Expedición Busca Vida Debajo De La Corteza Terrestre

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Los científicos que intentan estudiar los esquivos microbios que viven en las rocas que se encuentran debajo de los océanos de la tierra instalaron dos observatorios en las profundidades del atlántico norte y planean regresar allí en abril de 2012 para ver si algún organismo se ha movido.

¿Cómo atrapar a uno de los organismos más misteriosos y posiblemente más abundantes de la Tierra, que también es invisible a simple vista y que vive en uno de los lugares más inaccesibles del planeta? Construye una casa bonita para eso, y espera.

Tal es el problema y la solución para los científicos que intentan estudiar los microbios que viven en la corteza rocosa e inundada debajo de los océanos del mundo.

"Es un enorme hábitat solo en términos de volumen, y hay una buena cantidad de energía disponible para sustentar la vida", dijo Wolfgang Bach, petrólogo de la Universidad de Bremen en Alemania y científico jefe en una expedición de investigación que recientemente instaló dos observatorios (llamados CORKs, o Kits de modificación de obviaciones de circulación) en el fondo del Océano Atlántico Norte. El proyecto forma parte del Programa Internacional de Perforación Oceánica, patrocinado en parte por la National Science Foundation.

Los observatorios, dos agujeros sellados perforados en el fondo del océano, están diseñados para proporcionar esencialmente una propiedad irresistible para los microorganismos del subsuelo marino, y en el transcurso de los próximos años, los científicos volverán para ver qué se ha movido.

En los hoyos, los investigadores instalaron trozos de diferentes tipos de rocas y minerales, como basalto, olivino y varias formas de hierro, que naturalmente se encuentran en la profundidad de la corteza oceánica, dentro de diferentes cámaras integradas en los observatorios, ofreciendo cualquier microbio que ocurra Para llegar al interior de CORK hay una serie de apartamentos para elegir.

"Los dejamos allí por cinco años y cuando los recuperamos, ese es un gran momento". Bach dijo a OurAmazingPlanet.

Se prepara un observatorio CORK para su instalación en el fondo marino.

Se prepara un observatorio CORK para su instalación en el fondo marino.

Crédito: IODP / USIO.

Microbios misteriosos

Mucho de los microbios que habitan en las profundidades de los océanos es misterioso. De hecho, nadie los ha atrapado vivos. Sin embargo, hay indicios de que su número total es enorme, representando hasta un tercio de la biomasa en el planeta.

"Puede haber innumerables células, números astronómicos", dijo Bach. "Pero apenas se están metabolizando", dijo. "No hacen mucho, lo que hace que sea muy difícil encontrarlos y descubrir qué hacen".

Los observatorios de microbios se perforan en un lugar especialmente seleccionado en el fondo del océano, a unas 60 millas (100 kilómetros) de la Cordillera del Atlántico Medio, una larga zona volcánica que retiene el Océano Atlántico, donde dos placas tectónicas se están separando lentamente y son frescas. Se crea la corteza.

Donde se instalan los CORK, "la corteza aún es joven y aún es permeable, por lo que el agua de mar puede circular, pero no se calienta mucho", dijo Bach, un ambiente que es muy abundante debajo de los océanos de la Tierra, y por lo tanto proporciona una buena instantánea de posible hábitat microbiano allí. [Lugares extraños donde la vida se encuentra en la Tierra]

Retorno incierto

Se han instalado varias suites de CORK en los fondos oceánicos de todo el mundo. Recientemente, los científicos concluyeron un estudio sobre observatorios a lo largo de la cresta de Juan de Fuca, en el Océano Pacífico nororiental, un ambiente submarino mucho más caliente que el de los CORK en el Atlántico Norte.

En abril, el equipo regresará a los observatorios del Atlántico norte armados con Jason, un vehículo operado a distancia (ROV) que puede sumergirse y recuperar datos para los científicos que esperan en el barco de arriba.

El ROV se conectará a la parte superior de los CORK y descargará datos electrónicos (temperatura y niveles de oxígeno) que indicarán si los pozos han regresado a un estado natural ("si el polvo se ha asentado", dijo Bach), y recuperará algo de fluido De cada una de las cámaras de los observatorios.

Idealmente, una vez que los CORK vuelvan a su estado natural, conteniendo solo agua de mar que se filtra desde las rocas circundantes, en lugar de desde el océano, los microbios nativos entrarán y reclamarán.

El ROV también buscará una pila de contenedores alojados en la tapa de CORKS que son esencialmente una versión en miniatura de los posibles condominios de microbios en el interior: una pila de alrededor de 10 minerales y rocas, que se suministra con un flujo constante de agua de mar que se extrae del interior los observatorios.

Bach dijo que es difícil saber qué esperar cuando regrese el equipo, pero que la clave que buscarán es una señal de que los observatorios han regresado a un estado natural.

"Sabemos muy poco acerca de estos sistemas", dijo. "Por supuesto, espero que ya haya cambiado cuando lleguemos allí, pero es muy difícil predecir cuánto tiempo tomará. Soy un poco pesimista porque entonces no me decepcionaré".

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Esta historia fue proporcionada por Nuestro Plan de Asombro, un sitio hermano de WordsSideKick.com. Llegar a Andrea Mustain en [email protected]. Síguela en Twitter @AndreaMustain. Siga OurAmazingPlanet para conocer las últimas noticias sobre ciencia y exploración de la Tierra en Twitter @OAPlanet y en Facebook.


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