Insectos De La Era De Los Dinosaurios Congelados En El Tiempo Durante La Polinización Más Antigua

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Se han descubierto diminutos insectos llamados trips con granos de polen en sus cuerpos conservados en pedazos de ámbar, el registro más antiguo de polinización.

Con dinosaurios masivos que se elevan por encima, pequeños insectos hembras llamados trips se habían empapado con cientos de granos de polen de un árbol gingko hace más de 100 millones de años cuando murieron, solo para ser preservados en una resina de árbol llamada ámbar.

El descubrimiento, detallado esta semana en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias, es el registro más antiguo conocido de polinización de insectos.

(La polinización ocurre cuando el viento o un animal, en su mayoría insectos, distribuyen polen desde el órgano reproductor masculino de una planta a las partes femeninas en la misma planta u otra).

Según los investigadores, durante el Período Cretácico inferior en el que vivieron los trips recién descubiertos, las plantas con flores habrían empezado a diversificarse, reemplazando finalmente las coníferas como la especie dominante.

"Esta es la evidencia más antigua y directa de la polinización, y la única desde la edad de los dinosaurios", dijo la investigadora del estudio Carmen Soriano en un comunicado. "La coevolución de plantas e insectos con flores, gracias a la polinización, es una gran historia de éxito evolutivo".

Una imagen de rayos X de sincrotrón de la muestra de Gymnospollisthrips minor, mostrando los granos de polen (amarillo) que cubren su cuerpo.

Crédito: ESRF

Soriano y un equipo internacional de científicos que estudian las dos piezas de ámbar, que se descubrieron en lo que ahora es el norte de España, dicen que los especímenes datan de hace 110 millones a 105 millones de años. [Fotos de los antiguos polinizadores]

Encontraron seis trips femeninos, también llamados tisanópteros, encerrados en el ámbar, con cientos de granos de polen adheridos a sus diminutos cuerpos; los insectos solo miden 2 milímetros de largo. Los trips, según los investigadores, pertenecen a un nuevo género ahora llamado Gymnopollisthrips, con dos nuevas especies, G. menor y G. mayor.

Después del descubrimiento inicial de las piezas de ámbar, se conservaron en una colección del Museo de Ciencias Naturales de Álava en España.

Para observar de cerca el evento de polinización congelado en el tiempo, el equipo utilizó la tomografía de rayos X sincrotrón en la Instalación Europea de Radiación de Sincrotrón (ESRF), enfocándose en el más representativo de los trips encapsulados en ámbar. En la tomografía de rayos X de sincrotrón, las partículas cargadas se envían a alta velocidad a través de campos magnéticos; estas partículas liberan luz de alta energía que luego puede perforar materiales opacos para revelar imágenes tridimensionales de alta resolución.

Las imágenes revelaron varias características de los granos de polen, juntos sugirieron que los granos provenían de una especie de árbol de cícada o gingko, dijeron los investigadores. Los gingkos tienen árboles machos y hembras separados, con machos que producen pequeños conos de polen y hembras con óvulos en los extremos de los tallos que se convierten en semillas después de la polinización.

Los investigadores se preguntaron qué habrían obtenido estos transportadores de polen a cambio de sus servicios hace tanto tiempo. El beneficio debe haber sido la oportunidad de recoger el alimento de polen para las larvas de los trips, dijeron los investigadores, y agregaron que este beneficio habría alentado la aparición de pelos anillados especializados para el transporte de polen.

"Los trips podrían convertirse en uno de los primeros grupos de polinizadores en la historia geológica, mucho antes de que la evolución convirtiera a algunos de ellos en polinizadores de flores", dijo Soriano.

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