Los Primeros Floridanos Se Mezclaron Con Mamuts Y Mastodontes

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Los seres humanos vivían junto a mamuts, mastodontes y perezosos gigantes hace 13,000 años en el área ahora conocida como Vero Beach, Florida, según indica un estudio reciente.

Los investigadores dicen que la nueva evidencia resuelve un debate de larga data sobre si los humanos llegaron al hemisferio occidental durante la última era glacial y vivieron junto a mamíferos gigantes que ahora están extintos.

El estudio se publica en línea hoy en el Journal of Vertebrate Paleontology.

Los hallazgos involucran restos humanos y de mamíferos encontrados en Vero Beach a principios del siglo XX. No estaba claro si datan del mismo período de tiempo. Los científicos utilizaron el análisis de elementos de tierras raras para medir la concentración de metales naturales absorbidos durante la fosilización.

"El sitio Vero sigue siendo el único sitio donde había una gran cantidad de huesos humanos reales, no solo artefactos, asociados con los animales", dijo la coautora Barbara Purdy, profesora de antropología de la Universidad de Florida y curadora de arqueología emérita en el Museo de Florida de Historia Natural en el campus de la UF. "Los científicos que disputaron la edad de los restos humanos a principios del siglo 20 simplemente no querían creer que las personas estuvieran en el hemisferio occidental tan pronto. Y 100 años después, cada libro escrito sobre la prehistoria de América del Norte incluye este sitio y La controversia que aún existe ".

Los científicos creyeron que los mamuts lanudos y otras bestias grandes en América del Norte se extinguieron hace 12,000 años. Pero un estudio en 2009 encontró que los mamuts sobrevivieron en los bolsillos hasta hace tan solo 7.600 años.

Lo que finalmente causó la muerte de los mamuts lanudos sigue siendo un misterio. Varios investigadores culpan a los cambios climáticos y los impactos humanos, incluida la caza.

Las preguntas en Florida han sido más acerca de quién (o qué) con quién.

Tras el descubrimiento de los fósiles en el sur de la Florida entre 1913 y 1916, algunos científicos prominentes convencieron a los investigadores de que los esqueletos humanos eran de entierros más recientes y no tan antiguos como los animales, una pregunta que no se respondió porque no existían métodos de datación.

"La captación de elementos de tierras raras depende del tiempo, por lo que un fósil antiguo tendrá concentraciones muy diferentes de elementos de tierras raras que los huesos de un entierro humano más reciente", dijo el autor principal Bruce MacFadden, curador de paleontología de vertebrados del Museo de Florida. "Encontramos que los restos humanos tienen estadísticamente las mismas concentraciones de elementos de tierras raras que los fósiles".

La poca información que se conoce sobre los primeros humanos que aparecieron en América del Norte se basa principalmente en fragmentos de huesos y artefactos, como los puntos de piedra utilizados para la caza. Otros sitios en California, Montana y Texas muestran presencia humana durante el mismo período de tiempo en base a artefactos, pero se descubrieron dos esqueletos humanos casi completos en el sitio de Vero Beach.

A medida que los huesos comienzan a fosilizarse, absorben elementos del sedimento circundante, y el análisis es eficaz para distinguir los fósiles de diferentes edades depositados en la misma localidad. Purdy dijo que en lugar de la datación por radiocarbono, que requiere la presencia de colágeno en los huesos, los investigadores utilizaron la espectrometría de masas para comparar elementos de tierras raras en las muestras porque la falta de colágeno en las muestras de Vero Beach hacía imposible la datación por radiocarbono.

Los investigadores analizaron muestras de 24 huesos humanos y 48 fósiles de animales en las colecciones del Museo de Florida y determinaron que las muestras eran todas de la época del Pleistoceno tardío, hace aproximadamente 13,000 años. Si bien el método de análisis de elementos de tierras raras no es tan preciso como la datación por radiocarbono, Purdy dijo que la importancia de los esqueletos humanos encontrados en Vero Beach es incuestionable en términos de su presencia en el hemisferio occidental.

"Es importante tener en cuenta que [los autores] no proporcionaron una fecha absoluta o cronométrica, sino que la geoquímica muestra que la geoquímica de elementos traza es la misma, por lo que los huesos deben ser de la misma edad", dijo Kenneth Tankersley. profesor asistente en los departamentos de antropología y geología de la Universidad de Cincinnati.

La fauna nativa durante la última era glacial varió desde jaguares extintos y gatos con dientes de sable hasta musarañas, ratones y ardillas todavía presentes en Florida. Los investigadores especulan que los humanos habrían sido vagabundos como los animales porque había menos agua fresca que en los últimos años, dijo Purdy.

"Los humanos habrían estado siguiendo a los animales para un suministro de alimentos, pero eso es todo lo que sabemos", dijo Purdy. "Sabemos cómo se veían algunas de sus herramientas y sabemos que estaban cazando a los animales extintos, pero no sabemos prácticamente nada de su vida familiar, como la forma en que estos ancianos criaron a sus hijos y lloraron por sus muertos".

Los coautores del estudio incluyen Krista Church of UF y University of Texas, y Thomas Stafford Jr., de Stafford Research en Colorado y University of Copenhagen.

"Vero es un contexto histórico para el desarrollo de la arqueología; estos son los inicios de la gente de América", dijo MacFadden. "El sitio es bien conocido en la literatura pero ha sido descontado, por lo que estamos reavivando la comprensión de esta importante localidad y utilizando técnicas más nuevas para reavivar la pregunta sobre la antigüedad de los humanos".


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