¿El Gran Gobierno Hace Feliz A La Gente?

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Un nuevo estudio encuentra que los grandes gobiernos hacen felices a las personas, pero los economistas dicen que las preguntas continúan.

En una época de viciosos debates presupuestarios en el Capitolio, un nuevo estudio encuentra que el camino hacia la felicidad podría ser a través del gran gobierno.

Pero no es probable que los hallazgos sean la última palabra sobre el tema, lo que subraya la dificultad de responder a la pregunta política prevaleciente en los Estados Unidos en este momento: ¿Qué tan grande debe ser el gobierno?

Según la nueva investigación, publicada en abril en la revista Politics and Policy, los gobiernos más grandes hacen que los ciudadanos estén más satisfechos. Los resultados, que ocupan el décimo lugar de las 15 democracias industrializadas de los Estados Unidos en satisfacción de la vida de los ciudadanos, parecen sugerir que el aumento de los gastos de bienestar social hará que la población sea más feliz. Pero "sugerir" es la palabra clave, según el economista de la Universidad de Pennsylvania Justin Wolfers, quien no participó en la investigación.

"El estudio en su conjunto es sugerente, pero no convincente", dijo Wolfers a WordsSideKick.com. "Y la razón por la que lo digo es que, en última instancia, es un estudio de [solo] 15 países". [Ver la clasificación de los 15 países]

No obstante, dijo Richard Easterlin, un economista de la Universidad del Sur de California que estudia la satisfacción con la vida, los hallazgos son "bastante plausibles". Los ciudadanos en países que hacen la transición del socialismo al capitalismo a menudo no experimentan el impulso de felicidad que uno podría esperar de la afluencia resultante de bienes y servicios, dijo Easterlin a WordsSideKick.com. La razón puede ser que pierden beneficios como la atención médica garantizada.

"Realmente hay áreas donde parece que el mercado no hace el trabajo", dijo Easterlin.

Ciudadanos felices

Para abordar la cuestión de si el gobierno hace felices a las personas brindándoles servicios sociales, o infelices por la eficiencia y el crecimiento, el científico político de la Universidad de Baylor, Patrick Flavin, y sus colegas utilizaron datos de la Encuesta Mundial de Valores de 2005 a 2008. Esta encuesta pregunta a los residentes de países de todo el mundo qué tan satisfechos están con sus vidas, entre otras preguntas. Los investigadores limitaron su análisis a las democracias industrializadas para que estuvieran comparando una lista similar de naciones. Entre los países estudiados se encuentran Australia, Francia, Corea del Sur, España, Suiza y los Estados Unidos. [Lea ¿Quién es más feliz: los europeos o los estadounidenses?]

Para cada país, los investigadores midieron el tamaño del gobierno de cuatro maneras: los ingresos fiscales del país como porcentaje de su producto interno bruto (PIB), el consumo del gobierno como porcentaje del PIB real per cápita, beneficios promedio de desempleo y bienestar social Gastos como porcentaje del PIB.

Después de controlar los factores que podrían distorsionar los resultados, como la salud y la edad de los encuestados, la asistencia a la iglesia, las tasas de desempleo y el nivel de individualismo en la cultura del país, los investigadores encontraron que los países más felices eran aquellos con gobiernos grandes y ocupados. El resultado se mantuvo incluso cuando los investigadores tomaron en cuenta el hecho de que el tamaño y los beneficios del gobierno pueden influir en variables como el desempleo y las tasas de matrimonio, dijo Flavin a WordsSideKick.com.

"El salto en la felicidad al pasar de un país que es bajo en la escala de intervención del gobierno a uno que es alto en la escala de intervención del gobierno es aproximadamente el mismo que el efecto de casarse", dijo Flavin.

De los 15 países estudiados, Estados Unidos se ubicó en el puesto 14 entre los ingresos fiscales como porcentaje del PIB y en los gastos de asistencia social como porcentaje del PIB; 13° para la participación del gobierno en el consumo; 11° para prestaciones por desempleo; y 10 para la satisfacción con la vida.

El efecto es mayor para los pobres, dijo Flavin, pero los ciudadanos más ricos en los países de grandes gobiernos también reportaron más satisfacción que sus homólogos de pequeños gobiernos.

"Esta es una pieza de evidencia sobre la que deberíamos pensar detenidamente, cuál sería el efecto sobre el bienestar de los ciudadanos si empezáramos a cambiar Medicare a un sistema de vales o a reducir los beneficios de asistencia social", dijo Flavin.

Espacio para la interpretación

El estudio no es el primero en vincular la intervención del gobierno con la felicidad. Uno de los co-investigadores de Flavin fue autor de un artículo de 2010 en el Journal of Politics, que descubrió que los estados de EE. UU. Con gobiernos más grandes tienen ciudadanos más felices. [Leer: Los estados más felices revelados por una nueva investigación]

Por otro lado, un estudio de 2007 publicado en la revista Public Choice utilizó la misma Encuesta de valores mundiales de 1997 a 2001 para comparar el tamaño del gobierno (medido por el porcentaje del PIB compuesto por el consumo del gobierno) y la satisfacción con la vida en 74 países. Ese estudio encontró el resultado opuesto al de Flavin: los gobiernos más grandes parecían hacer infelices a las personas.

Justina Fischer, investigadora principal en economía de la Universidad de Mannheim en Alemania e investigadora del estudio de 2007, dijo que pensaba que la diferencia podría deberse a los diferentes períodos de tiempo en los que se recopilaron los datos. A fines de la década de 1990, dijo, los países estudiados tenían gobiernos inclinados a la izquierda que podrían haber hecho que el gobierno fuera demasiado grande; Entre 2005 y 2008, cuando se tomaron los datos de Flavin, los gobiernos se habían desplazado hacia la derecha.

"Dado este cambio en los gobiernos entre los años 90 y 10 años después, creo que su descubrimiento es un efecto de los gobiernos conservadores que recortan demasiado", dijo Fischer a WordsSideKick.com.

En otras palabras, dijo Fischer, podría haber un cierto equilibrio entre el tamaño del gobierno y la eficiencia privada con el que ambos estudios están bailando.El estudio de Fischer, dijo, captó las actitudes de la gente durante un período de demasiado gobierno, por lo que los recortes en los gastos del gobierno los llevaron hacia el ideal. Más tarde, los gobiernos pueden haber corregido en exceso, lo que significa que la tendencia a no recortar tanto hizo más felices a las personas.

Wolfers dijo a WordsSideKick.com que medir la felicidad y el tamaño del gobierno es difícil, no solo porque puede ser difícil definir qué significan esas variables, sino también porque las diferencias culturales pueden confundir los resultados. Los países nórdicos, que obtuvieron una alta calificación de felicidad en el estudio de Flavin, tienden a ser lugares alegres, dijo Wolfers, mientras que los antiguos países comunistas nunca son tan felices como se esperaría.

Para llegar al fondo de la pregunta, dijo Wolfers a WordsSideKick.com, los economistas tendrían que realizar estudios más amplios en más países. El estudio ideal asignaría aleatoriamente a las personas a vivir en estados con gobiernos grandes y estados con gobiernos pequeños y luego vería qué felices están. Obviamente, ese tipo de investigación no es posible, dijo Wolfers, por lo que las conclusiones sobre el tamaño y la felicidad del gobierno deben extraerse "de un pastiche de evidencia". Eso deja espacio para la interpretación.

"Es muy probable que un demócrata y un republicano lean esa evidencia y lleguen a conclusiones diferentes", dijo Wolfers. "Y eso es porque no tenemos ese único experimento perfecto".

Puedes seguir WordsSideKick.com la escritora senior Stephanie Pappas en Twitter @sipappas. Sigue a WordsSideKick.com para conocer las últimas novedades y descubrimientos científicos en Twitter. @wordssidekick y en Facebook.


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