¿El Reciclaje De Plástico Cuesta Más Que Hacerlo?

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El éxito o fracaso económico del reciclaje de plásticos depende de varios costos.

En 1967, el Sr. McGuire recibió un consejo profesional para el joven Benjamin Braddock: los plásticos. En efecto. En los 40 años transcurridos desde "The Graduate", el plástico ha explotado en aplicaciones, desde parachoques de automóviles a computadoras, y se ha clasificado en siete tipos, incluido PET # 1, el tipo utilizado para botellas plásticas de agua y refrescos. Ahora la pregunta que surge es qué hacer con todo ese plástico. De las 2,7 millones de toneladas de botellas plásticas de PET en las estanterías de EE. UU. En 2006, cuatro quintas partes se destinaron a vertederos.

Dejando a un lado las preocupaciones ambientales, el éxito o fracaso económico del reciclaje de plásticos se basa en dos variables: el costo de las materias primas utilizadas para fabricar plástico virgen, petróleo y gas natural, y el costo de reciclaje frente al costo de eliminación, que fluctúa según la proximidad de una ciudad a los centros de reciclaje y el precio para descargar en vertederos locales. Un estudio de la Universidad de California en Berkeley estimó que áreas como Los Ángeles y San Francisco podrían obtener un beneficio económico de $ 200 por tonelada para reciclar en lugar de descargar. No obstante, el costo de reciclar una botella en lugar de hacer una nueva simplemente varía, dependiendo de dónde se encuentre la botella y cuál sea el precio caprichoso del petróleo.

Cada año, 29 billones de botellas plásticas de agua se producen para su uso en los Estados Unidos, según el Earth Policy Institute, una organización ambiental en Washington, DC. Fabricarlas requiere el equivalente a 17 millones de barriles de petróleo crudo, por lo que el petróleo y el gas natural aumentan. Los precios solo han exacerbado el alto precio del plástico virgen. "Plastics News", una revista comercial, enumera el precio reciente de los gránulos de resina de botella virgen PET entre 83 y 85 centavos por libra, en comparación con los 58 a 66 centavos por libra de los pélets reciclados de PET.

Sin embargo, la escalada de los precios del plástico ha hecho poco para frenar la demanda. La cantidad de plástico PET en las estanterías de Estados Unidos se ha más que duplicado en la última década, según la Asociación Nacional de Recursos de Contenedores de PET (NAPCOR). El aumento es el resultado de la creciente demanda de agua embotellada. En 2005, siete mil quinientos millones de galones de agua inundaron las estanterías de los EE. UU., Aproximadamente el equivalente a la cantidad promedio de agua que fluye sobre las Cataratas del Niágara en tres horas. Eso es 21 veces más agua embotellada que la cantidad disponible en estantes en 1976, según datos del gobierno de EE. UU.

Todo ese plástico extra, y el petróleo usado para fabricarlo, es caro. NAPCOR estima que 5.5 billones de libras de botellas y frascos de PET pasaron por las estanterías de los EE. UU. En 2006. La fabricación de tantas botellas y frascos de PET de plástico virgen costaría $ 4.5 mil millones solo por las materias primas, sin considerar el costo de operar las plantas de producción de botellas.

Antes de su reencarnación como relleno de alfombras industriales o sacos de dormir, una botella de plástico en la papelera de reciclaje tiene un largo viaje por delante. Primero va a una instalación de recolección para ser inspeccionado en busca de contaminantes como roca o vidrio. Luego se lava y se trocea en escamas. Los copos se secan y se funden en lava plástica, que se filtra en busca de impurezas y se forma en hebras. Finalmente, las hebras se enfrían en agua y se cortan en pellets que pueden ir al mercado.

Los vertederos, sin embargo, son el lugar de descanso final para la mayoría de las botellas. Aparentemente esta es la opción más barata. Sin embargo, los aranceles de vertido en vertederos, las tarifas de dumping aplicadas para compensar el costo de crear, mantener y cerrar un relleno sanitario, pueden ser bastante costosos en comparación con el reciclaje. Esto es especialmente cierto en áreas densamente pobladas como la costa este o áreas como Florida con niveles freáticos bajos. De hecho, las tarifas pueden ir de $ 10 por tonelada a más de $ 100, según Jerry Powell, editor de la publicación comercial "Plastics Recycling Update". Además, el desperdicio desperdicia un producto valioso: en 2005, cerca de 500 millones de dólares en botellas de PET se destinaron a vertederos, de acuerdo con el Container Recycling Institute, una organización sin fines de lucro.

El aumento de los precios de los plásticos ha obligado a algunas compañías que envasan sus productos, como Coca-Cola, a pensar dos veces sobre el uso de la costosa resina plástica virgen. Ahora están trabajando para hacer botellas más livianas que contengan más resina reciclada, explicó Powell. Las botellas hechas con plástico más delgado utilizan 30 por ciento menos de resina y dependen del agua o el líquido que contienen para mantener su forma. El uso de menos resina por botella podría traducirse en un ahorro en materias primas de alrededor de $ 1.5 mil millones al año para la industria del embotellado. Powell cree que es un paso positivo para las empresas y el medio ambiente. "Eso es lo que necesitamos", remarcó. "Menos plástico. No solo reciclaje".

Esta respuesta es proporcionada por Scienceline, un proyecto del Programa de Informes sobre Ciencia, Salud y Medio Ambiente de la Universidad de Nueva York.

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Suplemento De Vídeo: Reciclaje PET - Cómo Abrir un Negocio de Reciclaje.




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