Evolución De Un Depredador: Cómo Los Gatos Grandes Se Convirtieron En Carnívoros

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Los genomas de los tigres, leopardos de las nieves y leones revelan que estos grandes felinos tienen varias adaptaciones a su estilo de vida carnívoro y depredador.

El tigre más grande y quizás más temible de los grandes felinos del mundo, comparte el 95,6 por ciento de su ADN con los lindos y peludos compañeros de los humanos, los gatos domésticos.

Ese es uno de los hallazgos de los genomas recién secuenciados de tigres, leopardos de las nieves y leones.

La nueva investigación mostró que los grandes felinos tienen mutaciones genéticas que les permitieron ser carnívoros. El equipo también identificó mutaciones que permiten que los leopardos de las nieves prosperen a grandes alturas. [Fotos raras: Snow Leopard bebés en Dens]

Los hallazgos, detallados hoy (17 de septiembre) en la revista Nature Communications, podrían ayudar a los esfuerzos de conservación al evitar que los animales cautivos estrechamente relacionados se reproduzcan, dijo Jong Bhak, genetista del Personal Genomics Institute en Corea del Sur.

Leones y tigres

Los tigres son los miembros más grandes de la familia de gatos y están estrechamente relacionados con otros grandes felinos, como los leopardos de las nieves y los leones. Los felinos depredadores están en peligro crítico de extinción, y se cree que solo entre 3.050 y 3.950 tigres permanecen en libertad. Sin la conservación del tigre, la mayoría de los científicos creen que los icónicos gatos naranjas eventualmente se extinguirán.

Para ayudar en esos esfuerzos, Bhak y sus colegas secuenciaron el genoma de un tigre de Amur de 9 años que vivía en el zoológico de Everland en Corea del Sur. El equipo también adquirió ADN de todo el mundo y comparó el genoma del tigre de Amur con el del tigre de Bengala blanco, el león africano, el león blanco africano y el leopardo de las nieves.

El tigre comparte el 95.6 por ciento de su genoma con el gato doméstico, del cual se separó hace unos 10.8 millones de años, según la comparación.

Además, se alteraron varios genes en las vías metabólicas asociadas con la digestión de proteínas y el metabolismo, o cómo el cuerpo utiliza el combustible como los alimentos para alimentar las células. Esos cambios, que evolucionaron durante decenas de millones de años, probablemente permiten a los majestuosos felinos digerir y confiar únicamente en la carne, dijo Bhak.

Los grandes felinos también tienen varias mutaciones que hacen que los músculos sean poderosos y de acción rápida, una necesidad al perseguir a la presa.

El equipo también encontró dos genes en el leopardo de las nieves que le permiten prosperar en las condiciones de bajo oxígeno de su hábitat de gran altitud en las montañas del Himalaya.. Esos cambios genéticos son similares a los encontrados en la rata topo desnuda, que también vive en condiciones de bajo oxígeno, aunque bajo tierra. Además, el análisis genético identificó las mutaciones que dan a los tigres de Bengala y los leones blancos africanos sus abrigos blancos distintivos, dijo Bhak.

Los nuevos resultados podrían ayudar a los esfuerzos de conservación al darles a los científicos una herramienta para estimar la diversidad genética en la naturaleza.

Al secuenciar los genomas de los tigres y otros gatos en peligro de extinción, como los leopardos de las nieves, "podemos encontrar si son endogamia", dijo Bhak a WordsSideKick.com. "Si la diversidad de su población es muy baja, entonces un virus de la gripe puede matar a muchos de ellos rápidamente, porque tienen la misma composición genética".

Luego, los científicos pueden tomar medidas para introducir sangre fresca en la población, lo que podría hacerla más resistente.

Los genomas también pueden ayudar a los programas de cría en cautividad al ayudar a los zoológicos a elegir animales que no están estrechamente relacionados para el apareamiento, agregó.

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