La Tierra Puede Estar En Los Primeros Días De La Sexta Extinción En Masa

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La sexta extinción en masa de la tierra ya puede haber comenzado, informan los investigadores que rastrean la tasa de animales y plantas en peligro de extinción.

La Tierra podría estar en las primeras etapas de una sexta extinción en masa, dice un equipo internacional de científicos.

Los animales y las plantas están amenazados. Según los investigadores, más de 320 vertebrados terrestres se han extinguido desde 1500. Los animales que quedan en la columna vertebral del mundo son 25 por ciento menos abundantes que en 1500, una tendencia también observada en animales invertebrados, como crustáceos, gusanos y mariposas, informaron los científicos.

La extinción masiva anterior, que acabó con los dinosaurios, ocurrió hace unos 65 millones de años, probablemente de un asteroide catastrófico que colisionó con la Tierra. En contraste, la sexta extinción masiva está vinculada a la actividad humana, dijo Rodolfo Dirzo, profesor de biología en la Universidad de Stanford en California, en un comunicado. Dirzo es el autor principal de la nueva revisión de investigaciones anteriores sobre el tema, que sugiere que la Tierra se encuentra en los primeros días de esta sexta extinción en masa.

Un estudio anterior, que incluía datos del registro de fósiles y la biología de la conservación moderna, sugirió que la Tierra podría entrar en una extinción masiva en los próximos 300 a 2,000 años. Ese estudio fue detallado en el número del 2 de marzo de 2011 de la revista Nature.

Según los investigadores, hasta un tercio de todos los vertebrados están amenazados o en peligro de extinción. Los animales grandes, como elefantes, rinocerontes y osos polares, tienen las tasas más altas de disminución, que es una tendencia compartida por otras extinciones masivas. Estos animales grandes corren un riesgo particular porque tienden a tener pocas crías y bajas tasas de crecimiento de la población. Cazadores y cazadores furtivos, sin embargo, encuentran que su pelaje, carne, colmillos o cuernos son blancos atractivos. [7 animales icónicos los humanos están conduciendo a la extinción]

La pérdida de una especie de animal grande puede tener efectos inesperados en el ecosistema y en los desarrollos humanos cercanos, un proceso conocido como defaunación. En un estudio, los investigadores aislaron parches de tierra de animales, como cebra, jirafas y elefantes. Sin los animales, la hierba y los arbustos crecieron, y el suelo se aflojó. Los roedores rápidamente se hicieron cargo y se duplicaron en número, comiendo las semillas de las plantas y viviendo en el suelo irregular que estaba relativamente libre de depredadores.

Los roedores pueden portar enfermedades y parásitos que infectan a las personas, dijeron los investigadores.

"Donde la densidad humana es alta, se obtienen altos índices de defaunación, alta incidencia de roedores y, por lo tanto, altos niveles de patógenos, lo que aumenta los riesgos de transmisión de enfermedades", dijo Dirzo. "¿Quién hubiera pensado que solo la defaunación tendría todas estas consecuencias dramáticas? Pero puede ser un círculo vicioso".

El declive de los grandes animales afecta no solo a la vegetación, sino también a los invertebrados. En los últimos 50 años, la población humana se ha duplicado y el número de animales invertebrados ha disminuido en un 45 por ciento, dijeron los investigadores. Gran parte de la pérdida es el resultado de la destrucción del hábitat y la alteración del clima global, dijeron los investigadores.

La investigación de Stuart Pimm, biólogo de la Universidad de Duke, puso un número sobre la rapidez con que las especies se están extinguiendo. Su estudio, publicado el 29 de mayo en la revista Science, sugirió que si bien una especie, en promedio, se extinguía cada 10 millones cada año antes de que los humanos entraran en escena, ese número se ha elevado a entre 100 y 1,000 especies.

Detener, o al menos desacelerar, la sexta extinción en masa llevará tiempo y colaboración. Por ejemplo, las personas necesitan proteger hábitats vitales y adaptar su enfoque para que se ajuste a cada región única; La sensibilización puede acelerar estos esfuerzos, dijo Dirzo.

"Tendemos a pensar en la extinción como la pérdida de una especie de la faz de la Tierra, y eso es muy importante, pero hay una pérdida del funcionamiento crítico del ecosistema en el que los animales juegan un papel central al que también debemos prestar atención", dijo Dirzo. dijo.

La revisión se publicó el 25 de julio en la revista Science.

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