Ratas Del Tamaño De Un Perro Que Una Vez Vivieron Junto A Los Humanos

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Hace miles de años, ratas tan grandes como perros salchichas vivían al lado de las personas, que con frecuencia comían roedores robustos.

Según un estudio reciente, ratas tan grandes como perros salchichas vivían junto a los humanos, que con frecuencia comían roedores robustos.

Los científicos en una expedición a la nación isleña de Timor Oriental descubrieron fósiles que representan siete nuevas especies de ratas gigantes, todas más grandes que cualquier otra especie jamás encontrada. El mayor de ellos habría inclinado la balanza en 11 libras. (5 kilogramos), aproximadamente 10 veces más que una rata moderna, según Julien Louys, paleontólogo e investigador de la Universidad Nacional de Australia, quien presentó los hallazgos en octubre en la reunión anual de la Society of Vertebrate Paleontology.

Los huesos

Llamar a los sitios de excavación ricos en fósiles sería una subestimación, dijo Louys a WordsSideKick.com. Durante varios años, los investigadores recuperaron miles de huesos pertenecientes a una variedad de especies de ratas. "Incluso en un trozo de terreno de 5 centímetros (1.9 pulgadas) de tierra, normalmente encontrarías una docena o media docena de huesos", dijo. [Galería de imágenes: 25 increíbles bestias antiguas]

Basado en la evidencia de otros fósiles de ratas en la isla, Louys estimó que las ratas gigantes llegaron hace alrededor de 1 millón a 2 millones de años, aunque es difícil decirlo con seguridad. Los primeros fósiles de ratas gigantes fueron descubiertos en depósitos arqueológicos que datan de 46,000 años, lo que sugiere que las ratas y los humanos vivían juntos. Las señales de quemaduras y marcas de cortes en los huesos de las ratas sugerían que los humanos estaban masacrando a las ratas y cocinándolas para comer.

Fragmento de cráneo de rata gigante extinto (izquierda) y un cráneo de rata moderno mucho más pequeño (derecha).

Fragmento de cráneo de rata gigante extinto (izquierda) y un cráneo de rata moderno mucho más pequeño (derecha).

Crédito: Stuart Hay, Universidad Nacional de Australia.

Los seres humanos y las ratas gigantes continuaron interactuando durante miles de años sin cambios dramáticos en las poblaciones de ratas, dijeron los investigadores. Quizás la densidad de la vegetación local y el tamaño de la isla protegieron a las ratas. En las Islas Canarias, que eran más pequeñas que Timor Oriental y tenían menos cobertura forestal, las ratas gigantes no tuvieron tanta suerte y fueron eliminadas unos pocos cientos de años después de que llegara la gente.

Pero incluso en Timor Oriental, los días de las ratas gigantes estaban contados. Hace aproximadamente 1.000 años, desaparecieron todas las evidencias de roedores considerables. Su declive coincidió con la llegada de herramientas de metal, que diezmaron grandes franjas de densas selvas tropicales donde vivían las ratas. "Cuando se desarrollaron herramientas metálicas, se produjo una deforestación masiva. Esta es la mejor hipótesis de trabajo para la extinción de las ratas", dijo Louys.

La relación entre estas ratas extintas y los humanos muertos hace mucho tiempo cuenta una historia importante: cómo la migración humana afectó a un ecosistema. Al estudiar la evidencia de la región que precede a la llegada de seres humanos y compararla con las consecuencias, los científicos pueden evaluar el impacto de la intervención humana. En este caso, como en las Islas Canarias, una especie de gigantes roedores desapareció para siempre.

Tipo de gran cosa

Algunas especies de ratas gigantes sobreviven hoy en día, aunque ninguna es tan grande como las encontradas por Louys y sus colegas. En Papúa Nueva Guinea, Flores (una isla en Indonesia) y Filipinas, algunas especies de ratas pueden pesar hasta 6.6 libras. (3 kg). Son esquivos, y poco se sabe sobre su biología. Pero roedores gigantescos como las ratas gigantes de Timor Oriental fueron una vez comunes, vagando por los continentes durante millones de años durante la época del Pleistoceno, desde aproximadamente 1.8 millones hasta aproximadamente 11.700 años atrás.

Muchos de esos roedores eran enormes. Castoroides, un extinto género de castores gigantes norteamericanos, pesaba hasta 220 libras. (100 kg). Las hutias gigantes, criaturas con forma de conejillo de indias que habitaban las Indias Occidentales, podían pesar hasta 440 libras. (200 kg). Josephoartigasia monesi, el roedor más grande que jamás haya existido, pesó hasta 3,382 libras. (1.534 kg) con la circunferencia de un pequeño hipopótamo.

Louys agregó que el tiempo dirá si las ratas gigantes de Timor Oriental tienen parientes cercanos, vivos o extintos. Las futuras expediciones explorarán otras islas en el área, que aún no se han analizado en detalle y pueden contener no solo evidencia fósil de ratas gigantes similares de hace miles de años, sino que pueden albergar ratas vivas mucho más grandes que sus primos urbanos que acechan nuestros subterráneos y ocasionalmente deslizar nuestra pizza.

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