El Asesino Más Grande De La Tierra Finalmente Atrapado

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La geología es en parte un trabajo de detectives, y los científicos ahora tienen pruebas suficientes para reservar un sospechoso en la mayor extinción en masa de la tierra. Las erupciones volcánicas llamadas las trampas siberianas liberaron gases que arrojaron al planeta lluvia ácida, metales tóxicos y destruyeron

SAN FRANCISCO - La geología es en parte un trabajo de detectives, y los científicos ahora tienen pruebas suficientes para registrar a un sospechoso en la mayor catástrofe ambiental en la historia de la Tierra.

Un análisis minucioso de las rocas de China y Rusia demuestra que el culpable es una serie de erupciones volcánicas masivas, que inundaron la antigua Siberia con densos flujos de lava justo antes de la peor extinción masiva de la Tierra hace casi 252 millones de años, dijeron los investigadores aquí ayer (11 de diciembre) en el Reunión anual de la Unión Geofísica Americana. Gracias a los nuevos modelos informáticos de los efectos devastadores de la erupción y al mapeo detallado de las rocas depositadas en el momento de la muerte masiva, los investigadores ahora tienen su mejor caso para poner la extinción en el enorme derramamiento de lava.

Las erupciones, ahora llamadas trampas siberianas, duraron menos de 1 millón de años, pero dejaron atrás la "gran provincia ígnea" más grande de la Tierra, una pila de lava y otras rocas volcánicas de aproximadamente 720,000 millas cúbicas (3 millones de kilómetros cúbicos). Más del 96 por ciento de las criaturas marinas y el 70 por ciento de las especies terrestres murieron al final del Período Pérmico, en comparación con el 85 por ciento de la vida en la extinción posterior de los dinosaurios asesinos. En el Pérmico, todos los trilobites se extinguieron, junto con el 97 por ciento de las hermosas criaturas marinas llamadas amonitas. Tiburones, peces y reptiles fueron duramente golpeados.

"Podemos resolver el tiempo de las trampas siberianas y mostrar que el magmatismo precede al inicio de la extinción masiva", dijo Seth Burgess, un estudiante graduado de geoquímica del MIT que presentó algunas de las investigaciones aquí. [Limpie: las extinciones más misteriosas de la historia]

Se acaba el tiempo

Muchos sospechosos han sido nombrados en el asesinato masivo ambiental al final de Permian, incluidas las trampas siberianas, los impactos de los cometas, el cambio climático y la ruptura de un supercontinente. Resolver la pregunta saliendo con rocas antiguas a menudo deja un gran margen de error, por lo que los científicos han odiado señalar con el dedo cualquier causa.

"Este vínculo entre la extinción en masa y las grandes provincias ígneas [como las trampas siberianas] no es una hipótesis nueva, pero muestra una superposición temporal entre la extinción en masa y el magmatismo, la incertidumbre era demasiado alta", dijo Burgess.

Burgess y sus colegas atacaron el problema del tiempo con una técnica de datación de uranio y plomo de alta resolución. El equipo probó las rocas volcánicas de las trampas siberianas y las rocas marinas de Meishan, China. Meishan es uno de los registros mejor conservados de la extinción en masa, así como la transición entre el Pérmico y el siguiente Período Triásico. Burgess dijo que todas las rocas se analizaron en el mismo laboratorio, en la misma máquina, con los mismos productos químicos y por el mismo laboratorio, todo para minimizar esos pocos miles de años adicionales de error que los científicos deben informar al estimar las edades de las rocas.

La nueva era de Burgess para Meishan's Bed 25 (una capa de roca delgada que es el punto de referencia global para el inicio de la extinción) fue hace 251.941 millones de años, más o menos 37.000 años. Y el volcanismo comenzó en las trampas siberianas hace 252.28 millones de años, más o menos 11.000 años, dijo Burgess.

Las nuevas edades para las capas de roca de Meishan por encima y por debajo del Lecho 25 también reducen la duración del evento de extinción masiva a 60,000 años, más o menos 40,000 años, dijo Burgess. La nueva línea de tiempo encaja bien con una nueva sección de rock notable de Penglaitan en el sur de China, presentada ayer por Shu-zhong Shen, paleontólogo en el Instituto de Geología y Paleontología de Nanjing en China. [Las 10 formaciones geológicas más extrañas del mundo]

En Penglaitan, la extinción duró solo unos pocos miles de años, según la abundante evidencia de fósiles y rocas, dijo Shen. Sesenta especies de Pérmicos desaparecen en la capa de extinción Penglaitan. "La extinción masiva del final del Pérmico es repentina", dijo. Y las firmas químicas conservadas en las rocas antiguas indican que las temperaturas locales aumentaron de 14.4 a 18 grados Fahrenheit (8 a 10 grados Celsius) justo después de la extinción, un calentamiento extremo visto en otros lugares del planeta cercanos a esta era.

Catástrofe ambiental

Otra evidencia de un cambio climático importante después de la muerte del Pérmico incluye cambios repentinos en las proporciones de elementos como el carbono y el oxígeno, que se encuentran en todo el mundo. Los investigadores han pensado durante mucho tiempo que los gases volcánicos de las trampas siberianas podrían haber alterado el clima de la Tierra. Debido a que el magma de las Trampas Siberianas perforó rocas sedimentarias como carbones y carbonatos, las erupciones podrían haber cocinado las rocas, vertiendo miles de millones de toneladas de gases de efecto invernadero y metales tóxicos en la atmósfera de la Tierra, según los estudios de modelos presentados ayer. Partículas similares a las cenizas volantes de las centrales eléctricas de carbón aparecen en los sedimentos de los lagos en la isla canadiense de Ellesmere, a sotavento de Siberia en el Pérmico, dijo Stephen Grasby, un geoquímico del Servicio Geológico de Canadá.

Los gases, como el dióxido de carbono y el metano, calentaron la Tierra, y el dióxido de azufre golpeó el hemisferio norte con lluvia ácida, dijeron los investigadores.(Siberia estaba en las latitudes altas hace 252 millones de años, por lo que los gases y las cenizas circularon en el norte). "La lluvia en el hemisferio norte podría haber sido muy ácida", dijo Benjamin Black, un investigador postdoctoral en el MIT. "El pH fue comparable al del jugo de limón sin diluir".

Black creó un modelo de computadora de la atmósfera de la Tierra durante las erupciones de la Trampa Siberiana, cuando la mayoría de las masas terrestres de la Tierra estaban atascadas en un supercontinente llamado Pangea. Un océano gigante llamado Panthalassa cubrió el resto del mundo.

El estudio de Black encontró que el volcanismo de las trampas siberianas, equivalente a un año, o aproximadamente 57 millas cúbicas (240 km cúbicos) de lava, podría generar 1,460 millones de toneladas de dióxido de azufre y devastar el hemisferio norte. [Big Blasts: Los 10 volcanes más destructivos de la historia]

Los negros tóxicos que provienen de la Tierra también crearon reacciones químicas que destruyeron la capa protectora de ozono, generando radiación ultravioleta dañina para el ADN en gran parte del planeta, dijo Black. "A nivel mundial, los niveles promedio de ozono caen por debajo de los observados en el agujero de ozono en la Antártida en la década de 1990", dijo.

En total, más de 1,200 billones de toneladas de metano y 4,000 billones de dióxido de azufre podrían haber surgido de la erupción de las Trampas Siberianas, dijo Henrik Svensen, geólogo de la Universidad de Oslo en Noruega.

Una mejor alineacion

Debido a que las erupciones volcánicas de Siberia inundaron la Tierra durante unos 900,000 años, los geólogos están dispuestos a investigar más a fondo qué eventos fueron los asesinos y cuáles fueron los cambios ambientales que se observaron después de la extinción del Pérmico.

"El futuro de este trabajo es resolver qué parte del magmatismo siberiano está relacionada con la extinción masiva y qué parte es el conductor efectivo del cambio ambiental", dijo Burgess.

Los geólogos ya están tratando de resolver ese rompecabezas, con mapas nuevos y más precisos que revelan la historia de la erupción de las trampas siberianas. Resulta que las primeras capas, a lo largo del río Kureika, se identificaron erróneamente, dijo ayer el vulcanólogo independiente Dougal Jerram.

En lugar de rocas formadas por explosiones volcánicas, como se asignó previamente, Jerram y sus colegas descubrieron flujos de lava delgados. Luego, más arriba en la pila donde las rocas son más jóvenes, los investigadores vieron aparecer una transición brusca: las capas delgadas de repente se vuelven más gruesas, lo que significa que comenzó a salir más lava con cada erupción. (Al igual que el agua de un grifo, la cantidad de magma que sale de la Tierra, de múltiples cortes y conductos de ventilación, se enceró y disminuyó con el tiempo en las trampas de Siberia).

En esta zona de transición, "es como si los grifos volcánicos se encendieran de repente", dijo Jerram a WordsSideKick.com. El trabajo adicional podría revelar si el flujo masivo coincide con cualquiera de los desastres Permian o Triásicos.

"Estamos empezando a entender un poco más sobre lo que está sucediendo con la secuencia volcánica. Todavía hay mucho trabajo por hacer", dijo Jerram.

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