¿Los Animales Tienen Menopausia?

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Aparte de los humanos, solo algunos insectos y dos especies de ballenas dentadas pasan por un tipo de menopausia, que viven mucho después de que dejan de reproducirse.

Las mujeres humanas suelen pasar por la menopausia entre los 45 y los 55 años, cuando se someten a cambios hormonales que hacen que dejen de poder reproducirse. Pero no son los únicos en el reino animal que viven más allá de sus años reproductivos.

Los científicos han sabido durante mucho tiempo que la fertilidad y el éxito reproductivo de los animales disminuyen lentamente con la edad, un fenómeno llamado senescencia reproductiva. Pero, en su mayor parte, la reproducción en animales parece continuar hasta la vejez y la muerte, aunque a una capacidad disminuida.

En una revisión reciente de especies de primates, los investigadores encontraron que los humanos son los únicos primates que no mueren a los pocos años de la "cesación de la fertilidad". Y esto es cierto incluso cuando la medicina moderna y el cuidado de la salud se eliminan de la ecuación, ya que el estudio incluyó datos de la tribu Kung del cazador-recolector en el desierto de Kalahari.

En las últimas dos décadas, sin embargo, numerosos estudios han afirmado que la menopausia, o "la vida post reproductiva", es una frase que se refiere con mayor frecuencia a la edad de la última reproducción, ya que los cambios en la ovulación y las hormonas relacionadas con la menopausia son difíciles de detectar. medida en poblaciones de animales silvestres - ocurre en una amplia gama de especies. Los guppies, por ejemplo, parecen pasar por una versión de la menopausia en los peces, según un estudio, que descubrió que los peces gastan un promedio del 13.6 por ciento de sus vidas totales en una etapa posterior a la reproducción.

De hecho, tal "menopausia" parece algo común entre peces, aves, mamíferos e invertebrados (animales sin columna vertebral), según una revisión reciente sobre el tema publicada en julio de 2015 en la revista Trends in Ecology & Evolution. Sin embargo, hay una advertencia importante a esta afirmación: para la gran mayoría de las especies, los animales no viven mucho después de que dejan de reproducirse, y la menopausia parece ser una circunstancia relacionada con el cautiverio (como en los guppies) que ocurre solo en Algunos individuos, no toda la especie.

Pero hay excepciones. Entre los vertebrados, dos especies de ballenas dentadas viven vidas largas después de la menopausia. Las ballenas asesinas se reproducen entre las edades de 12 y 40 años, pero pueden sobrevivir hasta los 90, mientras que las ballenas piloto de aleta corta se reproducen entre las edades de 7 y 35 años y viven más de 60 años.

También en este grupo selecto hay algunos insectos, como el pulgón social que forma agallas. Quadrartus yoshinomiyai, en el cual las hembras adultas han extendido vidas post-reproductivas defendiendo la colonia.

Desde un punto de vista evolutivo, la menopausia es una rareza aparente, dado que se espera que los individuos quieran transmitir sus genes el mayor tiempo posible. Entonces, ¿por qué se desarrolló en absoluto?

La teoría más prevalente detrás de la menopausia se llama la hipótesis de la abuela. En resumen, sugiere que las hembras pueden dejar de reproducirse temprano para ayudar a sus hijos y nietos a sobrevivir y reproducirse. Esto ciertamente parece cierto en las poblaciones de orcas, en las que las hembras mayores son depósitos de conocimiento ecológico, especialmente cuando se trata de encontrar alimentos: los investigadores encontraron que las madres aumentan la tasa de supervivencia de sus hijos adultos, que tienen mejor éxito reproductivo a medida que crecen.

Curiosamente, los elefantes de la matriarca también son vitales en la comunidad, pero no pasan por la menopausia.

La diferencia aquí radica en cómo se componen los grupos. Los hijos e hijas de las ballenas asesinas permanecen en los grupos en los que nacieron. Así, con el tiempo, las madres se relacionan cada vez más con sus vecinos, lo que proporciona un motivo para pasar de la reproducción a ayudar a sus descendientes, lo que mejora aún más su legado genético. En la sociedad del elefante, por otro lado, los hijos abandonan el grupo de nacimiento, por lo que las madres ya no están más relacionadas con sus compañeros de grupo a medida que envejecen.

Otro aspecto clave de esto es la competencia por los recursos.

La investigación en orcas muestra que cuando dos generaciones de ballenas asesinas en el mismo grupo se reproducen simultáneamente, los terneros de la generación más antigua de hembras tienen 1,7 veces más probabilidades de morir. Esto posiblemente se deba a que las hembras más jóvenes se enfocan solo en sus terneros, mientras que las hembras más viejas pueden criar a sus propios hijos y los de sus hijas adultas.

En los humanos ancestrales, las hijas se mudaban para unirse a nuevas familias. Inicialmente, una hija no tendría relación con el grupo hasta que tuviera hijos, pero a medida que crecía, se volvería más y más relacionada con su grupo. Eventualmente, ayudar a sus parientes a criar a sus hijos se volvería más beneficioso genéticamente para ella, especialmente porque tener más hijos pondría a sus nuevos hijos en competencia directa por los recursos con sus otros descendientes.

Publicado originalmente en WordsSideKick.com.


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