La Última Frontera De La Tierra: Misterios Del Mar Profundo

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Los científicos dicen que son oscuros y profundos, pero que esperan encantadores y desagradables descubrimientos.

Sumérgete bajo las olas del océano, atraviesa las aguas iluminadas por el sol y las aguas cercanas a la superficie, atraviesa las zonas con escasez de oxígeno casi sin vida, baja, baja y baja un poco más, hasta un lugar donde la presión aplastaría a un humano, y encontrarás El misterioso y extraño mundo del mar profundo.

Es 300 veces el tamaño del espacio habitado por las especies terrestres de la Tierra. Es inimaginablemente frío y envuelto en una oscuridad casi total. Sin embargo, la oscuridad está viva, llena de innumerables ejércitos de criaturas fantásticas.

Algunos son ridículamente grandes, algunos disparan relucientes rayos de luz de sus cuerpos, y otros están equipados con una amenazadora forma de un libro siniestro del Dr. Seuss.

A pesar de que este mundo extraño es relativamente accesible en comparación con los planetas, incluso en nuestro propio sistema solar, las profundidades más profundas del océano permanecen prácticamente inexploradas en la última y misteriosa frontera de nuestro planeta natal.

Aunque el mar profundo se define aproximadamente como que todo lo que está por debajo de los 650 pies (200 metros) comprende un impresionante 240 millones de millas cúbicas (1 billón de kilómetros cúbicos) y más del 90 por ciento del espacio vital del planeta, los científicos aún están tratando de responder lo más básico preguntas al respecto

"Básicamente, sabemos tan poco acerca de las profundidades marinas que no sabemos lo que no sabemos. Muchas cosas todavía se están descubriendo por pura casualidad", dijo Michael Vecchione, biólogo de la Institución Smithsonian, y uno de las pocas personas que realmente han estado allí.

Pero el mar profundo está recibiendo más atención en estos días, gracias al interés de varias partes bien financiadas en enviar a los seres humanos a los lugares más profundos de la Tierra a bordo de una cosecha de nuevos sumergibles. El esfuerzo de Virgin Oceanic del magnate británico Richard Branson puede ser el más conocido de los esfuerzos de financiación privada, mientras que países como China también muestran interés en los lugares más inaccesibles de los océanos, aunque por diferentes razones.

Un vehículo operado por control remoto (ROV) vio a este extraño calamar nadando plácidamente a lo largo de 11,100 pies (3,380 m) hacia abajo, frente a la costa de Oahu. Conocido como el calamar Bigfin, las criaturas solo fueron descubiertas hace aproximadamente una década, y mucho de ellas sigue siendo misteriosa. Se estimó que este animal tenía una longitud de 13 a 16 pies (4 a 5 m).

Un vehículo operado por control remoto (ROV) vio a este extraño calamar nadando plácidamente a lo largo de 11,100 pies (3,380 m) hacia abajo, frente a la costa de Oahu. Conocido como el calamar Bigfin, las criaturas solo fueron descubiertas hace aproximadamente una década, y mucho de ellas sigue siendo misteriosa. Se estimó que este animal tenía una longitud de 13 a 16 pies (4 a 5 m).

Crédito: © 2001 MBARI.

Incógnitas desconocidas

En 2003, Vecchione descendió a bordo de un sumergible ruso hasta la zona de fractura de Charlie-Gibbs, un corte en el fondo marino del Atlántico que tiene 14,760 pies (4,500 metros) en su punto más profundo.

Para poner eso en contexto, la profundidad promedio del océano es de 13,120 pies (4,000 m), la altura de muchos picos en las Montañas Rocosas y los Alpes. [Infografía: la montaña más alta hasta la zanja más profunda del océano]

Vecchione y otros científicos que estudian el mar profundo dicen que uno de sus mayores desafíos es tratar de averiguar qué es exactamente lo que vive allí.

Aunque el Censo de la Vida Marina, un estudio internacional de una década, descubrió más de 1,200 nuevas especies (excluyendo microbios) en los océanos del planeta, el estudio también resaltó cuánta gente aún tiene que aprender sobre las profundidades del océano en particular.

"Deben haber muchos animales, posiblemente animales grandes, de los que no sabemos", dijo Edith Widder, CEO y científica senior de la Asociación de Investigación y Conservación del Océano.

Durante las últimas décadas, los científicos han encontrado algunas criaturas extrañas y masivas que habitan en las profundidades, como el tiburón megamouth, un alimentador de filtro que crece hasta 18 pies (5 metros) de largo. Solo se han visto docenas desde que se descubrieron en la década de 1970.

"Cuando se descubrieron por primera vez, fue una completa sorpresa que nadie sabía que existían", dijo Vecchione a OurAmazingPlanet. En los últimos 10 años, se han encontrado dos grandes especies de calamares, dijo, "y hay otras cosas grandes en las profundidades del mar que hemos vislumbrado pero que nunca hemos capturado, así que no sabemos a qué nos dirigimos. para descubrir."

Tanto Vecchione como Widder estudian la biología de las aguas abiertas del océano profundo, conocidas por los investigadores como la columna de agua, una región aún menos explorada que el fondo oceánico, y cuyos habitantes son más difíciles de encontrar.

Este pequeño ctenóforo a veces se llama 'grosella de mar'. A diferencia de la medusa (lo que la mayoría de la gente considera como medusas), los ctenóforos tienen tentáculos pegajosos que capturan pequeños animales y partículas, pero no pican a sus presas.

Este pequeño ctenóforo a veces se llama 'grosella de mar'. A diferencia de la medusa (lo que la mayoría de la gente considera como medusas), los ctenóforos tienen tentáculos pegajosos que capturan pequeños animales y partículas, pero no pican a sus presas.

Crédito: © 1992 MBARI.

Difícil de atrapar

"Las cosas que están en la parte inferior, algunas de ellas se mueven, pero no son muy rápidas, y muchas de ellas están simplemente atrapadas en un lugar", dijo Vecchione. "Pero en la columna de agua, las cosas se mueven".

Y, dijo Widder, esas cosas pueden superar a la red de arrastre de un investigador.

Hasta el desarrollo relativamente reciente de sumergibles tripulados y robots marinos operados a distancia, las redes eran una de las pocas herramientas disponibles para los científicos que intentaban probar la vida desde la oscuridad de las profundidades.

Y esas redes perdieron más que solo animales de rápido movimiento como el calamar. Echaron de menos a toda una clase de criaturas que parecen ser una de las formas de vida dominantes en las profundidades marinas, el científico Bruce Robison dijo que era "uno de los descubrimientos más grandes que hemos hecho en los últimos 10 años".

"No fue hasta que empezamos a bajar que nos dimos cuenta de que '¡Vaca santa! Hay una cantidad asombrosa de animales gelatinosos aquí'", dijo Robison, científico principal del Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterrey, en una entrevista.

El océano profundo es un extraño universo de medusas y sus relaciones, que a veces forman cadenas de muchos pies de largo, a menudo iluminadas por destellos de bioluminiscencia. Resulta que representan la friolera del 25 por ciento de la biomasa en las profundidades.

"Tal vez más", dijo Robison. "Pero no lo sabíamos, porque si arrastres una red a través de aguas profundas, cualquiera de estos animales gelatinosos son triturados y se convierten en una gran cantidad de goo o pasan a través de la red".

Un ctenóforo lobado rojo. Los organismos gelatinosos de fantasía como este son mucho más abundantes en las profundidades marinas de lo que se sospechaba anteriormente.

Un ctenóforo lobado rojo. Los organismos gelatinosos de fantasía como este son mucho más abundantes en las profundidades marinas de lo que se sospechaba anteriormente.

Crédito: Kevin Raskoff © 1999 MBARI.

Relaciones profundas

Robison dijo que además de descubrir qué Viven allá abajo, los científicos también están tratando de averiguar cómo las cosas viven ahí abajo, cómo los nutrientes se mueven desde el mundo superficial hacia un vasto sistema que está aislado del alcance del sol. (Muy poca luz solar penetra más allá de 650 pies de profundidad, o 200 metros. Por debajo de unos 3,300 pies, o 1,000 metros, es totalmente oscuro).

"No sabemos cómo es la red alimenticia", dijo Robison. "No sabemos cómo se transfiere ese material orgánico a través de la inmensa red alimentaria hasta el fondo marino profundo que sabemos que va desde el principio hasta el final, pero en cuanto a cómo llega allí todavía estamos en la oscuridad, literal y figurativamente ".

Para sobrevivir y comunicarse en el crepúsculo perpetuo o en la noche permanente de las profundidades, ya sea para encontrar comida, encontrar una pareja o evitar a un atacante, muchos de los habitantes hacen su propia luz. La bioluminiscencia es la especialidad de Edith Widder, y ella dice que los científicos apenas están empezando a entender lo que ella llama "este lenguaje de la luz".

Dado el gran volumen de las profundidades marinas, dijo Widder, una gran proporción de los animales en nuestro planeta son bioluminiscentes y, sin embargo, poco se entiende acerca de las innumerables formas en que los organismos usan la luz hecha por ellos mismos. Widder dice que se siente muy afortunada de haber presenciado los espectaculares espectáculos bajo el agua por sí misma.

"Es mágico", le dijo a OurAmazingPlanet. "Es cosa de Harry Potter tener estas explosiones de luz a tu alrededor, estos molinetes de luz. Es absolutamente impresionante, y por supuesto, cuanto más lo conozcas, más emocionante es que puedas reconocer a los animales por su pantalla".

Mamás de moluscos: Recientemente se descubrió que estos pequeños calamares, el ónix Gonatus, cuidan sus huevos durante meses antes de que eclosionen en las profundidades marinas. La masa del huevo se suspende de los ganchos bajo los brazos de los calamares.

Mamás de moluscos: Recientemente se descubrió que estos pequeños calamares, el ónix Gonatus, cuidan sus huevos durante meses antes de que eclosionen en las profundidades marinas. La masa del huevo se suspende de los ganchos bajo los brazos de los calamares.

Crédito: © 2002 MBARI.

Ciclos de clima profundo

Aunque puede carecer de la emoción estética de la biología de las profundidades marinas (¿quién puede resistirse a una criatura frágil que puede rociar la luz en el camino de un calamar que avanza?), Muchos científicos también están mirando hacia las profundidades marinas para tratar de resolver algunas grandes preguntas sobre la El papel que desempeña en el clima de la Tierra.

"Los océanos están absorbiendo una gran cantidad de calor que resulta del calentamiento global. Tenemos una buena idea de cuánto se está calentando la parte superior del océano, pero no tan bien de cuánto se está calentando el océano profundo", dijo Gregory Johnson, oceanógrafo del Laboratorio de Medio Ambiente Marino del Pacífico de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

Descubrir cómo se mueven los cambios de temperatura a través del océano profundo tiene implicaciones para los habitantes de los océanos y los habitantes de la tierra por igual. [Relacionado: ¿Qué criaturas prosperarán en los océanos más cálidos?]

"Para predecir cuánto y qué tan rápido se calentará la Tierra en el futuro debido a los cambios en las concentraciones de gases de efecto invernadero y otros cambios, necesitamos saber cuánta energía está consumiendo ahora", dijo Johnson. "Esa es una restricción muy importante para las predicciones. Y los océanos absorben la mayor parte del calor".

Los científicos dependen de los barcos y, en cierta medida, de una red de boyas oceánicas en crecimiento, aunque relativamente pequeña, para medir las condiciones en el océano profundo, desde la temperatura hasta la salinidad (contenido de sal) y la química del agua.

Al igual que los biólogos, los oceanógrafos y los científicos del clima no tienen acceso a gran parte de lo que intentan estudiar.

"Estamos muy limitados en este momento", dijo Johnson. "Todavía es mucho tiempo para la exploración y el descubrimiento".

Un rape, cerca de 4,800 pies (1,460 m) hacia abajo, frente a la costa de California. Este pez usa un señuelo brillante que cuelga de su cabeza para atraer a la presa a una distancia sorprendente de su gran boca.

Un rape, cerca de 4,800 pies (1,460 m) hacia abajo, frente a la costa de California. Este pez usa un señuelo brillante que cuelga de su cabeza para atraer a la presa a una distancia sorprendente de su gran boca.

Crédito: © 2004 MBARI.

¿Grandes descubrimientos por delante?

Y debido a que se sabe muy poco sobre el océano profundo y los mecanismos que lo gobiernan, abundan las posibilidades de grandes descubrimientos. Una pregunta general a la que se enfrentan los científicos de aguas profundas en muchas disciplinas se refiere a los ingredientes y la mecánica de nuestro planeta en su conjunto: ¿Cómo afecta lo que hacemos aquí arriba a los océanos profundos y cómo afectan los océanos profundos a las cosas aquí arriba?

"De muchas maneras muy reales, el océano profundo es como el volante del motor del planeta. Domina el flujo de carbono orgánico en la Tierra. Y su magnitud es tan grande que creo que no lo apreciamos", dijo Robison de MBARI.. "Pero si empezamos a manipularlo, y claramente lo estamos, entonces podríamos ver algunos cambios muy grandes en la parte del planeta donde vivimos".

Cindy Lee Van Dover, científica marina y profesora de la Universidad de Duke, dijo que la forma en que los animales que viven en los océanos profundos ciclan el carbono es de gran importancia. Afecta a la química de lo profundo, que afecta a los océanos en general, afecta a la atmósfera y viceversa.

"En las profundidades del mar, el océano, la atmósfera, todavía estamos tratando de descubrir cómo están conectados todos", dijo Van Dover.

Dejando de lado las grandes ambiciones de una teoría unificadora, los científicos en este punto todavía están tratando de descubrir qué hay allí, agregó.

Un calamar vampiro. Esta extraña criatura vive en áreas profundas, con oxígeno limitado, desde aproximadamente 2,000 a 3,000 pies (600 a 900 m) de profundidad. Tiene brillantes puntas de tentáculos y dos puntos brillantes en los lados de su cuerpo. Cuando está perturbado, el calamar vampiro puede emitir un limo brillante.

Un calamar vampiro. Esta extraña criatura vive en áreas profundas, con oxígeno limitado, desde aproximadamente 2,000 a 3,000 pies (600 a 900 m) de profundidad. Tiene brillantes puntas de tentáculos y dos puntos brillantes en los lados de su cuerpo. Cuando está perturbado, el calamar vampiro puede emitir un limo brillante.

Crédito: © 2004 MBARI.

Frontera final

"Es tan fundamental como Lewis y Clark saliendo y trazando un hábitat al oeste del Mississippi y tuvieron la ventaja de poder ver las cosas", dijo Van Dover. "No quiero exagerar, pero creo que estamos en esa fase de exploración. Los Yellowstones aún están por descubrir".

Vecchione estuvo de acuerdo: "Todavía estamos explorando en el espacio, y también deberíamos estar explorando en las profundidades del océano".

Más humanos, 12 en total, han caminado en la luna que han viajado a las partes más profundas de nuestro propio planeta.

Solo dos tienen la distinción de visitar el punto más profundo de la Tierra, el Challenger Deep en la Fosa de Mariana, que se encuentra a 36,200 pies (11,030 metros, o casi siete millas) debajo de la superficie del Océano Pacífico occidental. En 1960, el teniente de la Marina de los Estados Unidos Don Walsh y Jacques Piccard, un nativo suizo, montaron un enorme recipiente de metal hasta el fondo marino y pasaron 20 minutos en la oscuridad allí.

Hasta el día de hoy, los humanos no han regresado.

Aunque la exploración por el bien de la exploración es importante, muchos científicos dicen que lo que está en juego para comprender lo que sucede en las profundidades es alto para todos, no solo para los multimillonarios con una inclinación por los viajes exóticos o las naciones con un ojo en los recursos en las profundidades marinas.

"No sabemos lo suficiente sobre cómo funciona el océano para poder predecir cosas", dijo Robison. "Por eso creo que debemos seguir estudiando el mar profundo y el mar en general, porque no hay duda de que estamos cambiando las cosas y cambiándolas profunda y rápidamente. Y si lo hacemos sin poder predecir el Consecuencias, eso no es muy brillante ".

Puede seguir al escritor de OurAmazingPlanet Andrea Mustain en Twitter:@andreamustain. Siga OurAmazingPlanet para conocer las últimas noticias sobre ciencia y exploración de la Tierra en Twitter @OAPlanet y en Facebook.


Suplemento De Vídeo: CIENCIA AL DESNUDO - PROFUNDIDADES MARINAS - DOCUMENTAL COMPLETO BY JOKER AK47.




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