Asteroide Asesino De Dinosaurios Disparó Lluvia De Ácido Letal

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El gas de ácido sulfúrico del impacto del asteroide de chicxulub acidificó rápidamente los océanos, matando la vida marina de la superficie.

Los océanos se agriaron en un estofado mortal de ácido sulfúrico luego del enorme impacto de los asteroides que acabó con los dinosaurios, según sugiere un estudio reciente.

El ochenta por ciento de las especies del planeta murieron al final del Período Cretácico hace 65.5 millones de años, incluida la mayor parte de la vida marina en el océano superior, así como nadadores y vagabundos en lagos y ríos. Los científicos culpan de esta extinción masiva al asteroide o al impacto del cometa que creó el cráter Chicxulub en el Golfo de México.

Un nuevo modelo del desastre encuentra que el impacto habría inundado la atmósfera de la Tierra con trióxido de azufre, proveniente de rocas marinas ricas en sulfato llamadas anhidrita vaporizadas por la explosión. Una vez en el aire, el azufre se habría transformado rápidamente en ácido sulfúrico, generando enormes cantidades de lluvia ácida a los pocos días del impacto, según el estudio, publicado hoy (9 de marzo) en la revista Nature Geoscience.

El modelo ayuda a explicar por qué la mayoría de la vida marina de aguas profundas sobrevivió a la extinción masiva, mientras que los habitantes de la superficie desaparecieron del registro fósil, dijeron los investigadores. La intensa lluvia ácida solo picó la superficie superior del océano con ácido sulfúrico, dejando las aguas más profundas como refugio. El modelo también podría explicar otro misterio de extinción: el llamado pico de helecho, revelado por un aumento masivo en el polen de helecho fósil justo después del impacto. Los helechos son una de las pocas plantas que toleran el suelo saturado en agua ácida, dijeron los investigadores.

El impacto de Chicxulub devastó la Tierra con más que solo lluvia ácida. Otros efectos mortales incluyeron tsunamis, una tormenta de fuego global y el hollín de las plantas en llamas. [Las 10 mejores maneras de destruir la tierra]

La teoría de la acidificación de los océanos ha sido expuesta anteriormente, pero algunos científicos cuestionaron si el impacto habría producido suficiente lluvia ácida global para explicar la extinción mundial de la vida marina. Por ejemplo, el azufre expulsado podría haber sido dióxido de azufre, que tiende a colgar en la atmósfera en lugar de formar aerosoles que se convierten en lluvia ácida.

El autor principal Sohsuke Ohno, del Instituto de Tecnología Chiba en Japón, y sus coautores simularon las condiciones de impacto de Chicxulub en un laboratorio, utilizando rocas de anhidrita ricas en azufre con un láser para imitar las fuerzas de un asteroide que choca con la Tierra. Los investigadores encontraron que el vapor resultante era principalmente trióxido de azufre, en lugar de dióxido de azufre. En la atmósfera terrestre, el trióxido de azufre se habría combinado rápidamente con agua para formar aerosoles de ácido sulfúrico. Según los investigadores, estos aerosoles desempeñaron un papel clave para sacar rápidamente el azufre del cielo y al océano. Las diminutas gotitas probablemente se pegan a los escombros de roca de silicato pulverizado que caen sobre el planeta, eliminando así el ácido sulfúrico de la atmósfera en cuestión de días.

"Nuestros resultados experimentales indican que se espera que el trióxido de azufre sea el principal componente de sulfuro en el gas de óxido de azufre liberado durante el impacto", dijo Ohno a WordsSideKick.com en una entrevista por correo electrónico. "Además de eso, al eliminar o barrer los aerosoles ácidos mediante la coexistencia de partículas de silicato, el ácido sulfúrico se habría asentado en la superficie del suelo en muy poco tiempo", dijo Ohno.

Email Becky Oskin o seguirla @beckyoskin. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia viva.


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