Las Tasas De Extinción Se Elevan A 1,000 Veces La Normal (Pero Hay Esperanza)

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Los humanos han impulsado las tasas de extinción hasta al menos 1.000 veces lo normal, pero los científicos dicen que hay tiempo para salvar a nuestras compañeras.

Una nueva investigación encuentra que las especies en la Tierra se extinguen al menos 1.000 veces más rápido de lo que serían sin la influencia humana. Pero todavía hay tiempo para salvar al mundo de este desastre de la biodiversidad.

De acuerdo con el nuevo análisis, entre 100 y 1,000 especies por millón se extinguen cada año. Antes de que los humanos entraran en escena, la tasa típica de extinción era una extinción por cada 10 millones cada año, dijo el investigador del estudio Stuart Pimm, biólogo de la Universidad de Duke.

Estas cifras son un gran aumento con respecto a las estimaciones anteriores, que sostenían que las especies se extinguían 100 veces más rápido de lo normal, no 1,000 veces más rápido o más, dijo Pimm a WordsSideKick.com. Pero a pesar de las malas noticias, dijo, su investigación es "optimista". La nueva tecnología y los científicos ciudadanos están permitiendo que los conservacionistas enfocen sus esfuerzos mejor que nunca, dijo. [Amenazas para la biodiversidad: ver mapas de puntos calientes de especies]

"Aunque las cosas están mal, y este documento muestra que en realidad son peores de lo que pensábamos, estamos en una posición mucho mejor para hacer algo al respecto", dijo Pimm, refiriéndose al estudio publicado hoy (29 de mayo) en La revista Science.

Entendiendo la extincion

Pimm y sus colegas han trabajado durante mucho tiempo para comprender el efecto de la humanidad en el resto de las especies que comparten el planeta. En la historia de la vida en la Tierra, cinco extinciones masivas han destruido más de la mitad de la vida en el planeta. Hoy, los científicos debaten si la humanidad está causando la sexta extinción masiva.

Esta pregunta es más complicada de lo que parece. Ciertamente, los humanos han llevado especies del dodo al tigre de Tasmania a la paloma migratoria a la extinción. No hay duda de que la continua deforestación y el cambio climático destruirán aún más especies, incluida alguna humanidad que nunca tendrá la oportunidad de descubrir. Pero los investigadores ni siquiera saben con certeza cuántas especies existen en el planeta. La ciencia ha descrito alrededor de 1.9 millones de especies, pero las estimaciones sobre el número de ellas varían de 5 a 11 millones.

Saber cuántas especies se extinguen sin la influencia humana es otro desafío. El registro fósil, después de todo, es frustrantemente incompleto. Para obtener una estimación basada en la ciencia, Pimm y sus colegas utilizaron datos de la filogenia molecular, que utiliza información del ADN para construir una red de relaciones entre las especies. Los árboles filogenéticos pueden mostrar con qué rapidez se diversifican las especies. Y debido a que las especies normalmente no se extinguen más rápido de lo que se diversifican para formar nuevas especies, estos árboles dan una idea del límite superior de las tasas de extinción normales. Por este método, los investigadores llegaron a la estimación de fondo de una extinción por 10 millones de especies por año. [Limpie: las extinciones más misteriosas de la historia]

¿La gran extinción de la humanidad?

A continuación, los investigadores analizaron las tasas de extinción modernas. Rastrearon animales conocidos por la ciencia, calculando cuánto tiempo tendían a sobrevivir después del descubrimiento (o si todavía existen). Estas tasas los llevaron a la estimación de 100 extinciones o más por millón de especies cada año, lo que no fue una gran sorpresa.

"No es algo bueno, porque es más alto de lo que era antes, pero para la comunidad que se enfoca en estas cosas, sabíamos a dónde nos dirigíamos", dijo la investigadora del estudio Clinton Jenkins, investigadora de conservación del Instituto de Pesquisas Ecológicas. (IPÊ) en Nazaré Paulista, Brasil.

Pero, Jenkins y Pimm estuvieron de acuerdo, hay esperanza. Las especies más amenazadas tienden a ser aquellas con rangos pequeños en áreas amenazadas, dijo Jenkins a WordsSideKick.com. Muchos están en países sin muchos recursos para protegerlos, pero la capacidad de los científicos para rastrear y comprender las amenazas nunca ha sido mejor. Las imágenes satelitales y el seguimiento global de la deforestación pueden revelar la pérdida de hábitat casi en tiempo real. Y los sitios web como biodiversapping.org (creados por Jenkins) revelan puntos críticos de biodiversidad para aves, mamíferos, anfibios y más.

"Probablemente es menos del 10 por ciento [del área de la tierra] la que tiene la mayoría de las especies que realmente corremos el riesgo de perder", dijo Jenkins. "Entonces, si nos centramos en esas áreas, puede resolver la mayor parte del problema".

Los científicos ciudadanos también pueden ayudar, dijeron los investigadores. Las cámaras de teléfonos inteligentes permiten a las personas salir, tomar fotos de organismos e informar sus hallazgos a grupos de conservación. Pimm y Jenkins recomiendan iNaturalist, que comenzó como un proyecto de maestría realizado por estudiantes graduados en la Universidad de California, Berkeley. El sitio les permite a los usuarios cargar fotos de plantas y animales, etiquetándolos con la ubicación del avistamiento y las especies probables, que luego otros usuarios confirman. El sitio está vinculado a la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza y los Recursos Naturales (UICN), que rastrea las especies amenazadas.

Jenkins usa el sitio él mismo. Por ejemplo, en abril, notó a un grupo de primates de cola rayada que correteaban alrededor de los árboles cerca de su casa en Nazaré Paulista. Salió con un par de binoculares y un teléfono inteligente y tomó algunas fotos, que subió a iNaturalist. Otros usuarios rápidamente confirmaron que sus vecinos eran titíes buffy-tufted-ear (Callithrix aurita), que la Lista Roja de la UICN clasifica como una especie vulnerable.

"En el mismo día, esa imagen estaba en la página de la Lista Roja de esa especie como ejemplo", dijo Jenkins.

Tales observaciones ciudadanas pueden ayudar a definir los rangos y números de las especies, que a menudo están desactualizados en la literatura científica. Los datos, a su vez, pueden revelar si los proyectos de conservación están funcionando y qué áreas están en riesgo, dijeron los investigadores.

"La gente suele decir que estamos en medio de la sexta extinción masiva", dijo Pimm. "No estamos en medio de eso, estamos al borde de eso. Y ahora tenemos las herramientas para prevenirlo".

Sigue a Stephanie Pappas en Gorjeo y Google+. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original en WordsSideKick.com.


Suplemento De Vídeo: Overpopulation – The Human Explosion Explained.




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