Pistas De Dinosaurios Revelan Extraña Danza De Apareamiento

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Las huellas de dinosaurios inusuales sugieren que algunos dinosaurios carnívoros se pavoneaban para ganar parejas, realizando exhibiciones similares a las de las aves modernas.

¿Agitaban los dinosaurios una pluma de cola? Algunos terópodos que comían carne utilizaron elegantes movimientos de pies para atraer a sus compañeros, dejando atrás sus huellas de trotones de zorros en las rocas hace millones de años.

Un análisis de las marcas recién descubiertas sugiere que son la primera evidencia conocida de un tipo de comportamiento de visualización de apareamiento conocido como "raspado", común en las aves modernas que anidan en el suelo. Los muchachos de dinosaurios pueden haber realizado sus paleo-números en grupos para una audiencia femenina (con suerte) que decae, dicen los investigadores.

Los paleontólogos encontraron decenas de estos "rasguños", áreas en la roca que estaban marcadas por múltiples marcas de rasguños. Estas colecciones de marcas, cada una de las cuales tenían un promedio de aproximadamente 6,6 pies (2 metros) de longitud, se encontraban dispersas en cuatro sitios cretáceos diferentes en Colorado. Las ubicaciones del sitio, descritas por los autores del estudio como "espectaculares", están entrecruzadas con numerosas huellas de dinosaurios: huellas consecutivas hechas por el mismo animal. [Fotos: Miles de huellas de dinosaurios a lo largo del río Yukón]

Raspaduras sorprendentes

Martin Lockley, coautor del estudio y profesor emérito de geología en la Universidad de Colorado en Denver, dijo a WordsSideKick.com que estas marcas de rasguño no se parecen a nada que los científicos hayan visto antes. Cuando Lockley y sus colegas notaron las marcas por primera vez, las huellas estaban parcialmente cubiertas de arena. "Comenzamos a limpiarlos y a observarlos más de cerca, y supimos de inmediato que había algo inusual en ellos", dijo Lockley. Más y más de estos rastros de raspado surgieron a medida que se amplió su investigación, y finalmente revelaron alrededor de 60 de ellos en uno de los sitios.

Pronto quedó claro que estos rasguños inusuales estaban conectados a los dinosaurios cuyas huellas marchaban a través del área. "Los llamábamos huellas de dinosaurios", dijo Lockley. "Obviamente, los hicieron los pies de los dinosaurios, porque pudimos ver las marcas de las garras. Podíamos ver dos lados, un canal izquierdo y uno derecho, con una cresta en el medio", dijo.

Algunas de las huellas de rasguños incluían la huella de tres dedos de la marca registrada de un terópodo, un grupo de dinosaurios bípedos y en su mayoría carnívoros, lo que consolidó aún más la conexión de las extrañas marcas con los creadores de dinosaurios. Según Lockley, ahí es cuando las cosas se pusieron interesantes. "Era como, 'OK, sabemos qué tipo de dinosaurio los hizo, ¿qué estaban haciendo?'"

El líder del equipo, el Dr. Martin Lockley (derecha) y su coautor, Ken Cart, se arrodillan junto a dos grandes rasguños de la era Cretácica del oeste de Colorado, que son la primera evidencia física de que grandes dinosaurios terópodos se involucraron en el comportamiento de cortejo.

El líder del equipo, el Dr. Martin Lockley (derecha) y su coautor, Ken Cart, se arrodillan junto a dos grandes rasguños de la era Cretácica del oeste de Colorado, que son la primera evidencia física de que grandes dinosaurios terópodos se involucraron en el comportamiento de cortejo.

Crédito: M. Lockley

Paleo-detectives

Al igual que los detectives de televisión Crime Scene Investigation (CSI), los científicos enfrentaron el desafío de recrear un escenario basado en las pistas dejadas atrás. Y, como los detectives, consideraron, y descartaron, una serie de posibilidades.

¿Estaban los dinosaurios cavando en busca de agua? No es probable, dijo Lockley. El ambiente en esa parte de América del Norte estaba muy húmedo durante el Cretácico, y el agua hubiera sido abundante. ¿Podrían haber estado buscando comida? Probablemente no; Los terópodos carnívoros no se hubieran raspado en la tierra buscando raíces u otra vegetación, explicó Lockley. Y no hay evidencia que sugiera que las inundaciones en el momento enterraron los cadáveres que los terópodos podrían haber desenterrado y saqueado, agregó.

Fue entonces cuando Lockley y sus colegas se dieron cuenta de que podrían encontrar una explicación para el comportamiento de estos dinosaurios extintos en el comportamiento de los "dinosaurios" vivos hoy en día: las aves modernas.

Tal vez los rasguños eran signos de la construcción del nido? La evidencia fósil existente muestra que los dinosaurios terópodos, como las aves, construyeron nidos y incubaron sus huevos. Pero los autores del estudio dudaban, porque las marcas y valles de los rasguños probablemente se habrían desgastado durante semanas de uso continuo, ya que los dinosaurios meditaban sus huevos y criaban a sus crías. Y las formas variables y la colocación aleatoria de los rasguños no coincidían con las formas de nido más regulares y el espaciamiento en las colonias de anidación de dinosaurios conocidas. [Galería de imágenes: Dinosaur Daycare]

Bailando como un pájaro

Pero cuando los científicos revisaron las cuentas del comportamiento de apareamiento de las aves, chocaron contra la basura. Las descripciones de actividad llamadas "visualización de raspado de nidos" y "construcción de pseudo nidos" parecían producir marcas similares a las que encontraron.

"Durante la temporada de reproducción, los machos comienzan a emocionarse y se muestran a sus compañeros al rascarse para decir: ¡Mira, puedo construir un nido!" Lockley le dijo a WordsSideKick.com. "Y se emocionan tanto que se raspan, se mueven y se raspan de nuevo; hacen docenas o cientos de rasguños en un corto período de tiempo".

La explicación del "raspado de nidos", dijo Lockley, encaja bien con las marcas de rasguño de Colorado. En el estudio, los investigadores apuntan a una lista "larga y diversa" de aves que realizan exhibiciones de nidos, incluidos frailecillos, un loro de Nueva Zelanda y siete especies de aves playeras. Y este tipo de comportamiento se extiende a través de muchas ramas en el árbol de la familia de las aves, según Paul Sweet, gerente de las Colecciones de Ornitología en el Museo Americano de Historia Natural.

Sweet, que no participó en el estudio, le dijo a WordsSideKick.com que el sabio se reunirá temporada tras temporada en un "lek", un área abierta donde realizan exhibiciones de apareamiento de alta energía que pueden incluir puntal, avivar sus colas y "intentar para verse lo más grande posible ", dijo Sweet. [Sexo animal: cómo lo hicieron los dinosaurios]

De acuerdo con los investigadores, los cuatro sitios donde encontraron las marcas de rasguño podrían haber sido lugares donde grupos de machos terópodos se reunían para exhibir sus cosas ante una audiencia femenina apreciativa. Los rasguños que dejaron atrás proporcionan la primera evidencia física que vincula el comportamiento de la exhibición de apareamiento de dinosaurios con el de las aves vivas, dijeron los científicos.

Lockley, quien ha dedicado décadas al estudio de las vías de los dinosaurios, dijo a WordsSideKick.com que es probable que se descubran más ejemplos de este elegante trabajo de pies, ahora que los paleontólogos los estarán buscando.

"Parece que cada cinco a 10 años hay una nueva categoría de evidencia que sale a la luz, y luego dice: 'Oh, está en todas partes, ¿por qué no encontramos esto antes?'", Dijo Lockley. "No me sorprendería si tuviéramos docenas de estos sitios en unos pocos años".

Los hallazgos fueron publicados en línea hoy (7 de enero) en la revista Nature Scientific Reports.

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