Los Patos Pagan La Guerra Genital

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Carrera de armamentos sexual librada con genitales retorcidos descubiertos en aves acuáticas.

Se ha descubierto una carrera de armamentos sexuales librada con genitales retorcidos en aves acuáticas.

Los genitales de las hembras de estas especies han evolucionado aparentemente para hacer que a los machos les resulte más difícil impregnarlos, según nuevos hallazgos que arrojan luz sobre la guerra eterna de los sexos.

La mayoría de las aves carecen de falos, órganos como penes humanos. Las aves acuáticas se encuentran entre el 3 por ciento de todas las especies de aves vivas que conservan el falo estriado encontrado en sus ancestros reptiles.

Las aves acuáticas macho son especialmente inusuales porque sus falos varían mucho entre las diferentes especies de longitud, desde media pulgada hasta más de 15 pulgadas de largo. También muestran un notable nivel de diversidad, lo elaborados que son, desde suaves hasta cubiertos con espinas y ranuras.

Los científicos habían especulado con que las aves acuáticas macho evolucionaban en falos más largos para darles una ventaja competitiva sobre aquellas que no estaban tan bien dotadas cuando se trataba de fertilizar con éxito a las hembras.

Después de observar los genitales de un pato macho, "me intrigó de inmediato el aspecto que tendría la anatomía femenina para acomodar a un órgano tan extraño", dijo la ecologista del comportamiento Patricia Brennan, que investiga en la Universidad de Yale y en la Universidad de Sheffield en Gran Bretaña..

Ahora, Brennan y sus colegas encuentran inesperadamente que las vaginas de las aves acuáticas pueden ser tan ornamentadas como los genitales masculinos, llenos de "callejones sin salida" y otras contramedidas que parecían diseñadas para excluir el falo, hallazgos que se detallarán en línea el 2 de mayo en la revista PLoS UNO.

Como cerradura y llave

En la mayoría de las aves, la vagina u oviducto es un tubo simple. Sin embargo, en algunas aves acuáticas, hay sacos en los lados de este tubo, bolsas que están justo dentro de la abertura del oviducto. Estos sacos parecen "funcionar como 'callejones sin salida' o falsos pasajes", dijo Brennan. "Si el falo entrara en uno de estos sacos, no avanzaría más en el oviducto donde depositaría el esperma de manera más efectiva".

Los oviductos de aves acuáticas también pueden poseer una serie de espirales estrechos y en sentido horario. "Curiosamente, el falo masculino también es una espiral, pero se tuerce en la dirección opuesta, en sentido contrario a las agujas del reloj", dijo el ornitólogo de Yale Richard Prum, uno de los coautores de Brennan en la investigación. "Por lo tanto, los giros en el oviducto parecen diseñados para excluir los giros opuestos del falo masculino", comportándose como lo opuesto a un sistema de cerradura y llave.

El número de sacos y espirales en el tracto reproductivo de varias aves acuáticas hembras parece aumentar a medida que el falo masculino se alarga en las 14 especies diferentes de patos y gansos rastreados por Brennan y sus colegas.

"Llegué a ser muy bueno para predecir cómo se verían los genitales de un sexo al mirar primero al otro sexo", dijo Brennan.

Esto sugiere que los genitales de hombres y mujeres han evolucionado para superarse entre sí en una especie de carrera de armamentos en aumento sobre la cual el sexo controla la reproducción.

"A pesar del hecho de que la mayoría de las aves acuáticas forman parejas monógamas, las copulaciones forzadas por otros machos, el equivalente aviar de la violación, son comunes en muchas aves acuáticas", dijo Prum. La longitud del falo de una especie está fuertemente vinculada con la frecuencia de las cópulas forzadas.

"En respuesta a los intentos masculinos de imponer su paternidad a las hembras, las aves acuáticas hembras pueden ser capaces de afirmar sus propios medios anatómicos y de comportamiento para controlar quiénes son los padres de sus crías", dijo Brennan.

Esto significa que las aves acuáticas masculinas evolucionan a falos más ornamentados para intentar superar con éxito las defensas físicas levantadas por vaginas cada vez más elaboradas, y viceversa.

"Algunas grandes aves acuáticas que son altamente monógamas, como los gansos y los cisnes, tienen falos pequeños, mientras que otras especies que son bastante pequeñas pero más promiscuas tienen genitales más elaborados", dijo Brennan. "Un falo más grande es ventajoso en situaciones donde hay más promiscuidad, mientras que las especies más monógamas tienen un falo muy reducido".

Consentimiento y cooperación

Cuando las mujeres acceden a los avances de un hombre elegido, los investigadores especulan que la cooperación femenina durante la cópula ayuda al falo a evitar las defensas femeninas.

"Si la hembra está luchando constantemente durante las copulaciones no deseadas, esto puede evitar que el falo pueda eludir las bolsas ciegas", dijo Brennan a WordsSideKick.com. Cuando las hembras cooperan durante la cópula, "no luchan", agregó.

Estos hallazgos "ayudan a disipar la idea de que las mujeres son simplemente miembros pasivos de la batalla entre los sexos", dijo el biólogo evolutivo Robert Montgomerie de la Universidad de Queen en Kingston, Canadá, que no participó en este estudio. "Este estudio, y muchos como este, sirven para recordarnos que debemos prestar la misma atención a ambos sexos cuando se trata del proceso de hacer bebés".

El ornitólogo Kevin Johnson en la Encuesta de Historia Natural de Illinois en Champaign también observó que estos hallazgos sugieren que "otras especies que exhiben un comportamiento de cópula forzada, aunque son poco frecuentes, deben ser examinadas" para detectar adaptaciones similares a su anatomía.

Brennan planea profundizar en el desarrollo y la evolución de los genitales en las aves. "Estoy segura de que hay más sorpresas por ahí", dijo.

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