Drone Wars: Los Pilotos Revelan Un Estrés Debilitante Más Allá Del Campo De Batalla Virtual

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Los operadores militares de aviones no tripulados a menudo sufren un alto estrés operacional dentro y fuera del campo de batalla virtual.

En los últimos años de sus casi 30 años de carrera en la Fuerza Aérea de los EE. UU., Slim pasó de 10 a 12 horas al día en una habitación fresca y oscura en el desierto de Arizona, estacionado frente a monitores que transmitían imágenes aéreas de Afganistán.

La unidad de Slim operó las 24 horas del día, volando aviones Predator a miles de kilómetros de distancia sobre Afganistán, para monitorear y, a veces, eliminar, "objetivos" en todo el país asolado por la guerra. Como operador de sensores para estas aeronaves pilotadas remotamente, o RPA, era su trabajo coordinar las cámaras a bordo de los drones y, si se lanzaba un misil, guiar con láser el arma hasta su destino.

Estos tipos de misiones son parte del programa de expansión de aviones no tripulados del ejército, que ha desarrollado una reputación de llevar a cabo operaciones sombrías y altamente clasificadas, que a veces difuminan las líneas legales o morales. Como tal, su uso en la guerra ha estado impregnado de controversia. [Cómo funcionan los aviones no tripulados no tripulados (infografía)]

Los críticos dicen que disparar armas desde detrás de una pantalla de computadora, mientras se encuentra a miles de kilómetros de distancia, podría desensibilizar a los pilotos ante el acto de matar. ¿Qué separa esto, argumentan, de un videojuego de campo de batalla?

Pero la guerra rara vez es tan simple, y la distancia no hace nada para adormecer el impacto emocional de tomar una vida, dijo Slim (a quien se hace referencia aquí por su distintivo de llamada de la Fuerza Aérea para proteger su identidad).

"La gente cree que estamos sentados aquí con joysticks jugando un videojuego, pero eso simplemente no es cierto", dijo a WordsSideKick.com Slim, quien se retiró de la Fuerza Aérea en 2011. "Estas son situaciones reales y sistemas de armas de la vida real. Una vez que lanzas un arma, no puedes presionar un botón de repetición para que la gente vuelva a la vida".

Un jefe de equipo del 46.° Escuadrón de Reconocimiento Expedicionario completa las inspecciones posteriores al vuelo de un Depredador RQ-1 el 15 de septiembre de 2004, en la Base Aérea de Balad en Irak.

Un jefe de equipo del 46.° Escuadrón de Reconocimiento Expedicionario completa las inspecciones posteriores al vuelo de un Depredador RQ-1 el 15 de septiembre de 2004, en la Base Aérea de Balad en Irak.

Crédito: Fuerza Aérea de los Estados Unidos.

Máquinas de matar?

En los videojuegos, los jugadores rara vez hacen una conexión humana con los personajes en su pantalla, pero los operadores de drones Predator a menudo monitorean sus objetivos durante semanas o meses antes de disparar un arma, agregó.

"Si bien el enemigo es el enemigo, aún entiendes que es una persona real", dijo Slim. "Para extinguir la vida de una persona es algo muy personal. Aunque físicamente no experimentamos los cinco sentidos cuando nos enfrentamos a un objetivo, a diferencia de [cómo] podría serlo un soldado de infantería, en mi experiencia, el impacto emocional en el operador es igual".

Aún así, la idea de que estar lejos de las líneas del frente podría desensibilizar a las personas para matar no es nueva. Podría decirse que la primera arma para dar a los humanos una gran distancia en la batalla fue el arco y la flecha, dijo Missy Cummings, profesora asociada de aeronáutica y sistemas de ingeniería en el MIT en Cambridge, Massachusetts, y directora del Laboratorio de Humanos y Automatización de la escuela.

Cummings, que se desempeñó como oficial naval de 1988 a 1999 y fue una de las primeras piloto de caza de la Marina, dijo que el argumento de que matar a distancia podría desensibilizar a los soldados ha evolucionado junto con los avances en la tecnología de combate. El tema se discutió de manera similar cuando se introdujeron aviones en la guerra.

"Se podría argumentar que los pilotos no han estado realmente en la línea del frente desde antes de la Segunda Guerra Mundial", dijo Cummings. "Con algunos de los bombardeos a gran altitud en la Segunda Guerra Mundial, los pilotos se alejaron bastante del combate real". [Rise of the Drones: Fotos de aviones no tripulados]

Pero los pilotos de aviones no tripulados a veces se encuentran a miles de kilómetros de distancia del campo de batalla, y su distancia física adquiere otra dimensión, ya que toda la operación se controla a través de una red de computadoras en lugar de soldados en radios en el campo. Sin embargo, Cummings dijo que la única diferencia es la ubicación del piloto y la cantidad de peligro en el que se encuentra.

"Ya sea que estés a 5,000 millas de distancia o 5 millas de distancia, no hay grandes diferencias", dijo Cummings a WordsSideKick.com. "Cuando volé F-18, viste todo a través de cámaras y pantallas de TV, tal como lo ven los operadores de aviones no tripulados hoy. No puedo pensar en nadie ahora que libere un arma puramente a la vista, simplemente ya no haces eso, Porque tienes sistemas informáticos que lo hacen por ti ".

Dos operadores de aviones no tripulados vuelan de forma remota un avión MQ-1 Predator el 22 de octubre de 2013.

Dos operadores de aviones no tripulados vuelan de forma remota un avión MQ-1 Predator el 22 de octubre de 2013.

Crédito: Fuerza Aérea de los Estados Unidos.

Las primeras líneas del combate virtual.

De hecho, Nancy Cooke, profesora de ciencia cognitiva e ingeniería en la Facultad de Tecnología e Innovación de la Universidad Estatal de Arizona en Mesa, Arizona, argumenta que los pilotos de drones pueden verse más afectados emocionalmente por matar a distancia debido a lo cerca que deben monitorear el Situación antes, durante y después del ataque. [Después de la batalla: 7 problemas de salud que enfrentan los veteranos]

"La gran diferencia es el nivel de detalle que se puede ver en el suelo", dijo Cooke. "Cuando operas un avión pilotado remotamente, aunque estés allí virtualmente, tienes mucha información sobre lo que está sucediendo, en tierra".

A diferencia de los pilotos que vuelan físicamente en un área, sueltan un arma y, a veces, nunca ven las consecuencias de su misión, los operadores de aviones no tripulados realizan una vigilancia prolongada después de los ataques, exponiéndose a las consecuencias a menudo espeluznantes.

"Mientras que los pilotos de combate tienen que preocuparse por ser derribados, rara vez ven los resultados de su ataque", dijo Slim. "Después de un compromiso, tenemos que realizar una vigilancia durante mucho tiempo. Sí, es posible que solo lo estemos viendo, pero a veces, lo vemos durante horas y horas, y eso es parte del impacto traumático de la misión. Es una forma definida de estrés en el operador en sí mismo ".

Para comprender mejor cómo detectar a los pilotos y sus unidades de apoyo para problemas de salud mental, Wayne Chappelle, jefe de psicología aeroespacial de la Escuela de Medicina Aeroespacial de la Fuerza Aérea en la Base de la Fuerza Aérea Wright-Patterson en Ohio, realizó una investigación sobre el potencial psicológico Problemas que enfrentan los operadores de aviones no tripulados. La mayoría de los operadores de aviones no tripulados, descubrió Chappelle, describen experimentar sensaciones de combate que son notablemente similares a las de los soldados de infantería en las líneas del frente.

"Ellos experimentan reacciones reales y viscerales, como un ritmo cardíaco elevado y adrenalina, similar a lo que experimentaría si estuviera en un combate real, por lo que tienen el mismo nivel elevado de conciencia y vigilancia", dijo Chappelle a WordsSideKick.com.

Y a pesar de realizar misiones a veces letales frente a una pantalla de computadora, Chappelle dijo que los operadores de aviones no tripulados no han mostrado ninguna indicación de que se hayan vuelto insensibles ante el acto de matar.

"[T] sus propias vidas personales no están en riesgo, pero la realidad de lo que están haciendo es muy clara para ellos", dijo. "No he visto ni oído que alguien se haya desensibilizado, o que haya tenido una reacción no emocional, ante el despliegue de armas".

Pero el campo de batalla, aunque sea virtual, no es el único lugar donde los operadores de aviones no tripulados experimentan tensión.

Situaciones estresantes

En 2011, Chappelle fue coautora de un estudio que identificó áreas de alto estrés dentro del programa de aviones no tripulados de la Fuerza Aérea. Más de 1.400 miembros de la Fuerza Aérea participaron en el estudio, incluidos 600 aviadores no combatientes y 864 operadores de drones Predator, Reaper y Global Hawk (no armados). [Ver fotos de Global Hawk Drones de la NASA]

Se pidió a los individuos que clasificaran su nivel de estrés en una escala del 0 al 10, donde 10 representaron sentirse extremadamente estresados. Chappelle descubrió que el 46 por ciento de los pilotos de Reaper y Predator reportaron "alto estrés operacional".

En otros cuestionarios, Chappelle descubrió que el 17 por ciento de los operadores de drones Predator o Reaper y el 25 por ciento de los operadores de Global Hawk muestran signos de lo que la Fuerza Aérea denomina "angustia clínica", que incluye depresión, ansiedad y otros síntomas que interfieren con el desempeño laboral. o perturbar la vida familiar. Para comparación, aproximadamente el 28 por ciento de los soldados estadounidenses que regresan de Irak son diagnosticados con sufrimiento clínico, según la Fuerza Aérea.

Además de las misiones reales, el estudio encontró que algunos de los factores más importantes que contribuyen al estrés fueron las largas horas y las frecuentes rotaciones de turnos requeridas para las operaciones con drones. Según un informe reciente escrito por el Coronel de la Fuerza Aérea Bradley Hoagland, más de 1,300 pilotos de aviones no tripulados trabajan para la Fuerza Aérea, lo que representa aproximadamente el 8 por ciento de todos los pilotos de la Fuerza Aérea de los EE. UU.

La Fuerza Aérea actualmente apoya 61 patrullas con drones durante todo el día en Afganistán, Yemen y África del Norte, pero planea expandirse a 65 patrullas en las tres regiones para el próximo año, escribió Hoagland en el informe, que fue publicado en agosto por Brookings. Institución, un grupo de expertos sin fines de lucro con sede en Washington, DC

Damian Guardiola, 1ra clase del aviador de la Fuerza Aérea de los EE. UU., 407º miembro del Vuelo de las Fuerzas de Seguridad Expedicionarias, guarda un avión Predator en la base aérea de Ali en Iraq el 28 de agosto de 2011.

Damian Guardiola, 1ra clase del aviador de la Fuerza Aérea de los EE. UU., 407º miembro del Vuelo de las Fuerzas de Seguridad Expedicionarias, guarda un avión Predator en la base aérea de Ali en Iraq el 28 de agosto de 2011.

Crédito: foto de la Fuerza Aérea de EE. UU. Por el Maestro Sargento. Cecilio Ricardo

Haciendo más con menos.

La realización de patrullas las 24 horas del día, los 365 días del año requiere que los operadores de drones trabajen turnos largos que a veces duran más de 10 horas a la vez. Este programa agotador puede tener un costo, y el estudio de 2011 de Chappelle encontró que casi un tercio de los operadores de aviones no tripulados en servicio activo informaron síntomas de agotamiento.

La unidad de Slim en Arizona trabajó ocho turnos rotativos en un período de 24 horas, y dijo que su equipo continuamente sentía presión para mantener el ritmo operativo ante las restricciones presupuestarias en curso.

"Estábamos haciendo mucho más con mucho menos", dijo Slim. "Para la tripulación aérea, debe tener ocho horas de sueño ininterrumpido antes de comenzar un turno, pero esa es la única regulación que conozco. Este es un trabajo 24/7, y hasta que reduzcamos el ritmo de operación, siempre vamos tener este problema ".

Chappelle dijo que la Fuerza Aérea implementó cambios luego de su estudio de 2011, y se inspiró en otros trabajos de alto estrés que dependen del trabajo por turnos, como los oficiales de policía y los médicos de los hospitales. Algunos de los cambios incluyeron el ajuste de los horarios para que las personas pudieran mantener los ritmos circadianos adecuados, lo que Slim dijo que era algo con lo que luchaba como operador de sensores.

"Entre los pilotos de RPA [aeronaves pilotadas remotamente], encontramos que hace unos años, sus tasas de socorro eran de alrededor del 28 por ciento", dijo Chappelle. "Después de que la gente hizo algunos cambios en el proceso operacional para ayudarlos a lidiar con la fatiga, pudimos reducir esas tasas de estrés al 10 por ciento. Y el 10 por ciento es consistente con la población general".

Pero, Slim dijo que aún era testigo de altos índices de agotamiento, lo que incluso provocó que algunos oficiales abandonaran la unidad.

"A la Fuerza Aérea no le gusta hablar de eso, pero he visto bastante agotamiento y rotación", dijo Slim. "En Arizona, pasamos por una rotación casi total de personal desde que la unidad comenzó en 2006."

Combatir el estrés y el TEPT

Además, el estrés de trabajar largas horas ocasionalmente se traslada a la vida personal de los operadores de aviones no tripulados. Parte del problema es la falta de separación entre el trabajo y el hogar, explicó Cooke.

"En la guerra tradicional, siempre se ha dicho que el apoyo social que recibe de su unidad es como una familia", dijo Cooke. "En el mundo de los aviones no tripulados, es una forma diferente de hacer la guerra. Cada día cambias de un lado a otro, puedes estar en una batalla durante el día y luego ir a casa con tu familia por la noche".

Los investigadores no están seguros de cómo esta dinámica podría afectar a los operadores de aviones no tripulados a largo plazo, pero Slim dijo que equilibrar la vida familiar con el estrés de su trabajo causó tensión en su hogar.

"La necesidad de descomprimir es tremenda, pero el problema es que no se puede hablar de su trabajo, lo que ha visto o lo que ha hecho, debido a la seguridad", dijo Slim. "Muy pronto, los cónyuges no entienden por qué, y la fricción realmente comienza. En muchos sentidos, quería decirle a mi esposa todo, pero sabía que no podía, así que nos enfocamos principalmente en cómo fue su día. No hace falta decirlo., No tuve la oportunidad de descomprimir mucho, y eso me llevó a un montón de estrés acumulado ".

Otra área que requerirá más investigación es si, y cómo, los operadores de aviones no tripulados se ven afectados por el trastorno de estrés postraumático (TEPT), que se caracteriza por pesadillas, pensamientos intrusivos o la evitación de personas o lugares. [Los 10 trastornos del sueño más espeluznantes]

Sobre la base de los exámenes de salud de la Fuerza Aérea, menos del 4 por ciento de los operadores de aviones no tripulados tienen un alto riesgo de desarrollar PTSD, dijo Chappelle. Aproximadamente del 12 al 14 por ciento de las tropas que regresan de Irak y Afganistán están en riesgo de desarrollar PTSD, agregó.

Sin embargo, estudiar el trastorno de estrés postraumático en los operadores de aviones no tripulados ha sido un desafío, porque todavía se desconoce mucho sobre cómo el estrés traumático afecta a las tropas regulares, dijo Cummings.

"Hay un debate sobre cómo se ve el trastorno de estrés postraumático para los pilotos de aviones no tripulados", dijo. "Uno de los problemas es que no entendemos realmente cuánto PTSD está sucediendo en los pilotos regulares. Ni siquiera podemos hacer evaluaciones sobre si los drones causan más o menos PTSD, porque no tenemos una base para la comparación".

Y con los militares buscando expandir las operaciones con aviones no tripulados, puede ser prematuro ignorar el impacto potencial del TEPT.

"Esta va a ser una forma cada vez más frecuente de hacer la guerra, y hay una actitud entre los militares de que, como no estás en peligro, no vas a tener problemas relacionados con el estrés", dijo Cooke. "El trastorno de estrés postraumático es un gran problema, y ​​creo que en realidad podría intensificarse [con la guerra con aviones no tripulados]. Estamos tratando de obtener estos números y entender estos detalles ahora, porque durante un tiempo he tenido la sensación de que esto podría estar a la vista".

Sigue a Denise Chow en Twitter @denisechow. Sigue a WordsSideKick.com @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original en WordsSideKick.com.


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