Evolución Cotidiana Revelada En Vacunas Contra La Gripe

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Los virus de la gripe evolucionan y también nuestras vacunas.

Cuando salga para recibir su vacuna anual contra la gripe, podría estar pensando en el breve pinchazo del dolor o los posibles efectos secundarios. Tal vez esté anticipando sentirse invencible alrededor de los niños que lloran o una multitud de viajeros en el metro.

¿Pero estás pensando en la evolución?

Después de todo, es por eso que estás siendo golpeado.

Cada año, un equipo de expertos en salud diseña una vacuna para protegerse contra las tres cepas de gripe circulantes que prevén que serán las más frecuentes en esa temporada. La vacuna ayuda a su cuerpo a producir anticuerpos para combatir esas cepas seleccionadas. Pero los virus de la gripe se replican rápidamente y tienen una alta tasa de cambios genéticos o mutaciones, por lo que los anticuerpos útiles que puede haber desarrollado para las cepas de un año anterior a menudo no se pueden unir a los virus mutados de este año. Tal adaptación ayuda a que el virus de la gripe prospere en su entorno. Sobrevive, infecta y multiplica. En otras palabras, evoluciona. Y la vacuna contra la gripe debe evolucionar cada año para mantenerse al día.

Evolución en acción

La evolución está presente en nuestra vida diaria, como cuando atrapamos o combatimos el virus de la gripe. La evolución también desempeña un papel en algunos de nuestros problemas de salud global más apremiantes. El virus de inmunodeficiencia humana (VIH), por ejemplo, evoluciona más rápido de lo que el sistema inmunológico puede seguirle. Investigadores financiados por los Institutos Nacionales de la Salud estudian los efectos de la evolución en la salud humana para encontrar formas de prevenir enfermedades.

Muchas bacterias han desarrollado resistencia a los medicamentos más comunes que tenemos disponibles para tratarlos. El Staphylococcus aureus resistente a la meticilina (SARM) es una bacteria resistente a los antibióticos que causa infecciones cutáneas potencialmente mortales. Incluso las colonias bacterianas en sus manos pueden evolucionar para resistir los jabones antibacterianos y los geles para manos.

Sarah Tishkoff, una genetista evolutiva de la Universidad de Pennsylvania, trabaja contra la malaria, una enfermedad transmitida por mosquitos que causa más de un millón de muertes en todo el mundo cada año y mata a un niño cada 30 segundos. El parásito que causa la malaria se está volviendo resistente a los medicamentos que normalmente se usan para combatirla.

Tishkoff está buscando las mutaciones genéticas específicas que ayudan a los parásitos a sobrevivir en presencia de medicamentos contra la malaria. Lo que ella encuentra podría llevar a tratamientos más robustos.

Profundizando en el ADN

La evolución influye en nuestra salud más allá de las bacterias y los virus. Puede explicar por qué algunas personas tienen intolerancia a la lactosa o la incapacidad de digerir la leche. Muchos adultos en todo el mundo tienen una actividad por debajo de lo normal de una enzima llamada lactasa, que descompone los productos lácteos. Tishkoff analizó muestras de ADN de diferentes tribus africanas y descubrió que las poblaciones cuyos ancestros recientes eran pastores, lo que significa que mantenían vacas domesticadas y dependían de la lechería para alimentarse, habían desarrollado una variación en el gen que produce la lactasa, lo que les permite digerir la leche.

En la Universidad de Oregón, el biólogo evolutivo Joe Thornton se está enfocando en los disruptores endocrinos, sustancias químicas en nuestro entorno que imitan las hormonas humanas y causan problemas de fertilidad y otros problemas de salud. Thornton extrajo ADN de pulpos, lampreas y zancí como serpientes porque todos ellos comparten un antiguo ancestro común con los humanos. Investigar cómo responden los genes evolutivamente más viejos a diferentes hormonas podría decirnos más sobre por qué nuestros genes reaccionan de la misma manera.

Este artículo de Inside Life Science se proporcionó a WordsSideKick.com en cooperación con el Instituto Nacional de Ciencias Médicas Generales, parte de los Institutos Nacionales de Salud..

Aprende más:

  • Pasado hasta el presente: Perfil de Joe Thornton
  • Huellas genéticas: Perfil de Sarah Tishkoff


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