Las Mutaciones En El Adn Podrían Haber Condenado Al Mamut Lanudo

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Para el final de la era glacial, los últimos mamuts lanudos habían adquirido tantas mutaciones genéticas que prácticamente se había garantizado que sus números se dispararían hacia la extinción, según reveló un nuevo estudio.

Para el final de la era glacial, los últimos mamuts lanudos habían adquirido tantas mutaciones genéticas que prácticamente se había garantizado que sus números se dispararían hacia la extinción, según reveló un nuevo estudio.

Los mamuts se encontraban entre los herbívoros grandes más comunes que recorrían América del Norte, Siberia y Beringia, un área geográfica que una vez se extendía desde Siberia hasta el Yukón canadiense, pero ahora está mayormente sumergida bajo el estrecho de Bering. Las bestias gigantes aparecieron por primera vez hace unos 700.000 años. Pero, al final de la última era glacial, hace unos 10.000 años, su población declinó repentinamente.

Los científicos creen que un clima más cálido y los efectos de los cazadores humanos llevaron a la extinción de los mamuts lanudos en el continente. Las pequeñas poblaciones continuaron persistiendo en las islas aisladas del norte hasta que también desaparecieron hace unos 3,700 años. [Limpie: las extinciones más misteriosas de la historia]

Investigadores de la Universidad de California, Berkeley, compararon recientemente los genomas existentes de dos especímenes de mamut diferentes. Uno era un mamut lanudo de 45.000 años encontrado en el noreste de Siberia, y el otro era un mamut de 4.300 años de la isla Wrangel, en la costa de Rusia. Los científicos descubrieron que el ADN del mamut de la isla Wrangel, que representa a los últimos miembros de la especie, tenía múltiples mutaciones dañinas que habrían interferido con las funciones normales y agravado las dificultades de supervivencia.

"Es algo así como una tragedia griega que está escrita en el ADN del pobre mamut", dijo el autor principal del estudio, Rebekah Rogers, un genetista evolutivo de la Universidad de Carolina del Norte en Charlotte. "Miras el ADN de este mamut y ves todas estas malas mutaciones".

Los hallazgos sugieren que, al final, a medida que los niveles del mar subían y cortaban los mamuts de la isla Wrangel, su pequeña población y la consanguinidad resultante habrían hecho que el proceso de selección natural fuera ineficaz.

En poblaciones más grandes, las mutaciones que ocurren naturalmente son eliminadas por la competencia, dijo Rogers. Pero con una población tan pequeña, no habría habido ningún mecanismo para evitar que estas mutaciones pasen a la próxima generación de mamuts. De acuerdo con Rogers, se habrían acumulado cambios dañinos en el genoma de mamut que eliminaban grandes trozos de ADN, o alteraban la forma en que se leían y traducían los genes.

Al observar qué genes se vieron afectados por estas mutaciones dañinas, Rogers y su colega, Montgomery Slatkin, un genetista de poblaciones de la Universidad de California en Berkeley, pudieron adivinar qué funciones o comportamientos podrían haber sido afectados a medida que disminuían las poblaciones de mamuts. Los animales probablemente perdieron muchos receptores olfativos, que detectan olores, así como proteínas urinarias, encontraron los investigadores. Esto podría haber afectado su estatus social y la elección de pareja, dijo Rogers. El genoma también reveló que el mamut isleño tenía ciertas mutaciones que probablemente crearon una capa de satén translúcida inusual, así como varias otras mutaciones con efectos que los científicos aún no comprenden completamente.

Si bien los investigadores dijeron que su análisis se limitaba a un individuo de la población de mamuts de la isla de Wrangel, dijeron que estaban bastante seguros de que esta "fusión genética" también habría ocurrido en los mamuts restantes.

"Esperamos que si obtuvieras otro mamut de la isla y miraras su genoma, también tuviese un exceso de mutaciones malas", dijo Rogers a WordsSideKick.com. "Puede que no sean exactamente las mismas mutaciones, algunas de ellas se compartirían y otras podrían ser diferentes, pero esperaríamos el mismo patrón". [Fotos: 6 animales extintos que podrían ser devueltos a la vida]

Otros biólogos estuvieron de acuerdo en que los hallazgos respaldan una teoría de larga data de que los genomas comienzan a desmoronarse a medida que disminuyen las poblaciones animales.

"Tiene sentido que los investigadores encuentren una acumulación de mutaciones perjudiciales en una población muy pequeña", dijo Beth Shapiro, bióloga evolutiva de la Universidad de California en Santa Cruz, que no participó en el nuevo estudio. "[Esto] revela que no es necesariamente solo un pequeño tamaño de población lo que es potencialmente peligroso para las poblaciones, sino también el contenido de esos genomas que es importante".

El estudio ofrece una advertencia a los conservacionistas, dijo Shapiro. Si las mutaciones malas comienzan a acumularse en pequeños grupos de animales aislados, podría no ser suficiente tratar de preservar las especies en peligro de extinción después de que ya hayan sufrido generaciones de endogamia y fusión genómica. Los conservacionistas probablemente necesiten intervenir mucho antes, dijo.

También podría proporcionar un giro interesante a los experimentos de "extinción" de mamut. Si algunos genomas de mamut portan una sobreabundancia de mutaciones negativas, los investigadores deben analizar cuidadosamente los genes antes de insertarlos en los genomas híbridos de mamut y elefante, dijo Rogers. De hecho, evaluar las mutaciones y probar cuáles son sus funciones también podría informar a los científicos acerca de cómo los genes mutados afectaron a los mamuts justo antes de que se extinguieran, agregó.

Rogers y sus colegas detallaron su análisis de las mutaciones genéticas del mamut en un estudio publicado en línea hoy (2 de marzo) en la revista PLOS Genetics.

Artículo original en WordsSideKick.com.


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