Hechos Sobre El Arsénico

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El arsénico es un elemento natural que tiene una reputación de "rey de los venenos", así como el "veneno de los reyes".

Desde la época del Imperio Romano hasta la época victoriana, el arsénico era considerado el "rey de los venenos" y el "veneno de los reyes". La historia está plagada de relatos de realeza y plebeyos que cometen asesinatos para obtener ganancias personales utilizando los compuestos inodoros e insípidos, en otras palabras, perfectos para el veneno del arsénico.

Pero incluso con su reputación como sustancia letal, el arsénico sigue ocupando un lugar muy importante en el mundo natural.

Un quimico natural

En la tabla periódica de los elementos, el arsénico es el No. 33. Un átomo de arsénico tiene 33 electrones y 33 protones con cinco electrones de valencia (aquellos que pueden participar en la formación de enlaces químicos con otros electrones) en su capa externa.

El arsénico es un metaloide cristalino que se encuentra en la corteza terrestre, pero en su forma libre es bastante raro. El elemento se encuentra típicamente en los minerales, como la arsenopirita, realgar y orpiment, de acuerdo con la Coalición de Educación de Minerales. La arsenopirita (FeAsS), un sulfuro de hierro arsénico, también llamado mispickel, es el mineral más común a partir del cual se obtiene el arsénico, según Los Alamos.

El arsénico era conocido ya en el siglo IV a. C., cuando Aristóteles se refirió a uno de sus sulfuros como "sandarach" o plomo rojo, según Chemicool. Albertus Magnus, un filósofo y alquimista alemán, aisló el elemento por primera vez en 1250.

La palabra arsénico proviene de la palabra persa "zarnikh", que significa "orpiment amarillo", que los griegos adoptaron como "arsenikon", según el Laboratorio Nacional de Los Álamos. La palabra también está relacionada con la palabra griega "arsenikos", que significa "masculino" o "potente". La palabra latina para ello se convirtió en "arsenicum".

Bajo presión atmosférica estándar, el arsénico sublima o cambia directamente del estado sólido al estado gaseoso sin convertirse en líquido. Sin embargo, se convertirá en un líquido cuando se pone a alta presión.

El arsénico tiene una serie de formas, o alótropos. El más común es el gris metalizado, seguido del amarillo y luego el negro. El arsénico gris, la única forma utilizada en la industria, es el más estable de los tres y el conductor de electricidad más fuerte.

El arsénico se produce de forma natural en el medio ambiente tanto en formas orgánicas (átomos de arsénico unidos con carbono) como inorgánicas (sin carbono). El arsénico inorgánico, el tipo más abundante, ocurre con muchos otros elementos, particularmente azufre, oxígeno y cloro. El arsénico inorgánico es el tipo asociado con efectos de salud más adversos para los humanos.

Configuración electrónica y propiedades elementales del arsénico.

Configuración electrónica y propiedades elementales del arsénico.

Crédito: Greg Robson / Creative Commons, Andrei Marincas Shutterstock

Solo los hechos

  • Número atómico (número de protones en el núcleo): 33
  • Símbolo atómico (en la tabla periódica de los elementos): Como
  • Peso atómico (masa media del átomo): 74.92160
  • Densidad: 5.776 gramos por centímetro cúbico
  • Fase a temperatura ambiente: sólido
  • Punto de fusión: 1,502.6 grados Fahrenheit (817 grados Celsius)
  • Punto de ebullición: 1,117.4 F (603 C)
  • Número de isótopos (átomos del mismo elemento con un número diferente de neutrones): 33; 23 cuyas vidas medias son conocidas; 1 establo
  • Isótopos más comunes: As-75 (100 por ciento de abundancia natural)

Peligros del arsénico

Incluso cuando no hay juego sucio involucrado, el arsénico todavía representa un peligro, ya que pueden filtrarse niveles letales en el suministro de agua, alimentos o aire de las personas. La preocupación más urgente es el agua potable, y en algunos lugares, el riesgo de contaminación por arsénico es particularmente alto.

En 2001, la Agencia de Protección Ambiental (EPA) adoptó un estándar más bajo para el arsénico en el agua potable. El nuevo estándar de arsénico de 10 partes por billón (ppb) reemplazó al antiguo estándar de 50 ppb.

Bruce A. Stanton, profesor del departamento de microbiología e inmunología de la Geisel School of Medicine en Dartmouth College en New Hampshire, dijo que en muchos estados, el arsénico se puede encontrar en el agua de pozo a niveles por encima del estándar EPA de 10 ppb.. "

"El arsénico del agua de pozo está por encima del estándar de la EPA en uno de cada cinco pozos en New Hampshire y en muchos otros estados, incluidos Maine, Michigan, California, Nuevo México, Arizona, Colorado y Nevada", dijo a WordsSideKick.com.

En cuanto a los alimentos, la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) recientemente dirigió su atención hacia el arroz, ya que tiende a absorber el arsénico más fácilmente que otros cultivos. Y dado que el arroz es un alimento básico en las dietas de muchos bebés y niños pequeños, la FDA ha estado vigilando de cerca el arroz para garantizar su seguridad, asegurando que el cereal de arroz para bebés se mantenga por debajo de 100 partes por billón (ppb) para niveles de arsénico inorgánico.

Un estudio, publicado en el Nutrition Journal, sugirió que otros tipos de alimentos, como el vino blanco, la cerveza y las coles de Bruselas, también pueden estar relacionados con niveles más altos de arsénico en los humanos. La FDA también ha tomado medidas para controlar el jugo de manzana.

Problemas de salud

La intoxicación por arsénico puede causar todo tipo de problemas de salud. Una gran dosis puede causar enfermedad y muerte inmediatas, mientras que la exposición a largo plazo se asocia con tasas más altas de cáncer de piel, vejiga y pulmón, así como a enfermedades del corazón, según la FDA.

"En los niveles que se encuentran en el agua de pozo en los EE. UU. (10-100 ppb), la ingestión de agua de pozo que contiene arsénico reduce el coeficiente intelectual y tiene muchos otros efectos adversos para la salud, incluidos los defectos de nacimiento", dijo Stanton."La buena noticia es que el arsénico puede detectarse en el agua de pozo mediante pruebas económicas y podemos protegernos de la exposición al arsénico en el agua de pozo mediante filtración (filtros de agua de mesa Zero Water) y otros métodos".

Un nutriente esencial.

Paracelso, un filósofo y toxicólogo alemán suizo del siglo XVI, dijo una vez un famoso dicho: "todo es veneno, y nada es sin veneno. Solo la dosis permite que algo no sea venenoso".

Pero, ¿puede un elemento tóxico realmente ser necesario para la vida? Un creciente cuerpo de evidencia dice que sí. Algunos metales tóxicos, en cantidades mínimas, podrían ser nutrientes esenciales, según un análisis publicado en la revista EMBO Reports. De hecho, los científicos han descubierto que el cuerpo necesita arsénico, a un nivel del 0.00001 por ciento, para crecer y mantener un sistema nervioso saludable, según Chemicool.

¿Quien sabe?

  • Ya en el 82 a. C., el dictador romano Lucius Cornelius Sulla intentó poner fin a una erupción de envenenamiento por arsénico al aprobar el Lex Cornelia, la primera ley conocida contra el envenenamiento, según Dartmouth College.
  • En 1836, un químico británico llamado James Marsh finalmente desarrolló una prueba que podía detectar cantidades minúsculas de arsénico en restos de alimentos y humanos. La epidemia de envenenamiento por arsénico finalmente comenzó a disminuir.
  • Aunque no se ha comprobado, hay un rumor persistente de que Napoleón Bonaparte fue envenenado lentamente con arsénico por alguien en su cortejo, que finalmente lo llevó a su muerte en 1821. Y aunque en la actualidad se reconoce en general que murió de un caso avanzado de cáncer gástrico, muchos Todavía creo que el arsénico jugó un papel.
  • Quizás los más famosos de los envenenadores por arsénico fueron los Borgia, una familia que arrebata el poder en Italia y que, en parte debido a su envenenamiento estratégico por arsénico de los ricos y prominentes, pronto se convirtió en la familia más poderosa durante el período del Renacimiento.
  • En la era victoriana, arsénico blanco o trióxido de arsénico (As2O3), fue ampliamente disponible y vendido en las tiendas de comestibles. Las mujeres comían o frotaban el arsénico mezclado con vinagre o tiza en la piel para realzar el cutis, intentando que su piel se pusiera más pálida para demostrar que no funcionaban en los campos.

Uso agrícola

Un trozo de arsenopirita, la fuente más común de arsénico.

Un trozo de arsenopirita, la fuente más común de arsénico.

Crédito: Oreena Shutterstock

Dado que el arsénico es una toxina tan fuerte, los agricultores, así como el gobierno de los Estados Unidos, a principios del siglo XX creían que sería una buena idea hacer a base de venenos para roedores y pesticidas de cultivos. Tomó varias décadas para que todos se dieran cuenta de la terrible idea que era rociar este químico cancerígeno en el suministro de alimentos. En la década de 1980, todos estos pesticidas de arseniato fueron finalmente prohibidos, pero algunos de los residuos aún persisten en el suelo hoy en día, según The Lead Group, Inc.

A partir de la década de 1940, los preservativos de la madera tratados con arsénico, como el arseniato de cobre cromado (CCA), se utilizaron ampliamente para prevenir la descomposición de la madera. Aunque estos conservantes aún no están oficialmente prohibidos, los fabricantes detuvieron voluntariamente la producción de productos de madera tratada con arsénico en 2003, según la EPA.

Uso medico

En 1786, un médico británico llamado Thomas Fowler presentó su tónico para curar todo basado en arsénico conocido como solución de Fowler. El tónico se usaba comúnmente para tratar afecciones de la piel, como la psoriasis. Desafortunadamente, se hizo evidente que las personas que usaban el producto tenían un riesgo significativamente mayor de desarrollar cáncer, particularmente en el lugar exacto en que se aplicó la solución. Su uso se eliminó gradualmente entre los años 1930 y 1950, según Dartmouth College.

En 1910, el farmacólogo alemán Paul Ehrlich desarrolló el medicamento Salvarsan a base de arsénico, también conocido como arsfenamina, como un tratamiento para la sífilis, una enfermedad que era endémica e incurable en ese momento. La droga fue increíblemente efectiva y se mantuvo como la mejor medicina para curar la sífilis hasta que la penicilina estuvo disponible en la década de 1940, según Chemical & Engineering News.

El desarrollo de Ehrlich de Salvarsan fue el primer paso hacia la quimioterapia dirigida. Hoy en día, el trióxido de arsénico es un fármaco muy eficaz para tratar a las personas con leucemia promielocítica aguda, según Stanton.

Uso industrial

El arsénico a veces se alea con plomo para formar un metal más duro y más duradero. Algunas áreas de uso incluyen baterías de automóviles y balas. Hasta hace poco, el arsénico era comúnmente utilizado en la fabricación de vidrio. Sin embargo, debido a la presión de la EPA y los ambientalistas, la mayoría de los fabricantes de vidrio han disminuido o dejado de usar arsénico.

Según el Laboratorio Nacional de Los Álamos:

  • El arsénico se usa a menudo como agente dopante para dispositivos de estado sólido como los transistores.
  • El arseniuro de galio se utiliza en los láseres que convierten la electricidad en luz coherente.
  • Los compuestos de arsénico, como el verde de París, el arseniato de calcio y el arseniato de plomo, se utilizaron como insecticidas y en otros venenos.
  • El arsénico se utiliza en la pirotecnia para dar color adicional a la llama.
  • El arsénico mejora la esfericidad de la inyección de plomo.

Recursos adicionales

  • Dartmouth - Arsénico: Una historia asesina
  • Laboratorio Nacional de Los Alamos: Arsénico
  • Chemicool: Hechos del elemento arsénico


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