Los Pitones 'Abandonados' Aprietan La Vida Silvestre De Los Everglades

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Disminuciones severas en las poblaciones de mamíferos del parque nacional everglades con la proliferación de pitones birmanas invasoras, lo que sugiere que la introducción de estas enormes serpientes puede ejercer una presión significativa sobre las poblaciones de presas naturales.

Los pitones de 16 pies de largo no son solo conceptos aterradores de películas, son una amenaza de la vida real en los Everglades, donde están aniquilando a las poblaciones de mamíferos del parque en números irrecuperables, dicen los investigadores.

Según los investigadores, los pitones entraron al parque desde los hogares que tenían a las serpientes como mascotas, y podrían haber sido liberados por los huracanes en los años 90. Los Rangers comenzaron a notar la presencia del pitón en el 2000, cuando dos serpientes fueron removidas de las tierras nacionales. El número de pitones se ha disparado, con más de 300 pitones que se eliminan de los Everglades cada año desde 2007. Los investigadores no conocen sus verdaderos números, pero estiman que al menos decenas de miles de serpientes gigantes habitan el Parque Nacional de los Everglades.

"Aparecieron en todos los EE. UU., Pero ahora están establecidos y se están reproduciendo y, al parecer, les va muy bien en el sur de la Florida", dijo el investigador del estudio Michael Dorcas, del Davidson College en Carolina del Norte. "Es 11 años después, y ya estamos grabando un impacto enormemente devastador". Dorcas es coautora del libro "Pythons invasores en los Estados Unidos" (The University of Georgia Press, 2011).

Efectos de serpiente

Python birmano invasor en su nido en el sur de Florida.

Python birmano invasor en su nido en el sur de Florida.

Crédito: Encuesta geológica de EE. UU. / Foto de Jemeema Carrigan, Universidad de Florida

Los investigadores estudiaron registros de muertes de mamíferos en carreteras de 1993 a 1999, antes de que las pitones se encontraran comúnmente en los Everglades. Además, más de 51 noches en 1996 y 1997, condujeron a lo largo de las carreteras del Parque Nacional y registraron mamíferos vivos y muertos a lo largo de la carretera. [Ver fotos de los pitones invasores]

Compararon estos resultados con los números de animales registrados desde 2003 hasta 2011, el tiempo después del cual las pitones se hicieron comunes. Estos números también se obtuvieron de más de 35,000 millas de encuestas viales.

En las áreas donde las pitones habían estado presentes por más tiempo, entre 2003 y 2011, las poblaciones de mapaches se redujeron en un 99.3 por ciento, los oposums en un 98.9 por ciento y los bobcats en un 87.5 por ciento. Los conejos de pantano y cola de algodón, así como los zorros, aunque comunes antes de que se vieran las pitones en el área, no se vieron en absoluto en estas encuestas.

En las áreas donde las pitones habían echado raíces recientemente, las disminuciones de los mamíferos eran más pequeñas; en áreas donde los pitones no habían sido vistos, los números de mamíferos eran similares a los de los años previos a los pitones de los Everglades.

Futuro de los Everglades

Después de ser sometidos a eutanasia, las serpientes capturadas se someten a un análisis del contenido del estómago para ayudar a determinar lo que consumen en la naturaleza.

Después de ser sometidos a eutanasia, las serpientes capturadas se someten a un análisis del contenido del estómago para ayudar a determinar lo que consumen en la naturaleza.

Crédito: Lori Oberhofer

Carla Dove, investigadora de la Institución Smithsonian que no participó en el estudio, dijo que los resultados de esta encuesta fueron "mucho peores de lo esperado" y señaló que las pitones no solo comen mamíferos, también pueden comer aves y otros. Reptiles (incluso enormes caimanes). Su propia investigación, que se publicará próximamente, indica que las poblaciones de pitones en los Everglades también están cazando aves y sus huevos. [Galería de imágenes: especies invasoras]

Mientras que la encuesta de Dorcas se centró en los mamíferos comunes, "plantea muchas preguntas desconcertantes sobre [otras] especies que son raras y en peligro de extinción", dijo Dorcas. "Todavía no sabemos acerca de esas especies y si también están ocurriendo impactos similares en esas especies, pero ciertamente merece una investigación adicional".

Para tratar de limitar la propagación de las pitones invasoras, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los EE. UU. (Finalizado el 17 de enero) prohibió la importación y el transporte entre los estados de la pitón birmana y otras tres serpientes grandes en los EE. UU. Como mascotas. Estas regulaciones pueden ser demasiado tarde para salvar la vida silvestre en los Everglades, dijo Dorcas.

"Lo que más me llamó la atención fue la magnitud de los cambios observados en el número de mamíferos", dijo a WordsSideKick.com Gordon Rodda, del Servicio Geológico de los EE. UU. Del Fort Collins Science Center, en un correo electrónico. "Estos no son cambios incrementales sino una eliminación casi completa de algunos componentes muy importantes del ecosistema de los Everglades", dijo Rodda, quien no participó en el estudio actual.

Las serpientes son difíciles de cazar, especialmente en áreas silvestres como los Everglades, porque son extremadamente reservadas. "Hace que sea realmente difícil reprimir a sus poblaciones en la mayoría de las circunstancias", dijo Dorcas.

El estudio fue publicado hoy (30 de enero) en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

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