El 'Mapa Emocional' Revela Donde El Cuerpo Humano Se Siente Suave Al Tocarlo

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La sensación placentera de un toque depende de un mapa corporal emocional de nervios especializados que responden al toque suave.

WASHINGTON - Desde el golpe de la mano de una madre hasta el abrazo de un amante, las sensaciones de un toque suave activan un conjunto especializado de nervios en los humanos.

Se cree que el cerebro contiene un "mapa" del cuerpo para detectar el tacto. Pero los humanos también pueden tener un mapa corporal emocional que se corresponda con sentimientos de tacto suave, según una nueva investigación presentada aquí el domingo (16 de noviembre) en la 44ª reunión anual de la Society for Neuroscience.

Para el ser humano y todas las especies sociales, el contacto juega un papel fundamental en la formación y el mantenimiento de los vínculos sociales, dijo en una conferencia de prensa la investigadora del estudio, Susannah Walker, neurocientífica del comportamiento en la Universidad John Moores de Liverpool, en el Reino Unido. [Las 10 cosas principales que hacen que los humanos sean especiales]

"De hecho, la falta de contacto puede tener un efecto perjudicial tanto en nuestra salud física como en nuestro bienestar psicológico", dijo Walker.

Contacto humano

En un entorno clínico, se ha demostrado que el contacto físico con bebés prematuros estimula el crecimiento, disminuye el estrés y ayuda al desarrollo del cerebro. Pero no mucha investigación se ha centrado en la base de estos efectos en el sistema nervioso, dijo Walker.

El cuerpo humano tiene diferentes tipos de nervios para percibir el tacto. Los nervios más gruesos rodeados por una capa grasa de aislamiento (llamada mielina) identifican el tacto y la temperatura y envían rápidamente esas señales al cerebro, mientras que los nervios más finos que carecen de este aislamiento envían información sensorial más lentamente.

Recientemente, los científicos descubrieron un subconjunto de estos nervios más pequeños, llamados aferentes C-táctiles, que responden específicamente a los sentimientos de tacto suave. Pero Walker quería saber cómo se organizan estos nervios en el cuerpo, y si el simple hecho de ver a otra persona siendo tocada provocaría los mismos sentimientos placenteros que aquellos que experimentan cuando son tocados.

En el estudio, los investigadores tocaron a personas en diferentes partes de sus cuerpos, incluyendo la espalda, la parte superior del brazo, el antebrazo y la mano. Ellos acariciaron cada una de estas regiones a diferentes velocidades.

Cuando se les pidió a las personas que calificaran el placer de cada toque, informaron que era más agradable cuando se tocaban en la espalda y menos agradable cuando se tocaban en el antebrazo. Estas regiones del cuerpo corresponden a las concentraciones de los nervios de contacto suave, dijeron los investigadores. En otras palabras, la espalda contiene la mayoría de estos tipos de nervios, mientras que el antebrazo contiene la menor cantidad.

Resulta que estos nervios de tacto suave responden con mayor fuerza a ser tocados a una velocidad particular, entre 1.2 y 3.9 pulgadas por segundo (3 y 10 centímetros por segundo). Los participantes en el estudio informaron que los toques más agradables eran aquellos que coincidían con esta velocidad óptima.

Midiendo el disfrute

Los investigadores también mostraron a las personas videos de otras personas que fueron tocadas, y descubrieron que los espectadores experimentaron una respuesta similar a la de ellos mismos cuando fueron tocados.

Los hallazgos, que aún no se han publicado en una revista científica, sugieren que los mamíferos han desarrollado un sistema especializado de nervios que transmiten el placer del contacto físico suave, y que estos nervios forman la base de un mapa emocional del cuerpo.

En el futuro, Walker y sus colegas planean medir el movimiento de los músculos faciales sonrientes en respuesta a ser tocados con suavidad, para ver si estas sensaciones producen una sensación automática de placer.

Otra investigación presentada aquí este fin de semana encontró que el disfrute de una persona de ser tocado depende en gran medida del contexto. Por ejemplo, un estudio sobre hombres heterosexuales descubrió que informaron de un toque mucho más agradable cuando se trataba de una mujer y no de otro hombre.

Aunque el estudio de Walker se centró principalmente en los efectos positivos del tacto suave, diferentes personas probablemente experimentan una variedad de placer, dijo Walker.

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