El Campo Magnético De La Tierra Podría Girar En Nuestra Vida

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Un nuevo estudio sugiere que el campo magnético de la tierra podría cambiar dentro de los próximos 100 años.

Un piloto que mira los controles de su avión y se da cuenta de que el norte magnético está flotando en algún lugar sobre la Antártida puede sonar como una escena de una película de ciencia ficción, pero una nueva investigación sugiere que la idea no es tan descabellada en un futuro relativamente cercano.

Un cambio de campo magnético es una vieja noticia. Hace aproximadamente 800,000 años, el norte magnético se cernía sobre la Antártida y los renos vivían en el sur magnético. Los polos se han volteado varias veces a lo largo de la historia de la Tierra. Los científicos han estimado que un ciclo de rotación comienza con el debilitamiento del campo magnético en el lapso de unos pocos miles de años, luego los polos se vuelven y el campo vuelve a su fuerza máxima nuevamente. Sin embargo, un nuevo estudio muestra que la última vez que los polos de la Tierra se voltearon, solo tomó 100 años para que sucediera la inversión.

El campo magnético de la Tierra se encuentra en una etapa de debilitamiento en este momento. Los datos recopilados este verano por un satélite de la Agencia Espacial Europea (ESA) sugieren que el campo se está debilitando 10 veces más rápido de lo que los científicos pensaron originalmente. Predijeron que podría darse una vuelta dentro de los próximos dos mil años. Resulta que podría ser una estimación muy liberal, dicen ahora los científicos. [Infografía: explorar la atmósfera de la Tierra de arriba a abajo]

"No sabemos si la próxima inversión se producirá tan repentinamente como lo hizo este [anterior], pero tampoco sabemos que no ocurrirá", Paul Renne, director del Centro de Geocronología de la Universidad de California, Berkeley, dijo en un comunicado.

Los geólogos todavía no están seguros de qué causa que el campo magnético del planeta cambie de dirección. El núcleo de hierro de la Tierra actúa como un imán gigante y genera el campo magnético que envuelve al planeta. Esto ayuda a proteger contra las explosiones de radiación que brotan del sol y, a veces, se lanzan hacia la Tierra. Un debilitamiento del campo magnético podría interrumpir las redes eléctricas y la comunicación por radio, y apagar el planeta en niveles inusualmente altos de radiación.

Mientras que el satélite de la ESA estudió el campo magnético desde arriba, Renne y un equipo de investigadores lo estudiaron desde abajo. Los investigadores cavaron a través de antiguos sedimentos lacustres expuestos en la base de las montañas de los Apeninos en Italia. Las capas de ceniza de erupciones volcánicas de antaño se mezclan en el sedimento. La ceniza está hecha de minerales magnéticamente sensibles que contienen rastros de las líneas del campo magnético de la Tierra, y los investigadores pudieron medir la dirección hacia la que apuntaba el campo.

Renne y sus colegas utilizaron una técnica llamada datación argón-argón, que funciona porque el potasio-40 radiactivo se desintegra en una proporción conocida de argón-40, para determinar la edad del sedimento de roca. Las capas se acumularon a lo largo de un período de 10,000 años, y los investigadores pudieron identificar dónde se colocaron los polos en las capas de roca. El último flip ocurrió hace alrededor de 786,000 años.

Intercambio repentino

Las capas de sedimento también mostraron que el campo magnético era inestable durante unos 6.000 años antes del abrupto flip-flop. El período de inestabilidad incluyó dos puntos bajos en la fuerza del campo, cada uno de los cuales duró alrededor de 2,000 años.

Los geólogos no saben dónde está el campo magnético ahora en esa escala de tiempo de inversión o si este giro seguirá el mismo patrón que el anterior. La conclusión es que nadie está seguro de cuándo llegará.

"Realmente no sabemos si la próxima inversión se parecerá a la última, por lo que es imposible decir si estamos viendo la primera de varias excursiones (movimientos leves) o una verdadera inversión", dijo Renne a Live. La ciencia en un correo electrónico.

Día del juicio final magnético?

Si bien un giro de barra puede causar algunos problemas técnicos, no hay necesidad de entrar en pánico. Los científicos han revisado la línea de tiempo geológico en busca de cualquier evidencia de catástrofes que puedan estar relacionadas con un tirón magnético. No han encontrado ninguna.

El único desastre que causaría una inversión sería la interferencia en la red eléctrica global. No queda evidencia directa de catástrofes pasadas provocadas por un tirón magnético.

Sin embargo, si el campo magnético se debilita lo suficiente o desaparece temporalmente durante el giro, entonces la Tierra podría recibir cantidades peligrosas de radiación solar y rayos cósmicos. La exposición podría significar que más personas desarrollan cáncer, dijo Renne, aunque no hay pruebas científicas de que esto pueda suceder.

Renne dijo que se necesita más investigación para comprender las posibles consecuencias de un polo magnético cambiante.

El nuevo estudio se publicará en la edición de noviembre de Geophysical Journal International.

Sigue a Kelly Dickerson en Gorjeo. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia viva.


Suplemento De Vídeo: El CAMPO MAGNÉTICO DE LA TIERRA se está debilitando.




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