Los Dinosaurios Probablemente Despojados De Piojos

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Los dinosaurios podrían haber sido los primeros animales atormentados por los tipos de piojos que ahora suelen acosar a los niños, según sugieren ahora los científicos a partir de fósiles y evidencia genética de los parásitos.

Los dinosaurios podrían haber sido los primeros animales atormentados por los tipos de piojos que ahora a menudo acosan a los niños, según sugieren ahora los científicos.

Estos nuevos hallazgos también sugieren que las aves y los mamíferos en realidad comenzaron a diversificarse y extenderse por todo el mundo antes del final de la Era de los Dinosaurios que acabó con su competencia.

Chupasangres inteligentes

Los piojos son insectos que incluyen parásitos chupadores de sangre. Estos a menudo han desarrollado formas únicas de evadir las defensas de un huésped. Por ejemplo, los piojos del ala tienen cuerpos alargados que les ayudan a insertarse entre las púas en una pluma y, por lo tanto, evitan el acicalamiento de los anfitriones aviares, mientras que los piojos tienen ranuras en la parte superior de sus cabezas que se cierran sobre un solo tallo de cabello.

La especialización que sufren los piojos hace que sea difícil cambiar a otros anfitriones, lo que significa que tienen que evolucionar estrechamente al paso de sus anfitriones. Como tal, "el registro de nuestro pasado está escrito en estos parásitos, y al reconstruir su historia evolutiva podemos usar los piojos como marcadores para investigar la historia evolutiva de sus huéspedes", dijo el investigador Vincent Smith, del Museo de Historia Natural de Londres. De hecho, los piojos han arrojado luz sobre cuándo los humanos comenzaron a usar ropa y sobre la historia antigua de las Américas.

Smith y sus colegas querían usar los piojos para comprender mejor qué factores estaban detrás de la diversidad de las aves y los mamíferos de hoy. Una teoría de larga data es que el evento de extinción masiva que terminó con la Era de los Dinosaurios hace aproximadamente 65 millones de años abrió nuevos y vastos territorios y tipos de hábitats para aves y mamíferos, fomentando las primeras etapas de su diversificación y expansión, un proceso llamado radiación.

"Los patos hacen cosas diferentes de los búhos, que hacen cosas diferentes de los loros, por ejemplo, y se pensó que después de que los dinosaurios se extinguieron, es cuando estas aves o mamíferos se diversificaron en estos nichos diferentes", dijo el investigador Kevin Johnson, un ornitólogo del Encuesta estatal de historia natural en la Universidad de Illinois.

Pero ahora, según la evidencia de los piojos, "la radiación de aves y mamíferos ya estaba en marcha antes de que los dinosaurios se extinguieran", dijo Johnson.

Esto, a su vez, sugiere que las aves y los mamíferos no fueron los primeros hospedadores de piojos parásitos, pero tal vez lo fueron los dinosaurios.

"Nuestro estudio muestra que estaban en el momento de los dinosaurios", dijo Johnson a WordsSideKick.com.

Familia de los piojos

Los científicos construyeron un árbol familiar parcial de piojos al comparar genes de 69 linajes de piojos modernos. Los cambios en la secuencia de genes son medidas confiables de cómo se relacionan las diferentes especies en el mismo grupo. Dado que estos cambios se acumulan con el tiempo, también pueden usarse para crear una línea de tiempo aproximada de la evolución de grupos de organismos relacionados.

Los investigadores también utilizaron fósiles de piojos, aves y mamíferos para anclar puntos de tiempo precisos en este árbol genealógico. Las edades de estos fósiles fueron determinadas por la edad de las formaciones geológicas en las que se encontraron.

Su análisis "sugiere que tanto los piojos de las aves como los de los mamíferos comenzaron a diversificarse antes de la extinción masiva de los dinosaurios", dijo Johnson. "Si los piojos estuvieran cerca, sabemos que sus anfitriones probablemente estaban alrededor".

"Dada la extensión de los piojos en las aves en particular, y también en cierta medida en los mamíferos, probablemente existieron en una gran variedad de hospedadores en el pasado, posiblemente incluyendo dinosaurios", agregó Johnson.

Como los dinosaurios tienen piojos

Una pregunta de larga data entre los investigadores de parásitos fue cuando estos piojos evolucionaron por primera vez, dijo Johnson.

"En el pasado, muchos científicos habían especulado sobre la edad de los piojos, algunos sugirieron que eran más viejos que esta fecha y otros sugirieron que tenían menos de 65 millones de años", dijo Johnson. "Nuestro estudio muestra que los piojos se convirtieron en parásitos por primera vez hace unos 100 millones a 125 millones de años".

"También es importante tener en cuenta que los piojos no parasitan a los reptiles o anfibios modernos", agregó. "Dado que los grupos de piojos más antiguos son los parásitos de las aves y que las plumas existieron hace unos 100 millones a 125 millones de años, es razonable especular que solo se convirtieron en parásitos después del origen de las plumas o la piel".

Eso tiene implicaciones intrigantes para la forma en que las aves tienen piojos en primer lugar. "Los hallazgos recientes han revelado que una serie de dinosaurios podrían haber lucido plumas", por lo que tal vez las aves simplemente heredaron sus piojos de los dinosaurios ", dijo.

Estos nuevos hallazgos respaldan el trabajo genético reciente que sugiere que los principales grupos de aves y mamíferos existían antes de que los dinosaurios se extinguieran.

"Puede ser que algunas de las innovaciones clave de las aves y los mamíferos, como el vuelo, la fuerte inversión de los padres en la crianza de los jóvenes y la posibilidad de mantener una temperatura corporal constante en condiciones de frío, les permita superar a los dinosaurios en algunos hábitats, "Dijo Johnson.

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea mañana (6 de abril) en la revista Biology Letters.


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