Plantas En Peligro De Extinción No 'Fósiles Vivientes' Después De Todo

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Se creía que las cícadas, que se asemejan a las palmeras, eran fósiles y restos de los cálidos bosques tropicales durante la era de los dinosaurios. Pero la nueva evidencia genética muestra que las cícadas modernas, los pantalones más en peligro de extinción en la tierra, son en realidad mucho más.

Un antiguo linaje de plantas que se asemeja a las palmeras y que se conocen como cícadas una vez florecieron en la Tierra. Se pensaba que sus descendientes de estas plantas antiguas eran "fósiles vivientes" que se mantuvieron relativamente sin cambios desde la Era de los Dinosaurios.

Ahora, los científicos descubren que, a pesar de su aspecto de la vieja escuela, las cícadas modernas no son en realidad fósiles vivientes, sino que son totalmente diferentes de sus familiares pasados.

Las cícadas tienen semillas, pero ni flores ni frutos. Aparecieron por primera vez en el planeta hace cientos de millones de años, antes de que los dinosaurios caminaran por la Tierra.

Las cícadas una vez dominaron los bosques de la Tierra, junto con las coníferas y parientes del árbol gingko. Sin embargo, después de que emergieron las plantas florecientes, las cícadas disminuyeron; solo unas 300 especies de cícadas ahora permanecen en regiones tropicales y subtropicales del mundo.

Para aprender más sobre las cícadas, los investigadores analizaron los genes de aproximadamente dos tercios de todas las especies de cícadas vivas, incluidos los representantes de los 11 grupos restantes de cícadas. Descubrieron que estas cícadas emergieron recientemente hace unos cinco o diez millones de años.

"Ahora podemos decir que las especies de cícadas vivas no son antiguas ni sobras de los tiempos de los dinosaurios", dijo la investigadora Nathalie Nagalingum, botánica del Real Jardín Botánico de Sydney en Australia. "Todas las cícadas, independientemente de donde crecieran en el mundo, solo comenzaron a diversificarse hace 10 millones de años".

Curiosamente, "todos los principales grupos de cícadas de todo el mundo, en Australia, Asia, Sudamérica y África, comenzaron a diversificarse hace 10 millones de años", dijo Nagalingum a OurAmazingPlanet. "Esto indica que un disparador puede haber sido responsable".

En cuanto a lo que podría haber sido este disparador, aproximadamente en el momento en que surgieron las cícadas modernas, las masas de tierra del mundo asumieron sus posiciones actuales. Esto cerró la última de las vías marítimas ecuatoriales que permitieron que las cálidas aguas tropicales circularan por el mundo, lo que llevó a un cambio de climas cálidos a nivel mundial a climas más fríos y estacionales actuales.

Como tal, parece que el desencadenante de la evolución de las cícadas modernas "fue un cambio en el clima, es decir, cuando comenzó el enfriamiento global y cuando el mundo comenzó a tener estaciones distintas", dijo Nagalingum.

Las cícadas restantes son ahora las plantas más amenazadas del mundo. [Galería de imágenes: Plantas en peligro]

"Un impedimento importante para conservar las cícadas es la falta de conocimiento sobre ellas", dijo Nagalingum. "Usaré ADN para observar la diversidad genética de las especies y, en última instancia, esta información informará los planes de recuperación".

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea el 20 de octubre en la revista Science.

Esta historia fue proporcionada por OurAmazingPlanet, un sitio hermano de WordsSideKick.com.


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