Los Everglades: Río De Hierba

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Los everglades son un sistema complejo de humedales subtropicales, lagos y ríos en el sur de florida.

Los Everglades son un complejo sistema de humedales, lagos y ríos subtropicales, que originalmente cubrían más de 4,000 millas cuadradas (10,000 kilómetros cuadrados) desde el Lago Okeechobee hasta el extremo sur de Florida. Sin embargo, debido al desarrollo, los Everglades se han reducido a menos de la mitad de ese tamaño, según el Museo de Historia Natural de Florida.

Aunque a veces se piensa que es un pantano gigante, los Everglades es técnicamente un río poco profundo y de movimiento lento. Debido a que la marisma de la zacate domina este río, tradicionalmente se le llamó el "Río de la Hierba". De hecho, los nativos americanos que viven en el área lo llamaron Pahayokee, que significa "aguas cubiertas de hierba". El clima subtropical en la zona presenta veranos calurosos y húmedos e inviernos suaves. Según el World Wildlife Fund (WWF), alrededor del 80 por ciento de las precipitaciones se producen en verano.

Los Everglades albergan una variedad de hábitats diversos y son el hogar de una fauna única, que incluye casi 70 especies amenazadas y en peligro de extinción, como el manatí, el caimán americano, la tortuga marina, la pantera de Florida y una variedad de aves, según el Cuaderno de Maven. El Parque Nacional de los Everglades, establecido en 1947, protege el 20 por ciento sur del área original de los Everglades; es Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO, Reserva Internacional de la Biosfera de la UNESCO y Humedal Ramsar de Importancia Internacional.

Ecosistemas

Los Everglades contiene varios ecosistemas diferentes. Estos incluyen los siguientes:

Tierras bajas costerasLas praderas costeras están ubicadas en la costa occidental de los Everglades, justo en el interior de las marismas de la Bahía de Florida. El movimiento interior de lodo durante tormentas tropicales y huracanes forma estas tierras bajas. El área alberga una variedad de arbustos y plantas tolerantes a la sal, como las suculentas y otras plantas desérticas de bajo crecimiento.

Sloughs de agua dulceSon ríos pantanosos, relativamente profundos, que actúan como las principales rutas de flujo de agua en los Everglades. Estos cursos de agua se mueven a unos 100 pies (30 metros) por día, según el Servicio de Parques Nacionales (NPS). Los dos principales refugios en los Everglades son Shark River Slough, también llamado el "Río de la hierba", y el más pequeño Taylor Slough, que se encuentra al este. Ambos descargan en la bahía de Florida.

Praderas de margas de agua dulce se encuentran a lo largo de los lados este y oeste de los Everglades y bordean las tortugas más profundas. "Marl" es un suelo delgado y calcáreo, un suelo calcáreo compuesto de carbonato de calcio, encima de la roca caliza. Si bien estas praderas se parecen a las tortugas marinas, el agua en las praderas de margas de agua dulce es menos profunda y la sierra es más corta. Estas praderas presentan una variedad de vegetación de bajo crecimiento y perífito, una mezcla de bacterias, algas, detritos y microbios, que sirven como una fuente vital de alimento para los renacuajos, peces e invertebrados, según el NPS.

Ambientes marinos en los Everglades se incluyen arrecifes, estuarios, manglares, lechos de pastos marinos y bahías, según la UF. El flujo de agua de los Everglades finalmente se drena en el Golfo de México hacia el suroeste y la Bahía de Florida hacia el sur. La Bahía de Florida es el cuerpo de agua más grande dentro del Parque Nacional Everglades, cubriendo más de 800 millas cuadradas (2,072 kilómetros cuadrados), según el NPS. La Bahía de Florida consiste en una serie de cuencas de aguas poco profundas.

Bosques de pinos A menudo echan raíces en la piedra caliza expuesta en el sur de Florida. Un bosque de pinos saludable necesita fuego para ayudar a limpiar las maderas duras de crecimiento más rápido que impiden que la luz del sol alcance las plántulas de pino. De acuerdo con el NPS, el Parque Nacional de los Everglades realiza quemaduras recetadas regularmente diseñadas para imitar el patrón natural del fuego y mantener los pinos saludables.

Los manglares son una variedad de árboles altamente tolerantes a la sal que pueden prosperar en canales, ríos y aguas de marea, que consisten en una mezcla de agua dulce y agua salada del océano. Los tipos más comunes son los manglares rojos, los manglares negros y los manglares blancos. El Parque Nacional Everglades tiene el área más grande de bosques de manglares protegidos en el hemisferio norte. Los manglares actúan como un vivero para muchos animales marinos. Las aves zancudas se congregan en los manglares durante los meses secos para alimentarse y anidar. Los bosques de manglares también resisten los huracanes.

Cipreses Las coníferas de hoja caduca son capaces de crecer y prosperar en aguas estancadas. Los grupos de cipreses se encuentran comúnmente en los orificios de solución: terreno con hoyos formados en rocas porosas y desgastadas cuando el nivel del mar y el nivel freático eran más bajos que en la actualidad. De acuerdo con el NPS, en áreas con condiciones de crecimiento menos favorables, los cipreses más pequeños, conocidos como cipreses enanos, crecen en los suelos más delgados y pobres de las tierras más secas.

Una hamaca de madera es un bosque de maderas duras que crece en montículos naturalmente elevados conocidos como "islas de árboles". Estos pueden elevarse por encima del pantano a alturas de unas pocas pulgadas hasta 6 pies (1,8 m). Debido a que estos árboles están ligeramente elevados, rara vez experimentan inundaciones, de acuerdo con el NPS. También están protegidos contra incendios, ya que los ácidos de las plantas en descomposición disuelven la piedra caliza alrededor de cada isla, creando un foso natural. [Fotos: Florida Everglades: siga el 'río de hierba']

Vista satelital del sur de Everglades, Florida City, Key Largo y otras partes de la Bahía de Florida y los Cayos superiores.

Vista satelital del sur de Everglades, Florida City, Key Largo y otras partes de la Bahía de Florida y los Cayos superiores.

Crédito: CSTARS / Doug Fuller

Evidencia de personas antiguas en los Everglades

Las hamacas de madera dura de los Everglades a menudo proporcionan el único suelo seco en un hábitat de otra manera húmedo y pantanoso.Debido a esto, estas áreas proporcionan un refugio seguro para una variedad de especies de animales y plantas. De hecho, las islas de árboles tienen hasta tres veces la diversidad de plantas y animales de los humedales circundantes, según el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS).

Investigaciones anteriores sugirieron que las islas de árboles se desarrollaron a partir de salientes en la capa rocosa de carbonato debajo de la marisma. Ahora, un poco de evidencia muestra que las islas de árboles se formaron al menos parcialmente por las actividades de personas antiguas que viven en el área, dijo la investigadora Gail Chmura, paleoecóloga y geomorfóloga de la Universidad McGill en Montreal, a WordsSideKick.com para un artículo de 2011. De hecho, los investigadores sugieren que estas islas podrían haberse desarrollado a partir de antiguos montículos de basura dejados por los asentamientos humanos hace unos 5.000 años.

"Hasta ahora, la evidencia más temprana de la ocupación humana de los Everglades se remonta al período Arcaico Tardío o alrededor de 4500 BP [Antes del presente]", dijo a Live Traci Ardren, arqueóloga antropológica y profesora del departamento de antropología de la Universidad de Miami. Ciencia. "Los científicos no saben cómo se llamaban estos antiguos, por lo que se los conoce como la población arcaica del sur de la Florida". En un estudio reciente, Ardren investigó el impacto de los humanos antiguos en la formación de islas de árboles en los Everglades. Sus hallazgos fueron publicados en la revista El Holoceno.

"Sabemos que eran pescadores-cazadores-recolectores móviles y que vivían de los alimentos silvestres disponibles de las marismas de agua dulce de los Everglades, así como de los recursos marinos de la costa", dijo. "También hicieron alfarería y herramientas hechas de piedra astillada, hueso y madera".

Las encuestas muestran que las islas de los árboles de los Everglades han sido utilizadas por personas desde el Arcaico Tardío, dijo Ardren. La evidencia incluye restos de comida y herramientas desechadas, y también hay evidencia de uso ceremonial y mortuorio ".

"Los restos de comida humana son ricos en fosfatos orgánicos, lo que alentó el crecimiento de las plantas", dijo Ardren. "Dado que tantas islas de árboles tienen este tipo de restos, está claro que la intervención humana ayudó a muchas islas de árboles a crecer en tamaño y masa desde la prehistoria hasta los tiempos actuales".

Los animales

Los Everglades son el hogar de una gran variedad de vida silvestre, incluidas 360 especies de aves, según la Federación Nacional de Vida Silvestre (NWF). Esta área alberga una gran cantidad de aves zancudas, como la espátula rosada, el ibis brillante, la cigüeña de madera y una variedad de garcetas y garzas.

Los Everglades también son el hogar de la pantera de Florida, en peligro de extinción. Para cuando las panteras figuraban como una especie en peligro de extinción federal en 1967, solo existían de 12 a 20 animales, limitados a una pequeña población reproductora en la punta de la Florida, según la organización sin fines de lucro Defenders of Wildlife. Hoy en día, alrededor de 100 a 180 panteras adultas y subadultas viven en el sur de Florida y ocupan solo alrededor del 5 por ciento de su rango histórico. Otros mamíferos comunes de los Everglades incluyen la mofeta, el mapache, el venado de cola blanca, el zarigüeyo, el zorro rojo y el gato montés de cola de algodón oriental.

Los Everglades son bien conocidos por sus numerosos reptiles, que incluyen caimanes, cocodrilos y 27 especies de serpientes, según NWF. Los animales marinos incluyen el manatí antillano y el delfín mular.

Especies invasivas

Los Everglades se enfrentan a un gran problema de especies invasoras. Estas especies de animales y plantas de otras partes del mundo pueden aprovechar las condiciones desequilibradas en el área, principalmente debido a las alteraciones del flujo natural del agua y los patrones de incendios forestales, de acuerdo con la NWF. Además, muchos animales invasores prosperan en los Everglades porque no tienen depredadores naturales para mantener a sus poblaciones bajo control.

Las plantas no nativas han invadido alrededor de 1.7 millones de acres (690,000 hectáreas) en los Everglades. Los invasores incluyen el peppertree brasileño, el soldado chino, el árbol de la hoja de papel de hoja ancha y el helecho trepador del Viejo Mundo, según el NWF.

Uno de los animales invasores más conocidos es la pitón birmana, que probablemente escapó a los Everglades después de que los huracanes destruyeran las instalaciones de cría locales. Estas serpientes son increíblemente destructivas para el ecosistema natural. Han reducido drásticamente las poblaciones de la mayoría de los pequeños mamíferos en el Parque Nacional Everglades e incluso se han aprovechado de los caimanes. Para empeorar las cosas, estas serpientes son extremadamente reservadas y difíciles de encontrar.

Otros animales invasores son las ranas arborícolas cubanas, que se aprovechan de ranas nativas más pequeñas, y el monitor del Nilo, un lagarto grande que come huevos de cocodrilo y lechuzas madrigueras, según el NWF.

Conservación

Los Everglades fueron una vez un sistema grande e intrincado de humedales, lagos y ríos pluviales que cubrían casi 3 millones de acres (1.2 millones de hectáreas) de tierra. Sin embargo, los humanos han estado alterando el paisaje de los Everglades desde el siglo XIX, al despejar las tierras para la agricultura y el desarrollo urbano y al establecer estructuras de control de inundaciones y desviaciones de agua. Como resultado, el tamaño de los Everglades ha disminuido significativamente.

En 1947, Marjory Stoneman Douglas publicó su famoso libro "Los Everglades: Río de hierba", que prestó la atención necesaria al área e inspiró la conservación. Poco después, el 6 de diciembre de 1947, el gobierno reservó 1,5 millones de acres (600,000 hectáreas) de tierras protegidas como el Parque Nacional Everglades. Sin embargo, los Everglades tienen la mitad del tamaño de hace 100 años, según el Bergeron Everglades Museum and Wildlife Foundation.

Isla de arboles fijos en Shark River Slough, Everglades.

Isla de arboles fijos en Shark River Slough, Everglades.

Crédito: Pablo Ruiz, Universidad Internacional de Florida.

Drenaje y problemas de algas.

Durante miles de años, cuando el agua del lago Okeechobee se elevó demasiado, se derramaría de forma natural en el río de hierba, que fluye hasta la bahía de Florida. Sin embargo, a fines del siglo XIX, la gente comenzó a drenar el agua de la tierra, principalmente para convertir los humedales en granjas de azúcar. Los hogares y las empresas pronto seguirían su ejemplo, drenando el agua para sus propios fines.

En 1928, un gran huracán de categoría 5, conocido como el huracán Okeechobee, golpeó el área. Fue uno de los desastres más mortíferos en la historia de los Estados Unidos, matando a 2.500 personas. Tormenta proveniente del lago cubrió cientos de millas de tierra. Para evitar otro desastre como este, el gigante Herbert Hoover Dike fue construido para albergar las aguas del lago Okeechobee. Debido a que el flujo natural de agua a los Everglades ahora estaba bloqueado, se crearon canales que drenarían el exceso de agua a ambas costas de Florida cuando los niveles se volvieran peligrosos. Desafortunadamente, una vez que los Everglades dejaron de recibir el flujo regular de agua del lago, el área se volvió mucho más seca.

Un problema importante con el drenaje del agua del lago Okeechobee hacia el océano es que el lago tiene altos niveles de fósforo, un ingrediente clave en los fertilizantes. El fósforo sobrealimenta a las algas y puede causar grandes floraciones de algas que dañan el medio ambiente.

"Obtenemos floraciones de cianobacterias en la Bahía de Florida durante la estación húmeda cuando el agua de los campos de caña de azúcar viaja hacia el sur a través de los Everglades hacia la Bahía de la Florida", Larry Brand, profesor de biología marina y ecología en la Escuela Rosenstiel de Ciencias Marinas y Atmosféricas La Universidad de Miami, dijo a WordsSideKick.com. Él investiga la proliferación de algas en aguas costeras aguas abajo de los Everglades.

"Obtenemos floraciones de cianobacterias en el estuario de St. Lucie y en el sur de la Laguna Indian River [IRL] cuando se liberan grandes volúmenes de agua rica en nutrientes desde el lago Okeechobee", dijo.

Las cianobacterias son un tipo de bacteria que obtiene energía a través de la fotosíntesis; Son los únicos procariotas fotosintéticos capaces de producir oxígeno.

"Vemos lo mismo cuando el agua del lago O [keechobee] se lanza al oeste hacia el río Caloosahatchee", dijo Brand. "Los altos nutrientes en el Lago O provienen de muchos años de bombeo desde los campos de caña de azúcar en el sur y varios tipos de ganadería y agricultura hacia el norte que bajan por el río Kissimmee".

Recurso adicional

Servicio de Parques Nacionales: Everglades


Suplemento De Vídeo: FLORIDA (Parque Nacional de los Everglades).




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