se liberan y atrapan depósitos de gas y petróleo atrapados en la superficie, junto con millones de galones de líquido "de retorno", según la EPA.

El líquido de reflujo contiene agua y varios contaminantes, incluidos materiales radiactivos, metales pesados, hidrocarburos y otras toxinas. Estas aguas residuales se almacenan en el sitio de fracking en fosas, se inyectan en pozos subterráneos profundos o se desechan fuera de las instalaciones de tratamiento de aguas residuales.

"Agua de formación" es el agua salobre que estaba en los poros de las rocas. "El agua de formación suele ser muy salada y puede tener altos niveles de radón, un gas radioactivo que proviene de la descomposición del uranio en el subsuelo", dijo a Science Science Marcia Bjornerud, geóloga estructural de la Universidad Lawrence en Appleton, Wisconsin. "El agua de flujo de retorno puede ser tratada, pero hay grandes volúmenes de agua, por lo que tratarla es costoso, y más allá de lo que muchas plantas de tratamiento de agua de ciudades pequeñas pueden manejar".

El auge del fracking

Aunque el fracking se usa en todo el mundo para extraer gas y petróleo, recientemente se produjo un auge en el fracking en los Estados Unidos, en parte debido a las preocupaciones sobre los costos asociados con el petróleo importado y otros combustibles fósiles, así como la seguridad energética, es decir, tener acceso ininterrumpido a Energía a precios asequibles en formas que son preferiblemente impermeables a las interrupciones internacionales, de acuerdo con la Institución Brookings.

En el año 2000, había alrededor de 276,000 pozos de gas natural en los Estados Unidos. Pero para el 2010, ese número casi se había duplicado a 510,000, según el Departamento de Energía de Estados Unidos (DOE). Y cada año, se perforan unos 13.000 pozos nuevos. Según un estudio de 2014, al menos 15.3 millones de estadounidenses han vivido a menos de una milla de un pozo de fracking que se ha perforado desde el 2000.

Las áreas donde el fracking es más rentable incluyen Great Plains de Canadá al sur en Texas, la región de los Grandes Lagos y un área conocida como Marcellus Shale, que se extiende desde el centro de Nueva York a Ohio y al sur a Virginia, según la Administración de Información de Energía de EE. UU. (EIA).

La región de Marcellus Shale es particularmente atractiva para los perforadores de gas porque es un suministro abundante de gas natural, algunos lo llaman "la Arabia Saudita de gas natural" o "Frackistan", y porque muchas de las comunidades rurales de la región están deprimidas económicamente y ansiosas por atraer Una industria energética que goza de grandes ganancias.

¿Qué tan seguro es el fracking?

Los defensores del fracking afirman que la técnica de perforación es un método seguro y limpio para asegurar fuentes de energía esenciales que satisfarán las necesidades de energía de los EE. UU. Durante décadas.

"El fracking ha desbloqueado nuevos suministros masivos de petróleo y gas natural de combustión limpia de los densos depósitos de esquisto - suministros que aumentan la seguridad energética de nuestro país y mejoran nuestra capacidad de generar electricidad, calentar hogares y vehículos eléctricos para las generaciones futuras", según EnergyFromShale.org, una alianza de grupos de la industria del petróleo y el gas.

Pero los opositores dicen que la industria está blanqueando los efectos reales del fracking, una larga lista que incluye la contaminación del aire, la contaminación de las aguas subterráneas, los problemas de salud y la contaminación de las aguas superficiales.

La historia reciente respalda algunas de sus afirmaciones: un pozo de fracking en el condado de Bradford, Pensilvania, operado por Chesapeake Energy Corp., funcionó mal en abril de 2011 y arrojó miles de galones de agua de fracking contaminada durante más de 12 horas.

Y en 2012, Chesapeake fue nuevamente citado por contaminar el agua potable de tres familias en Pennsylvania, lo que resultó en un acuerdo de $ 1.6 millones, según NPR.org. "Muchas compañías mantienen en secreto sus 'recetas' específicas para fracking de fluidos, argumentando que esto es propiedad intelectual", dijo Bjornerud. "Esta falta de divulgación dificulta vincular cualquier contaminación del agua potable a una empresa o pozo en particular".

Investigadores de la Universidad de Duke probaron el agua potable en 60 sitios en Pennsylvania y Nueva York; Su investigación se publicó en 2011 en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias. Los investigadores descubrieron que el agua potable cerca de los pozos de fracking tenía niveles de metano que "caían dentro de un rango que el Departamento del Interior de los EE. UU. Dice que es peligroso y requiere una acción urgente de 'mitigación de riesgos'", informa ProPublica.

Puede haber más casos de agua contaminada por el fracking, pero los acuerdos legales y los acuerdos de no divulgación generalmente impiden el acceso a cualquier documentación de estos incidentes, informa The New York Times.

Un estudio federal, publicado en julio de 2014 por el Laboratorio Nacional de Tecnología Energética del DOE, no encontró evidencia de que los químicos del proceso de fracking hayan contaminado el agua subterránea en un sitio de perforación de Pennsylvania.

Además de los problemas de calidad del agua, los pozos de fracturación liberan compuestos al aire, como benceno, etilbenceno, tolueno y n-hexano; La exposición prolongada a estos se ha relacionado con defectos de nacimiento, problemas neurológicos, trastornos de la sangre y cáncer. El Instituto Nacional de Seguridad y Salud Ocupacional (NIOSH) ha descubierto que los trabajadores pueden estar expuestos al polvo con altos niveles de sílice respirable durante la fractura hidráulica. Estos hallazgos se compartieron después de que NIOSH estudió 116 muestras de aire de turno completo en 11 sitios de fracturación hidráulica en cinco estados.

El benceno, por ejemplo, es un carcinógeno conocido, según la American Cancer Society. En 2012, investigadores de la Escuela de Salud Pública de Colorado publicaron un estudio que muestra que la contaminación del aire causada por el fracking podría contribuir a problemas de salud inmediatos ya largo plazo para las personas que viven cerca de los sitios de fracking. Las investigaciones realizadas por más de 150 estudios sugieren que los productos químicos liberados durante la extracción de gas natural pueden dañar la reproducción y el desarrollo humanos. Un estudio de 2016 también encontró que vivir cerca de un sitio de fracking podría aumentar el riesgo de una persona de desarrollar asma leve, moderada o grave.

Además, muchas áreas de los Estados Unidos que no se consideran propensas a los terremotos, como Ohio y Oklahoma, están experimentando una actividad sísmica relativamente fuerte; un estudio de 2016 descubrió que las posibilidades de que ocurra un terremoto dañino en partes de Oklahoma y en algunos estados vecinos son tan probables como en California, que es propensa a los terremotos. Se cree que el fracking es la causa del terremoto más fuerte registrado de Oklahoma en 2011 y más de 180 temblores en Texas entre 2008 y 2009. Para comenzar 2015, un área del norte de Texas tuvo nueve terremotos confirmados en un período de 24 horas. El fracking está siendo investigado como la causa. Dos estudios de 2015 sugirieron que las fallas ocultas debajo de la superficie pueden explicar los terremotos en zonas de fracking; un estudio de 2016 sugirió que una forma de calmar el temblor era limitar la cantidad de aguas residuales que se bombeaban a los pozos a gran profundidad.

Según un estudio de 2000 del Campo Orito en Colombia, solo se puede eliminar alrededor del 15 por ciento de los apuntalamientos después de que se realiza el fracking. ¿Dejar estas sustancias extrañas en un lugar donde no fueron dañinas originalmente? "No, no hay problemas a largo o corto plazo para dejar los apuntalantes de frack en las fracturas (fisuras)", dijo Rick Chamberlain, director gerente del Berkeley Research Group, a WordsSideKick.com.

Bjornerud está de acuerdo: "Incluso con la arena abriendo las grietas, el peso de la roca que la recubre hará, durante meses y años, que las grietas se cierren y la permeabilidad de la roca vuelva a ser aproximadamente lo que era antes del fracking". De acuerdo con Bjornerud, este es un problema para la producción de petróleo y gas, ya que el proceso debe realizarse rápidamente, poco después de que los fluidos de fracking hayan abierto micro-grietas, o la cantidad de petróleo y gas que se puede extraer disminuya rápidamente a medida que las fisuras cerrar progresivamente.

Fracking y la ley

En todo Estados Unidos, el fracking está regulado por un mosaico de leyes estatales y locales, según la Conferencia Nacional de Legisladores Estatales.

A nivel federal, el fracking está exento de algunos de los requisitos de la Ley de Agua Potable Segura, en particular el requisito de revelar los químicos utilizados en las inyecciones de pozos.

Wyoming, Michigan y Texas, sin embargo, tienen regulaciones que exigen la divulgación completa de los productos químicos utilizados en el fracking.Docenas de otras regulaciones propuestas que controlan una parte de la industria del fracking ahora se están moviendo a través de las legislaturas de los estados donde el fracking es una industria grande y en crecimiento. Algunas ciudades están tomando el asunto en sus propias manos al prohibir las minas de fracking.

Pero según la mayoría de las cuentas, el auge del fracking en Estados Unidos, especialmente en áreas de gas de esquisto, no se detendrá pronto: el informe anual Energy Outlook 2012 predijo que la amplia oferta de gas de esquisto del país representará casi la mitad del gas natural producido EE. UU. para 2035. Un análisis más actual muestra una perspectiva mucho más modesta para el fracking debido a la caída de los precios del gas y la sobreproducción.

Informes adicionales de Charles Q. Choi y Alina Bradford, colaboradores de WordsSideKick.com

Recursos adicionales

  • Geology.com: Fluidos de fracturación hidráulica - Composición y aditivos
  • Esfuerzo de campo de NIOSH para evaluar los riesgos de exposición química a trabajadores de gas y petróleo
  • EPA: Extracción De Gas Natural


Suplemento De Vídeo: ¿Qué es el Fracking?.




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