Microbios Extremos Encontrados Cerca Del Sitio De Entierro De La Momia

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Detectados por el descubrimiento de momias bien conservadas, los investigadores encontraron una comunidad única de microbios en uno de los lugares más inhóspitos del mundo, sobre un volcán argentino.

Hace unos 500 años, un grupo de incas marchó cientos de millas a través de las montañas traidoras de los Andes hasta la cima de un volcán distante, donde enterraron a tres niños vivos como parte de una ceremonia religiosa. En 1999, una expedición liderada por el explorador Johan Reinhard desenterró a las momias en la cima del Monte Llullaillaco (yoo-yay-YAH-co) de Argentina, y descubrió que se encontraban entre las momias mejor conservadas que se hayan descubierto, con características cutáneas y faciales en gran parte sin daños.

Cuando el investigador de la Universidad de Colorado Steve Schmidt leyó sobre las momias, supo que tenía que visitar la región, no para ver a las momias, sino para estudiar microbios. Normalmente, los cuerpos que los viejos habrían decaído hace mucho tiempo, en parte por la acción de los microbios, por lo que Schmidt razonó que los microbios en la montaña, si los hubiera, deben ser bastante intrigantes.

"Encontrar un cuerpo tan bien conservado 500 años después del entierro, sin conservantes, eso es extraordinario", dijo Schmidt a OurAmazingPlanet. "Esa es la razón por la que primero me interesé en la montaña".

Microbios de montaña

Así que su equipo viajó a la zona, subió al volcán y tomó muestras de suelo cerca de la cumbre. Después de realizar pruebas genéticas en los microbios, su grupo encontró varias variedades únicas que no se han descrito anteriormente. Los más abundantes procedían de un subconjunto de Actinobacteria, el grupo que ha dado origen a la mayoría de los antibióticos humanos. También provenían de 12 grupos amplios diferentes llamados phyla, y los tres dominios de la vida.

Monte Llullaillaco, fotografiado en 1999. En primer plano están las vicuñas, un familiar de la llama.

Monte Llullaillaco, fotografiado en 1999. En primer plano están las vicuñas, un familiar de la llama.

Crédito: Johan Reinhard

Y sin embargo, la ausencia De la diversidad fue lo que más sorprendió a Schmidt. "Hemos estudiado muchos otros suelos alrededor del mundo, y este es, con mucho, el sistema más simple que hemos visto", dijo Schmidt. Por gramo, es probable que el suelo de su jardín tenga cientos o miles de variedades de microbios más que las que se encuentran en la parte superior de Llullaillaco, dijo. "Eso habla del hecho de que es un ambiente tan duro". [Ambientes más duros en la Tierra]

Este ecosistema de hongos y bacterias es el más alto jamás estudiado en tierra, dijo Schmidt. Tal vez sea apropiado, ya que se encuentra al lado del sitio arqueológico más alto del mundo.

Schmidt ha estudiado bacterias en elevaciones altas en todo el mundo, pero ninguna en lugares tan extremos. Aquí, los insectos deben sobrevivir a las temperaturas del suelo que pueden oscilar a 125 grados Fahrenheit (70 grados Celsius) en el transcurso de un solo día, cayendo tan bajo como 5 F (menos 15 C) en una calurosa víspera de verano. "Esto es realmente bastante inusual", dijo Craig Cary, investigador de la Universidad de Waikato en Nueva Zelanda, que no participó en la investigación. "Lo convierte en un lugar especial para estudiar".

La gran cantidad de radiación ultravioleta también es alta debido a la elevación de la cima de Llullaillaco a 22,110 pies (6,739 metros) sobre el nivel del mar: la luz tiene que atravesar menos de la atmósfera de la Tierra, por lo que pasan más rayos UV. También hay muy poca agua. Lo que hay viene de la nieve derretida, lo poco que no sublima ni vaporiza en el brutal sol del desierto de Atacama.

En otras palabras, es un lugar ideal para estudiar microbios, debido a que las duras condiciones seleccionan organismos únicos y han dificultado el acceso a los humanos, y mucho menos al estudio.

La vida en los extremos.

En 2009, Schmidt, su estudiante de doctorado Ryan Lynch y el resto de su equipo llegaron a Llullaillaco, que limita con Chile y se encuentra a 200 millas (320 kilómetros) de cualquier cosa que pueda considerar una ciudad. Tuvieron que trazar su rumbo hacia el lado argentino, ya que las minas terrestres todavía adormecen el enfoque chileno de la montaña, que se colocó allí durante la guerra cercana a los dos países en 1978. Después de varios días de aclimatación, los investigadores lograron llegar hasta la cima del camino. Volcán para tomar muestras de suelo justo debajo de la superficie, dijo Lynch.

En esta foto de 1999, los miembros de la expedición de Johan Reinhard cavan para las momias en la cima del monte Llullaillaco.

En esta foto de 1999, los miembros de la expedición de Johan Reinhard cavan para las momias en la cima del monte Llullaillaco.

Crédito: Johan Reinhard

El equipo no puede decir con certeza que han encontrado especies que son nuevas para la ciencia porque aún no las han cultivado y aislado en el laboratorio, aunque Lynch está trabajando para eso. Para identificar los microbios, los investigadores analizaron las secuencias de ADN encontradas en el suelo a través de una base de datos que contiene los genomas completos de la mayoría de los organismos del suelo conocidos. No hubo coincidencias exactas, lo que indicaría que una de las especies de Llullaillaco ya había sido secuenciada. Cary dijo que varios de los microbios eran similares a los que encontró en la cima del Monte Erebus, el volcán Antártico.

Cómo los microbios sobreviven a condiciones tan duras sigue siendo un misterio, por ahora. Schmidt dijo que algunos de los insectos sobreviven al descomponer los gases atmosféricos, como el monóxido de carbono. El investigador de la Universidad Estatal de Louisiana, Gary King, ha encontrado microbios que sobreviven de este gas en otros lugares, como en el volcán Kilauea en Hawai. [Vida extrema en la tierra: 8 criaturas extrañas]

Una cosa que los científicos no encontraron fue la clorofila o cualquier otra evidencia de fotosíntesis. Tal vez no sea sorprendente en un suelo donde el nitrógeno, necesario para que las plantas vivan, es indetectable.

Al ser tan seco y frío, Llullaillaco tiene paralelos con las condiciones en Marte, dijo el astrobiólogo de la NASA Chris McKay, con quien Schmidt ha colaborado.El trabajo podría arrojar luz sobre lo que se necesita para sobrevivir en tales entornos, o qué buscar. "Cada vez que trabajemos en ambientes secos y fríos, aprenderemos más sobre las condiciones que podrían ocurrir en otros planetas", dijo Cary en una entrevista.

Aún más importante para Schmidt, sin embargo, es catalogar completamente la vida en este planeta. "Para mí es un poco sorprendente que en esta época todavía no hayamos explorado todos los lugares extremos para ver cuáles son los límites de la vida en la Tierra", dijo.

Dijo que Johan Reinhard, el explorador que encontró a las momias, estaba feliz de ver su trabajo motivado por la investigación en un campo diferente. "Siempre he tenido curiosidad por ver lo que podría vivir allí".

Llegar a Douglas Main en [email protected]. Síguelo en Twitter @Douglas_Main. Siga OurAmazingPlanet para conocer las últimas noticias sobre ciencia y exploración de la Tierra en Twitter @OAPlanet. También estamos en Facebook y Google+.


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