La Tierra Tiene Dos 'Lunas' Ahora, Dicen Los Teóricos

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Un nuevo estudio que caracteriza la forma en que la tierra captura asteroides cercanos sugiere que nuestro planeta normalmente tiene una "segunda luna" temporal en un momento dado.

La Tierra tiene dos lunas, argumenta un grupo de científicos. Una es la luz nocturna cada vez más intensa que todos conocemos y amamos. El otro es un pequeño asteroide, no más grande que un Smart Car, que hace enormes donas alrededor de la Tierra por un tiempo antes de que se desvanezca en la distancia.

Ese es el escenario propuesto por los científicos en un artículo publicado el 20 de diciembre en la revista de ciencia planetaria ICARUS. Los investigadores dicen que hay una roca espacial de al menos 1 metro (3,3 pies) de ancho en órbita alrededor de la Tierra en un momento dado. No siempre son la misma roca, sino un elenco de "lunas temporales" en constante cambio.

En el modelo teórico de los científicos, la gravedad de nuestro planeta captura estos asteroides a medida que pasan cerca de nosotros en su camino alrededor del sol. Cuando uno está atrapado, normalmente hace tres giros de forma irregular alrededor de la Tierra, permaneciendo con nosotros durante unos nueve meses, antes de que se precipite en su camino.

Según los investigadores, sorprendentemente se ha prestado poca atención a los satélites naturales de la Tierra, aparte de la luna, a pesar del hecho de que seguramente existirán. "Hay muchos asteroides en el sistema solar, por lo que las posibilidades de que la Tierra los capture en cualquier momento no son sorprendentes", dijo la coautora Jeremie Vauballion, astrónoma del Observatorio de París en Francia.

El grupo afirma que su papel es el primer esfuerzo para modelar teóricamente las órbitas y los tamaños de las segundas lunas temporales de la Tierra. Los resultados de los investigadores coinciden con las observaciones de uno de esos "asteroides capturados temporalmente" que se cree que han orbitado la Tierra durante aproximadamente un año a partir de junio de 2006. El objeto, etiquetado como 2006 RH120, fue descubierto por el Catalina Sky Survey en Arizona; con una anchura estimada de entre 10 y 20 pies (3 y 6 metros), parecía estar orbitando la Tierra desde dos distancias lunares de distancia. [¿Cómo sería la Tierra con dos soles?]

Mikael Gravnik, físico de la Universidad de Helsinki y autor principal del nuevo artículo, dice que probablemente se descubrió el RH120 2006 porque era un poco más grande que la mayoría de las otras "lunas temporales" que surgen a través de nuestro sistema planetario. La mayoría de las lunas vagabundas solo tienen un metro de ancho.

"Los objetos de este tamaño son demasiado débiles para ser detectados cuando estamos a una distancia de, digamos, unas pocas distancias lunares de la Tierra", dijo Gravnik a los Pequeños Misterios de la Vida. "Al acercarse durante su órbita, se están moviendo demasiado rápido para ser detectado, porque la cantidad limitada de fotones se extiende sobre demasiados píxeles ".

Estas limitaciones significan que actualmente no tenemos una manera de encontrar nuestras segundas lunas. Pero un observatorio llamado el Telescopio de Levantamiento Sinóptico Grande (LSST), que se planea abrir en Chile en 2015, podría cambiar eso.

"Esperamos que LSST haga algo al respecto, pero los programas dedicados sin duda serán aún mejores", dijo Vauballion. "Todavía se necesita un estudio estadístico para ver dónde y cómo buscarlos".

El estudio Spaceguard Survey de la NASA rastrea los caminos de todos los objetos cercanos a la Tierra (NEO) en el vecindario de la Tierra que tienen un diámetro mayor de 0.6 millas (1 kilómetro), pero los científicos están menos preocupados por los cuerpos que son demasiado pequeños para representar una amenaza para la Tierra. Como es el caso cuando solo tienen 1 metro de ancho.

Pero si nuestras lunas distantes y no comprometidas no amenazan a la Tierra y son demasiado débiles para actuar como luces nocturnas, ¿importa que estén allí?

Según los astrónomos, lo hace. Algunos investigadores dicen que podría ser posible obtener una de estas lunas temporales y traerla de regreso a la Tierra para su análisis.

"Cuando lo encuentren, un asteroide de este tipo planteará de inmediato si debemos ir o no, y estoy listo para apostar a que muchos astrónomos argumentarán que definitivamente tenemos que irnos". Vaubaillon dijo en un correo electrónico. "La razón es simple: ¿qué astrónomos no querrían tener una pieza completa e intacta (no alterada por ningún proceso físico) de roca espacial? Los meteoritos están todos alterados porque atraviesan nuestra atmósfera. La única pieza de asteroide que tenemos proviene del "Misión Hayabusa japonesa (unos pocos gramos como máximo). Los granos del cometa que la misión Stardust recuperó del cometa Wild 2 fueron alterados".

Clark Chapman, científico principal del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado, dijo que se podía aprender mucho de la recuperación de un satélite temporal. "No hay duda de que es cierto que los NEO capturados temporalmente serían comparativamente fáciles de obtener y de los que regresar. No se necesitaría un cohete especialmente poderoso, y los tiempos de ida y vuelta serían cortos", dijo Chapman, experto en Riesgos de impacto de asteroides.

Gravnik dijo: "Ciertamente esperamos que algún día se materialice una misión espacial a un satélite de la Tierra natural, y de hecho ya hemos iniciado una colaboración con expertos en mecánica orbital de naves espaciales para descubrir cómo se podría llevar a cabo una misión de la Tierra a un satélite temporal. "

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