Abrazo Eléctrico: Las Anguilas Se Curvan Hasta Sobrecargar Los Choques

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Un estudio reciente encuentra que las anguilas eléctricas pueden más que duplicar la potencia de su descarga eléctrica con solo enrollar sus cuerpos largos alrededor de elementos de presa.

Es como caminar directamente hacia una cerca eléctrica, o recibir un disparo con una pistola paralizante. Así es como un biólogo describe la experiencia de ser golpeado por una anguila eléctrica.

"No lo harías voluntariamente una y otra vez", dijo Kenneth Catania, profesor de ciencias biológicas de la Universidad de Vanderbilt en Nashville, Tennessee, y autor de un nuevo estudio sobre el sorprendente comportamiento de las anguilas eléctricas.

Catania ha sido golpeada varias veces desde que comenzó a estudiar la anguila eléctrica (Electrophorus electricus), un pez que es originario de las turbias aguas del Amazonas. Dotado de tres órganos productores de electricidad, MI. electricus puede enviar un pulso, o volea, de electricidad de alto voltaje a través del agua hacia las presas. Estas cataratas no están destinadas a matar a la presa, solo la desmovilizan para que la anguila pueda consumir más fácilmente a sus víctimas, dijo Catania a WordsSideKick.com. [Video: Mira un rizo eléctrico de anguila alrededor de su presa]

Para imaginar cómo la anguila usa su carga eléctrica, intente imaginar el cuerpo largo y delgado de la criatura como un imán delgado. Como un imán, la anguila tiene dos extremos, o polos. Cuando el animal envía un pulso eléctrico, la mayor parte de la carga proviene de su cabeza, que Catania llama el "polo positivo". La cola de la anguila sirve como el "polo negativo", emitiendo un impulso eléctrico mucho más débil que la cabeza, dijo Catania.

Una ilustración del comportamiento curling de la anguila.

Una ilustración del comportamiento curling de la anguila.

Crédito: Kenneth C. Catania

La mayoría de las veces, MI. electricus Solo necesita la carga de su cabeza para desmovilizar a su presa. Sin embargo, el final de la cola de la anguila es bastante importante, según muestra el nuevo estudio de Catania. El estudio encontró que al llevar su cola hacia su cabeza, una anguila eléctrica puede duplicar la fuerza del pulso eléctrico que envía al agua, lo que le permite desmovilizar elementos de presa más grandes.

Para medir la producción de energía de una anguila rizada, Catania preparó una especie de juguete para masticar anguilas al unir un pez muerto a un trozo de alambre. El pez estaba equipado con electrodos que podían medir el voltaje producido por la anguila. Luego, Catania metió el juguete para masticar en el tanque con la anguila y movió el juguete, simulando una presa que luchaba. Seguramente, las anguilas tendían a envolverse alrededor del pez, y cuando lo hacían, entregaban al menos el doble de su consumo habitual de electricidad, descubrió Catania.

Para comprender cómo la anguila duplica su carga, intente imaginarse a la criatura en forma de imán de herradura. En uno de estos imanes en forma de U, los polos norte y sur de un solo imán se acercan entre sí, lo que crea un fuerte campo magnético. Cuando la anguila se enrosca en esta forma de herradura, sucede algo similar: produce un fuerte campo eléctrico.

"Cuando la anguila dobla sus polos positivo y negativo y empareda la presa en el medio, se obtiene un enfoque del campo eléctrico", dijo Catania.

Pero las anguilas eléctricas en realidad no duplican la cantidad de electricidad que producen cuando persiguen grandes presas; simplemente dirigen las cargas desde ambos extremos de sus cuerpos a un área específica, lo que hace que la carga se sienta más poderosa que las presas desafortunadas. Esta es una buena táctica para que la use una anguila, dijo Catania, y agregó que los bichos no tienen que gastar más energía de lo normal cuando se acurrucan de esta manera, pero aún podrían terminar con una comida más grande.

Las anguilas pequeñas (algunas de ellas miden solo unos centímetros) se curvan mucho, dijo Catania, quien señaló que estos pequeños animales necesitan enfocar sus zaps para aturdir a las presas y hacer que se sometan. Pero las anguilas grandes, que pueden medir un metro o dos de longitud, también se involucran en este comportamiento. Catania dijo que le gustaría saber más sobre los tipos de presas que estas grandes anguilas pueden derribar con sus poderosas cargas eléctricas.

"No hay prácticamente evidencia de lo que realmente comen las anguilas eléctricas. Pero estos tipos se vuelven realmente grandes, y viven en el Amazonas, donde hay una gran diversidad de presas potenciales", dijo Catania, quien agregó que las anguilas eléctricas podrían luchar contra todo tipo de criaturas. Dijo que espera que su nuevo estudio pueda hacer que otros investigadores se pregunten qué es lo que la anguila eléctrica es capaz de cazar en la naturaleza.

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