Todo El Mundo Lo Está Haciendo: Los Monos Comen Lo Que Otros Están Comiendo

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Los monos vervet muestran el aprendizaje social y la conformidad adoptando las preferencias alimentarias de sus compañeros.

Una investigación reciente encuentra que al igual que los viajeros humanos suelen adoptar la cocina local, los monos salvajes aprenden a comer lo que comen los que los rodean.

Un estudio de monos vervet salvajes (Chlorocebus aethiops) en Sudáfrica proporciona pruebas de que otros primates distintos de los humanos adoptan y se ajustan a los comportamientos culturales. Dada la opción entre dos alimentos, los monos bebés comían solo los alimentos que comían sus madres. Y los hombres jóvenes que se aventuraron a otros grupos pronto cambiaron a la dieta local, los investigadores informan en línea hoy (25 de abril) en la revista Science.

"Algunas de las formas de aprendizaje que pensamos que eran claramente humanas son más ampliamente compartidas entre los primates no humanos", dijo el coautor del estudio Andrew Whiten, biólogo cognitivo de la Universidad de St. Andrews en el Reino Unido. [Galería de imágenes: Adorables monos Vervet que se adaptan a sus compañeros]

El aprendizaje cultural y la conformidad juegan un papel central en la vida humana. Si bien muchos estudios han documentado la transmisión cultural en animales de laboratorio, pocos han demostrado que este fenómeno ocurra en la naturaleza.

Un equipo de investigadores estudió cuatro grupos de monos vervet salvajes, cada uno con 24 a 44 individuos (109 animales en total). El equipo le dio a cada grupo un suministro de maíz, maíz teñido de rosa y otro teñido de azul. En dos grupos, el maíz azul sabía mal, por lo que los animales aprendieron a comer solo el maíz rosa. En los otros dos grupos, el maíz rosado era desagradable, por lo que los animales preferían el maíz azul.

Después de cuatro a seis meses, los investigadores reemplazaron el maíz de mal sabor con cosas de sabor normal, pero los monos continuaron comiendo solo el color al que se habían acostumbrado. En una excepción, una mujer de bajo rango comió el tipo de maíz no preferido, probablemente porque no pudo acceder al tipo preferido.

Cuando a los monos bebés que nunca habían probado el maíz de color se les permitía alimentarse con sus madres, los pequeños comían solo el color del maíz que comían sus madres, que era casi siempre el color del maíz preferido por el grupo. Incluso el bebé de la hembra que comió el color impopular del maíz copió la elección de alimentos de su madre.

El comportamiento de los bebés es un ejemplo de "aprendizaje social potente", dijo Whiten. A pesar de no tener experiencia previa con comer los dos tipos de maíz, los bebés adoptaron fácilmente la preferencia dietética de sus madres.

Luego, los investigadores observaron lo que sucedió cuando los machos jóvenes adultos de cada grupo migraron a otro grupo durante la temporada de apareamiento, una práctica común que asegura la diversidad genética en las poblaciones de vervet. De los 10 hombres que migraron a un grupo con una preferencia por el color de comida opuesto de su grupo nativo, siete de ellos eligieron comer el maíz que el nuevo grupo prefirió. Cuando no había otros machos de mayor rango para intimidarlos, nueve de los 10 machos comían el popular color del maíz.

Básicamente, los hombres migrantes se estaban adaptando para encajar con su nuevo grupo, sugieren las observaciones. El comportamiento de los machos fue tal vez incluso más sorprendente que el comportamiento de los bebés, porque estaban abandonando su preferencia previa a favor de la que prevalecía, dijo Whiten.

Frans de Waal, un primatólogo en el Centro de Primates Yerkes de la Universidad de Emory que no participó en el estudio, calificó el hallazgo como sorprendente. "Es uno de los muy pocos experimentos controlados exitosos en la naturaleza", dijo De Waal, y agregó que "alude a un nivel de conformismo que la mayoría de nosotros, hasta ahora, no era posible".

Los primates no son los únicos animales que aprenden de sus compañeros. Por ejemplo, otro nuevo estudio muestra que las ballenas recogen técnicas de alimentación de sus amigos. En conjunto, estos estudios sugieren que la cultura está más extendida en el reino animal de lo que se pensaba.

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