Números De Pingüino Emperador Dobles Estimaciones Anteriores, Show De Satélites

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Las aves icónicas se enfrentan a amenazas cuando el hielo antártico se derrite.

Los pingüinos emperador en la Antártida son mucho más abundantes de lo que se pensaba, según reveló un estudio que utilizó imágenes de muy alta resolución captadas por satélites.

"Nos sorprendió que casi duplicáramos la estimación de la población", dijo Peter Fretwell, científico del British Antarctic Survey y autor principal de un artículo publicado hoy en la revista PLoS One.

Fretwell dijo que, a diferencia de las estimaciones anteriores, que ubicaban el número de pingüinos emperador entre 270,000 y 350,000 aves, la nueva investigación contabilizó 595,000 aves.

La investigación antártica es un reto, ya que los seres humanos esencialmente solo pueden trabajar en el frígido continente durante tres meses al año, y el hecho de identificar a los pájaros icónicos ha resultado difícil.

Censo de aves

La última estimación de población general, realizada en 1992, encontró que aproximadamente de 135,000 a 175,000 pingüinos emperadores vivían en todo el continente. [Ver los pingüinos emperador icónicos de la Antártida en acción.]

Una colonia de pingüinos emperador en la Antártida, espiada por satélite.

Una colonia de pingüinos emperador en la Antártida, espiada por satélite.

Crédito: DigitalGlobe.

Fretwell y un equipo de investigadores combinaron varios tipos de imágenes de alta definición capturadas por satélites para llegar a su nuevo número. Afilaron las imágenes para permitirles diferenciar entre los pingüinos, las sombras en el suelo y la caca de los pingüinos, que es lo suficientemente abundante como para aparecer en imágenes de satélite.

El equipo también utilizó conteos reales de pingüinos en su análisis. "Los recuentos de tierra nos dijeron la densidad de los grupos de pingüinos, y lo utilizamos para multiplicar el área de pingüinos calculada por nuestro análisis de imágenes satelitales en números de pingüinos", dijo Fretwell a OurAmazingPlanet en un correo electrónico.

El análisis no solo duplicó la estimación anterior de los pingüinos emperador, sino que también descubrió siete colonias previamente no descubiertas.

Fretwell dijo que este tipo de investigación es importante, especialmente ante un clima cambiante.

Futuro pinguino

Hay preocupaciones de que los cambios en el hielo de la Antártida anuncian un futuro difícil para los pingüinos emperadores. Las aves se reproducen en el hielo marino de la Antártida durante los brutales meses de invierno, pero el deshielo de la primavera puede ser una amenaza para las colonias más septentrionales, según un comunicado del British Antarctic Survey.

Las áreas de la Antártida han experimentado cambios dramáticos en los últimos años; las plataformas de hielo flotantes se han derrumbado y los glaciares han acelerado su marcha hacia el mar. La Península Antártica es uno de los lugares de más rápido calentamiento en la Tierra, con temperaturas del aire que se elevan entre 4 y 4.5 grados Fahrenheit (2.2 y 2.5 grados Celsius) en los últimos 50 años.

Fretwell dijo que la nueva técnica proporciona al menos una forma de correlacionar cualquier cambio ambiental con los cambios en los números de pingüinos emperador, y puede hacerse año tras año.

"Este primer estudio nos brinda la línea de base a partir de la cual podemos calcular cualquier tendencia futura en la dinámica de la población. Es mucho más barato que el trabajo de campo en la Antártida, por lo que nos brinda una instantánea global, coherente y rentable de la población cada año", dijo Fretwell..

Los pingüinos emperador, debido a sus marcadas marcas en blanco y negro y su gran tamaño, se destacan contra el hielo antártico. Un trabajo similar ha resultado difícil para los pingüinos más pequeños.

"Debido a que son más pequeños y se reproducen en la roca, en lugar de la nieve blanca agradable, es más difícil, y todavía estamos trabajando en la técnica", dijo Fretwell. Algunos científicos han intentado un trabajo similar en sellos, agregó. En este momento, se está realizando un estudio para estimar las poblaciones de focas del Ártico desde aviones en el mar de Bering.

"Me imagino que habrá otras especies analizadas de manera similar en el futuro", dijo.

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