El Terremoto Profundo Más Grande De La Tierra Sigue Siendo Un Misterio

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El mayor terremoto profundo jamás registrado ocurrió a cientos de millas bajo tierra en mayo frente a las costas de rusia. Los científicos aún no saben cómo ocurren terremotos tan masivos tan profundamente debajo de la superficie de la tierra.

Está confirmado: el terremoto más grande jamás registrado ocurrió en mayo frente a las costas de Rusia. Pero este temblor masivo sigue siendo un misterio para los científicos.

El terremoto de magnitud 8.3 ocurrió el 24 de mayo de 2013, en el Mar de Ojotsk, en lo profundo del manto de la Tierra. El terremoto, descrito hoy (19 de septiembre) en la revista Science, es desconcertante porque los sismólogos no entienden cómo pueden ocurrir terremotos masivos a tales profundidades.

"Es el evento más grande que hemos visto", dijo el coautor del estudio Thorne Lay, un sismólogo de la Universidad de California en Santa Cruz. "Se ve muy similar a los eventos poco profundos, a pesar de que tiene 600 kilómetros de roca encima. Es difícil entender cómo se produce un terremoto semejante bajo una presión tan enorme".

Ruptura rápida

El terremoto del Mar de Okhotsk ocurrió a unos 378 millas (609 km) debajo de la superficie de la Tierra, en una grieta donde la Placa del Pacífico presionaba el manto, la capa de roca plástica caliente que se encuentra debajo de la corteza. A pesar de la profundidad en que ocurrió, la gente en Rusia sintió el terremoto. (No hubo lesiones ni daños a la propiedad). [Los 10 terremotos más grandes de la historia]

Al analizar los datos sismológicos globales, los investigadores determinaron que el terremoto fue el mayor terremoto profundo jamás registrado. Un terremoto profundo anterior, en Bolivia en 1994, tuvo la misma magnitud, pero liberó menos energía.

La ruptura ocurrió a velocidades increíblemente rápidas de aproximadamente 9,000 mph (14,400 km / h).

"Se rompió como si se rompiera el cristal", Lay dijo a OurAmazingPlanet de WordsSideKick.com. "Y sin embargo, está bajo esta enorme presión, así que eso es un misterio. ¿Cómo sucede?"

Una posibilidad es que el agua o el dióxido de carbono líquido se filtraran de alguna manera en la grieta para lubricarla, lo que permite que las dos losas de roca se deslicen entre sí con mayor rapidez.

Pero aunque el agua y el gas del océano pueden filtrarse en las profundidades más bajas de la superficie de la Tierra, es difícil ver cómo el agua podría filtrarse tan profundamente debajo.

"Puede haber alguna fuente de fluido que no hayamos reconocido", dijo Lay.

Transformación de la roca

Otra posibilidad es que el tipo principal de roca que se encuentra a esta profundidad, llamada olivina, atraviesa una transformación mineral debido a las enormes presiones a las que se encuentra, lo que luego provoca el deslizamiento entre diferentes tipos de roca.

Un segundo artículo en el mismo número de Science refuerza el caso de la transformación de minerales como el culpable de los terremotos profundos masivos.

En ese estudio, los investigadores sometieron una pequeña porción de olivino, de apenas unas centésimas de pulgada de ancho, a una presión de 50,000 veces los niveles atmosféricos, equivalente a la presión que se siente profundamente dentro del manto.

El olivino se transformó en una estructura cristalina diferente llamada espinela, y las ondas de corte (uno de los dos tipos principales de ondas generadas por los terremotos) comenzaron a propagarse increíblemente rápido.

"Estos se propagaban lo suficientemente rápido como para que pudieran emitir ondas ultrasónicas que grabamos", dijo el coautor del estudio Alexandre Schubnel, científico de materiales del Centro Nacional de Investigación Científica de Francia.

Las olas también tenían propiedades similares a las encontradas en los terremotos profundos, dijo Schubnel.

Por ejemplo, la transformación de olivino en su estructura cristalina de alta presión es irreversible, por lo que la roca no podría experimentar réplicas. En terremotos profundos, las réplicas también son infrecuentes, dijo Schubnel.

Aunque la muestra era pequeña y los nano terremotos inducidos eran un millón, mil millones de veces menos poderosos que los terremotos más grandes, la física detrás del fenómeno sigue siendo la misma, dijo Schubnel.

Ambos investigadores dijeron que estaban al tanto del trabajo del otro, pero que se necesitarán más investigaciones para identificar la causa del terremoto ruso.

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