La Tierra Está Perdiendo Sus Abejorros

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Los abejorros están desapareciendo de sus ubicaciones más al sur, pero no se están expandiendo hacia el norte.

El cambio climático está haciendo que los abejorros salvajes desaparezcan de grandes franjas de su rango histórico, lo que podría significar un desastre para polinizar los cultivos en Europa y América del Norte, según sugiere una investigación reciente.

Según el estudio, a medida que las temperaturas globales han aumentado, los abejorros han desaparecido de las regiones más cálidas que ocupan, pero no se han extendido hacia el norte para aprovechar el nuevo hábitat.

"Simplemente no están colonizando nuevas áreas para rastrear el rápido cambio climático causado por el hombre", dijo en una conferencia de prensa el coautor del estudio Jeremy Kerr, biólogo de la Universidad de Ottawa. [Ver imágenes de abejorros increíbles]

Polinizadores superestrella

Las abejas han aparecido en los titulares en los últimos años porque su número está cayendo en picado en un proceso misterioso llamado trastorno de colapso de colonias. Los científicos han propuesto una serie de factores contribuyentes, desde el uso excesivo de pesticidas neonicotinoides que desorientan a los insectos zumbadores hasta el aumento de los parásitos de las abejas.

Pero los abejorros son las verdaderas superestrellas del mundo polinizador. A diferencia de casi todas las demás especies de abejas, los abejorros están afuera en los campos, bebiendo néctar y polinizando plantas desde la primavera hasta el otoño, dijo el coautor del estudio, Laurence Packer, biólogo de la Universidad de York en Toronto.

La mayoría de las otras especies de abejas polinizan solo un puñado de plantas. Además, los abejorros tienen movimientos únicos, como la capacidad de "zumbar polinizar" flores difíciles como los tomates, dijo la coautora del estudio Alana Pindar, bióloga de la Universidad de Ottawa.

Los abejorros son de gran importancia económica, ya que los estudios estiman que la polinización de sus frutas y flores es de $ 3 mil millones al año.

Fuerte descenso

Kerr y sus colegas analizaron los registros históricos de los rangos de hábitat para 67 poblaciones de abejorros en Europa y América del Norte entre 1901 y 1974, cuando el calentamiento climático era insignificante, y entre 1974 y 2010, cuando el cambio climático se aceleró. En su extremo sur, el rango de las abejas se ha reducido 186 millas (300 kilómetros), o aproximadamente 5.6 millas (9 km) cada año, dijo Kerr.

Sin embargo, a pesar del calentamiento en las latitudes del norte, los abejorros no han encontrado una manera de aprovechar los climas del norte, ahora menos frígidos. El estudio, que se publicó hoy (9 de julio) en la revista Science, no mostró ninguna correlación entre las prácticas de uso de la tierra o el uso de pesticidas y las poblaciones de abejorros.

Las abejas se están extinguiendo en el extremo sur de su área de distribución debido al aumento de las olas de calor extremo.

"Si imaginas un auto que comienza a quedarse sin refrigerante y comienza a soplar vapor por la parte delantera del capó, es como una analogía de lo que hacen los abejorros cuando hace demasiado calor", dijo Kerr.

Pero no está claro por qué no han volado hacia el norte para recuperar el terreno perdido. Muchas estrellas necesitan alinearse, desde las flores correctas hasta el refugio de invierno adecuado, para que las reinas produzcan nuevas abejas para la próxima temporada; tal vez simplemente no pueden reproducirse lo suficientemente rápido como para que las nuevas colonias echen raíces, dijo la coautora del estudio, Sheila Coila, de Wildlife Preservation Canada.

Salvando abejorros

Sin embargo, no todos los abejorros están en peligro. Según Kerr, Kerr dijo que entre un 25 y un 30 por ciento lo está haciendo bien, y el estudio de estas especies resistentes, parecidas a las malas hierbas, como el abejorro de cola corta (llamado el "diente de león del mundo del abejorro") podría revelar pistas para ayudar a los científicos a salvar a otras especies.

Los conservacionistas pueden tener que emplear la migración asistida y reubicar las colonias en masa, así como preservar los paraísos silvestres que proporcionan una fiesta para los polinizadores. El manejo de otras amenazas, como los pesticidas, también podría hacerlos menos vulnerables al estrés por calor, dijo Kerr.

Los jardineros también pueden tomar medidas para ayudar a los pequeños voladores a prosperar. Las flores silvestres nativas simples suelen ser mejores para los abejorros que las flores más vistosas, dijo Packer.

Una rosa tradicional, por ejemplo, es "como un regalo de Navidad cuando tienes que atravesar, ya sabes, 50 capas diferentes de cajas de cartón y envoltura para llegar a lo que hay dentro".

Por el contrario, la rosa salvaje de Alberta es perfecta, dijo. "Es un plato de comida para las abejas que simplemente dice: 'Ven a buscarme'", dijo Packer.

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