Enorme Globo Llevará Telescopio De Caza De Agujero Negro En Altura

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Investigadores de la nasa y la universidad de washington lanzarán un telescopio llamado x-calibur para medir los rayos x de los agujeros negros.

Un nuevo telescopio diseñado para detectar agujeros negros despegará este mes, pero no se lanzará sobre un cohete. En cambio, un globo gigante que puede acomodar un avión de pasajeros 747 completo dentro de él con espacio de sobra llevará el telescopio a la atmósfera.

El globo se elevará unos 120,000 pies (36,576 metros) sobre la Tierra, o aproximadamente tres o cuatro veces la altura que la mayoría de los aviones comerciales de crucero. Desde esa elevada posición, por encima del 99 por ciento de la atmósfera de la Tierra, X-Calibur buscará agujeros negros y pistas sobre cómo se ajustan a la teoría de la relatividad general de Einstein.

Los científicos intentaron lanzar X-Calibur el año pasado, pero las condiciones del viento impidieron el lanzamiento. Ahora, si el clima coopera, los científicos de la Universidad de Washington en St. Louis y el Centro Científico de Globos (CSBF) de la NASA en Texas planean lanzar el globo en Fort Sumner, Nuevo México, a mediados de septiembre. Henric Krawczynski, profesor de física en la Universidad de Washington que lidera el proyecto, dijo a principios de esta semana que todavía no había una fecha oficial de lanzamiento, pero podría ocurrir tan pronto como este fin de semana. [Tierra desde arriba: 101 impresionantes imágenes de órbita]

X-Calibur es un tipo de telescopio especializado llamado polarímetro que mide rayos X polarizados de alta energía. X-Calibur navegará hasta los límites exteriores de la atmósfera terrestre y se enfocará en varios objetos celestes, incluidos los agujeros negros visibles desde el hemisferio norte.

La gravedad de un agujero negro es tan poderosa que incluso la luz no puede escapar de su fuerza. Es por eso que los agujeros negros parecen invisibles. X-Calibur detectará los agujeros negros buscando rayos X emitidos por la materia justo antes de que desaparezca dentro del agujero negro.

Los astrónomos apenas están empezando a estudiar estas luces de rayos X polarizadas de alta energía. La polarización puede ocurrir cuando la luz se refleja o se dispersa. Las radiografías polarizadas podrían ayudar a los científicos a determinar el tamaño de los agujeros negros y qué tan rápido están girando. La teoría de la relatividad general de Einstein estableció una tasa de rotación máxima para los agujeros negros, y los astrónomos esperan que X-Calibur revele más sobre su giro.

Preparando para lanzar

Scott Barthelmy, investigador del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, describió el complicado procedimiento de prelanzamiento necesario para inflar el globo y preparar a X-Calibur para el vuelo. El primer paso será desplegar las láminas de plástico ultra delgadas del globo. Las mangueras bombearán helio presurizado en el globo, que se expandirá y hará que el globo se levante en una nube en forma de hongo, hasta que el interior de 40 millones de pies cúbicos (1,132,674 metros cúbicos) esté lleno.

El peso del suelo se levantará del globo para dejarlo subir. Alrededor de 900 pies (274 m) de material de globo se desplegará en el suelo y, a medida que el globo se levante, recogerá más y más de este tren. El extremo del globo se unirá a X-Calibur.

Una grúa pequeña acunará X-Calibur a unos 10 pies (3 m) sobre el suelo. Cuando el globo se desplaza directamente sobre el telescopio y comienza a tirar hacia arriba, un técnico estará listo para liberar el telescopio de la grúa. Si el lanzamiento llega demasiado pronto, el telescopio podría caer al suelo y aplastarse. Si llega demasiado tarde, la liberación de la grúa podría atascarse.

El sitio web Columbia Scientific Balloon Facility de la NASA tendrá una transmisión en vivo del lanzamiento, que los científicos esperan que ocurra alrededor del 14 o 15 de septiembre, si las condiciones climáticas lo permiten. Después de que se lance el globo, cualquiera puede seguir su progreso con un mapa de Google en vivo.

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