Los Debates Energéticos: Carbón Limpio

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The energy debates es una serie de WordsSideKick.com sobre los pros, los contras, los debates políticos, los mitos y los hechos relacionados con varias ideas de energía alternativa.

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Los hechos

En los tres debates presidenciales de este año, tanto el presidente electo Barack Obama como el senador John McCain dijeron que apoyaban el carbón limpio. Pero, ¿qué es exactamente carbón limpio? Este término vago puede referirse a una variedad de tecnologías que conducen a emisiones más limpias de las centrales eléctricas de carbón.

El carbón limpio por lo general ahora se refiere a la captura y almacenamiento de dióxido de carbono de las centrales eléctricas de carbón. No capturado, este gas de efecto invernadero atrapa el calor del sol, lo que lleva al calentamiento global. (Es probable que cualquier dióxido de carbono capturado se almacene en forma líquida a gran profundidad).

El carbón limpio también puede incluir métodos para reducir los contaminantes que resultan de la quema de carbón, tales como: 1) el mercurio metálico tóxico, 2) los óxidos de nitrógeno, que ayudan a crear smog, 3) el dióxido de azufre, que está vinculado con la lluvia ácida, o 4 ) pequeñas partículas de hollín, que contribuyen anualmente a miles de muertes prematuras por enfermedades cardíacas y pulmonares.

Ninguna planta de carbón comercial en los Estados Unidos actualmente incorpora sistemas de captura de carbono.

Las estrategias para capturar y almacenar el carbono liberado por las plantas de carbón dependerían de cómo se use el combustible en primer lugar. Todas las plantas comerciales de carbón en Estados Unidos, excepto dos, dependen del carbón pulverizado, explicó Barbara Freese, defensora de la energía limpia, en la Unión de Científicos Preocupados, un grupo de defensa de la ciencia. Para capturar el dióxido de carbono en el escape cuando se quema este combustible, en principio el humo podría fluir a través de los solventes que atraen el gas, un procedimiento que requiere mucha energía y puede requerir hasta un tercio de la electricidad que genera la planta en la primera fase. lugar.

Las dos plantas de carbón comerciales de EE. UU. Restantes convierten el carbón en un gas concentrado denominado "gas de síntesis", y antes de que este combustible se queme para generar energía, el dióxido de carbono podría eliminarse mediante una variedad de técnicas, como pasar los solventes o la separación avanzada de gases. membranas En teoría, estas técnicas podrían ser menos intensivas en energía que la captura de carbono con carbón pulverizado.

De la nueva generación de más de 100 plantas de carbón ahora propuestas para la construcción en los Estados Unidos, incluidas varias plantas de gas de síntesis, todos menos dos o tres proyectos de demostración aún carecerían de tecnología de captura y almacenamiento de carbono.

"Probablemente se requieran subsidios directos del gobierno para financiar los primeros proyectos de demostración, que podrían estar disponibles en 4 o 5 años, momento en el que sabremos si vale la pena invertir más en la tecnología", dijo Freese.

Cuando se trata de eliminar otros contaminantes del escape de carbón, cada uno generalmente requiere su propio método, como inyecciones de carbón activado para capturar mercurio o manipular los procesos de combustión para controlar los niveles de óxido de nitrógeno. Las tecnologías Syngas podrían facilitar la reducción de las emisiones de mercurio al permitir que el metal se elimine antes de quemar el gas.

Pros

El carbón ayuda a generar alrededor de la mitad de la electricidad en los Estados Unidos, "por lo que dejar de tomar carbón obviamente será muy difícil y nos llevará algo de tiempo", dijo Freese. "Dada la amenaza urgente y sin precedentes que enfrentamos con el cambio climático, no podemos permitirnos ignorar ninguna opción tecnológica que pueda ser parte de la solución".

El carbón es también la mayor fuente de contaminación del calentamiento global de la nación, que representa aproximadamente un tercio de las emisiones de los EE. UU., Igual a la producción combinada de todos los automóviles, camiones, autobuses, trenes y barcos de los EE. UU., Señaló la Unión de Científicos Preocupados. "Podríamos necesitar estas tecnologías de carbón para reducir nuestras emisiones de dióxido de carbono más rápidamente de lo que podríamos si nuestras únicas opciones tecnológicas fueran las fuentes de energía renovable y las estrategias de eficiencia energética", agregó Freese.

Otra ventaja potencial de las tecnologías de captura y almacenamiento de carbono es que si desarrollamos esta tecnología ahora, algún día podríamos combinarla con la energía de biomasa, donde las plantas se alimentarían de carbono, para crear una fuente de energía "que realmente tenga emisiones de carbono negativas". Dijo Freese.

Contras

El carbón es el más sucio de todos los combustibles fósiles y no es fácil de limpiar. "Está tomando un combustible intrínsecamente muy contaminante, con cada contaminante planteando innumerables problemas, y resolviendo cada uno con diferentes tecnologías, y eso se suma en términos de costo", dijo Freese.

El costo es otra desventaja para la tecnología de captura y almacenamiento de carbono vinculada al carbón. Podría aumentar fácilmente el costo de la energía de una planta de carbón pulverizado de dos tercios a tres cuartos, "mucho más que cualquiera de las otras tecnologías necesarias para controlar los otros contaminantes", dijo Freese.

Incluso si la captura y el almacenamiento de carbono funcionan correctamente con el escape de carbón, "depende de un recurso de energía no renovable y uno que es notoriamente destructivo para el medio ambiente cuando se trata de extraerlo", agregó.

Si la captura y el almacenamiento de carbono no funcionan correctamente, "obviamente existe el problema de que el dióxido de carbono se filtra hacia la atmósfera, y eso socava todo el punto de captura en primer lugar", dijo Freese."También existe el riesgo de que las fugas de las tuberías o las instalaciones de almacenamiento que transportan el gas concentrado puedan ser fatales. El dióxido de carbono disuelto también es ácido, y si migra a los suministros de agua subterránea, puede transportar toxinas, envenenando el agua".

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