La Expedición Tiene Como Objetivo Mapear Magma-Penacho Profundo

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Una expedición se ha propuesto cartografiar una columna de magma en lo profundo de la tierra con sismómetros en el fondo marino. El penacho puede haber alimentado las erupciones volcánicas que contribuyeron a la desaparición de los dinosaurios.

Hace mucho tiempo, un pilar gigante de roca caliente y fundida de las profundidades de la Tierra puede haber desempeñado un papel en la extinción de los dinosaurios al desencadenar explosiones volcánicas masivas. Ese chorro profundo de magma aún puede estar presente, y los investigadores ahora están implementando una gran variedad de dispositivos electrónicos en el fondo marino para tratar de aprender más sobre él y los efectos que puede tener en la superficie de la Tierra.

Una expedición franco-alemana está explorando actualmente la fuente del volcanismo en la isla de Reunión en el Océano Índico. A diferencia de la mayoría de los volcanes, la actividad de sacudidas de la tierra aquí no se produce en el borde de las placas tectónicas en colisión, sino que surge dentro de una placa tectónica.

"La Reunión es uno de los lugares más adecuados de la Tierra para investigar el problema del volcanismo intraplaca en los océanos", dijo la investigadora Karin Sigloch, sismóloga de la Universidad Ludwig Maximilian de Munich.

La fuente de esta violencia volcánica es el llamado punto caliente que aparentemente tiene raíces a grandes profundidades: un chorro de magma titánico conocido como una columna del manto que bombea cantidades colosales de calor hacia arriba, quemando el material suprayacente como un soplete.

A medida que han pasado los milenios y la superficie de la Tierra se ha desplazado sobre esta pluma del manto, ha marcado un rastro de actividad volcánica que se extiende alrededor de 3,400 millas (5,500 kilómetros) hacia el norte desde Reunión a la región de la meseta de Deccan de lo que ahora es la India. Al final de la Era de los Dinosaurios, hace unos 65 millones de años, el volcanismo masivo en el área de Deccan arrojó lava a lo largo de 580,000 millas cuadradas (1.5 millones de kilómetros cuadrados), alterando radicalmente el clima de la Tierra y potencialmente acelerando la muerte de los reptiles gigantes.

Los investigadores sospechan que las plumas del manto se originan cerca del núcleo de la Tierra a profundidades de más de 1,550 millas (2,500 km). Aún así, los geocientíficos debaten el origen exacto de las plumas. [50 datos asombrosos del volcán]

Más profundo que nunca

Para ayudar a resolver la controversia, la expedición está desplegando cerca de 60 sismómetros en el suelo del Océano Índico en una vasta área de aproximadamente 1,5 millones de millas cuadradas (4 millones de kilómetros cuadrados). Instalarán más instrumentos en tierra en Reunión, Mauricio, Madagascar y las Seychelles, mientras que otros observatorios alrededor de la costa del Océano Índico aportarán datos, haciendo de este proyecto la campaña más grande que se haya realizado para cartografiar una columna de manto.

"En total, habrá cerca de 180 sismómetros de banda ancha en nuestra área de interés durante el próximo año", dijo Sigloch a OurAmazingPlanet. "Queremos profundizar más en el interior de la Tierra que en cualquier expedición anterior, hasta el fondo del manto a una profundidad de unos 2.900 kilómetros [1.800 millas]; los esfuerzos anteriores alcanzaron la mitad de esa profundidad, como máximo".

Los sismómetros desplegados en Reunión también pueden ayudar a proteger a los residentes de la isla. "Esperamos aprender más sobre el volcanismo actualmente activo y peligroso allí, y quizás también el potencial de deslizamientos gigantescos y tsunamis cuando la mitad del volcán se deslice hacia el mar, lo que puede suceder, aunque es muy poco probable", escribió Sigloch por correo electrónico. a bordo del buque de investigación francés Marion Dufresne.

Los investigadores a bordo del Marion Dufresne implementan el primer sismómetro de fondo marino de su expedición, como se señaló en una entrada de blog el 30 de septiembre de 2012.

Los investigadores a bordo del Marion Dufresne implementan el primer sismómetro de fondo marino de su expedición, como se señaló en una entrada de blog el 30 de septiembre de 2012.

Crédito: Chris Scheingraber

Los sismómetros que los investigadores están dispersando en el océano miden aproximadamente 3 por 4 por 2 pies (1 por 1.2 por 0.6 metros) y pesan aproximadamente 570 libras (260 kilogramos). Alimentados por baterías de litio, registrarán datos sísmicos durante 13 meses.

Pesca para sismómetros.

Para recopilar datos, los investigadores bajan los sismómetros al lecho marino, que puede variar desde 7,500 pies (2,300 m) a 18,000 pies (5,500 m) de profundidad en el área de estudio, al dejarlos caer desde el costado de la embarcación con una grúa. [Infografía: la montaña más alta hasta la zanja más profunda del océano]

"Luego [los sismómetros] se hunden en el fondo del océano en una o dos horas... ojalá en un lugar no demasiado accidentado", dijo Sigloch. Un pesado anclaje de hierro asegura que los dispositivos se apoyen firmemente en el suelo.

En un año, los científicos volverán a recoger cada sismómetro con el buque de investigación alemán Meteor. Rebotarán los pings acústicos de los sismómetros, lo que provocará que la parte flotante del sismómetro se desprenda del ancla y suba, con todos sus datos, a la superficie. Los pings acústicos ayudarán al equipo a localizar los dispositivos.

"Se convierte en una expedición de pesca. Necesitas verlo, no siempre es fácil, sino más fácil por la noche, porque tiene un dispositivo de luz intermitente", dijo Sigloch.

"Cuando todo va bien, una recuperación demora de dos a tres horas. Cuando el clima es muy malo y las olas son altas, puede que no sea posible recuperarse en absoluto".

El crucero de investigación comenzó el 27 de septiembre, cinco días después de lo previsto debido a una huelga de trabajadores portuarios, y está previsto que finalice a fines de octubre. Una vez que se recuperen los sismómetros del fondo marino en 2013, los científicos esperan crear imágenes tridimensionales de la pluma del manto desde la corteza hasta el núcleo.

Sigue sin estar claro si incluso un proyecto de esta magnitud imaginará completamente el penacho del manto. "No sabemos exactamente cuán grande, fuerte, profundo [o] dónde está", dijo Sigloch.

Esta historia fue proporcionada por OurAmazingPlanet, un sitio hermano de WordsSideKick.com. Siga OurAmazingPlanet en Twitter @OAPlanet. También estamos en Facebook y Google+.


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