El Auge De Los Dinosaurios Vinculado A La Subida De Las Montañas Rocosas

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El ascenso de las montañas rocosas y el surgimiento de un mar interior prehistórico pueden explicar el auge de las especies de dinosaurios, dicen los científicos.

La evolución de las nuevas especies de dinosaurios puede haber surgido debido al surgimiento de las Montañas Rocosas y la aparición de un mar interior prehistórico en América del Norte, según los investigadores.

Los dinosaurios cornudos y con pico de pato florecieron en América del Norte, alcanzando un pico hace unos 75 millones de años, una época conocida como el Campanian. Por ejemplo, una región campaniana conocida como la formación Dinosaur Park en lo que hoy es Canadá vio siete especies diferentes de dinosaurios pico de pato y cinco especies de dinosaurios cornudos emergen. Una región comparable conocida como la formación Hell Creek en los Estados Unidos desde el Maastrichtiano, el tiempo que llevó al final de la Era de los Dinosaurios hace 65 millones de años, vio solo una especie de dinosaurio con pico de pato y quizás tres especies de dinosaurios cornudos a lo sumo.

"La razón de esta discrepancia en la diversidad de dinosaurios nunca se ha explicado adecuadamente", dijo el investigador Terry Gates, paleontólogo de vertebrados de la Universidad de Ohio.

Dinosaurios y geología

Para ayudar a resolver el misterio detrás de este patrón de evolución, Gates y sus colegas analizaron la antigua geología del oeste de América del Norte, ya que las alteraciones ambientales a menudo influyen en la evolución. Después de centrarse en las tendencias en la formación de montañas y océanos hace 70 millones a 80 millones de años, descubrieron que el paisaje experimentó cambios profundos en ese entonces que pueden haber influido en la evolución de los dinosaurios.

Durante el Cretáceo temprano a medio, las fuerzas geológicas levantaron el oeste de los Estados Unidos, creando una enorme cordillera conocida como las Montañas de Sevier. Esto se extendió en una línea desde el suroeste de Estados Unidos a través de Alberta, Canadá. Más tarde, una de las placas tectónicas debajo de la corteza de América del Norte cambió, construyendo otra cordillera más al este: la Orogenia Laramide, la etapa infantil de las Montañas Rocosas de hoy en día. [Las montañas más altas del mundo]

El área justo al este de las nuevas montañas Sevier descendió hacia abajo, creando un mar interior poco profundo conocido como la vía marítima interior occidental que inundó el continente desde el Ártico canadiense hasta el Golfo de México. Esta vía marítima dividía el continente en tres grandes islas al norte, este y oeste que estaban densamente pobladas de dinosaurios.

El salvaje oeste

Los dinosaurios del oeste habitaban en una isla llamada Laramidia. "El oeste de Norteamérica ha sido un hervidero para los descubrimientos de dinosaurios durante más de un siglo, pero la reciente explosión de nuevas especies de dinosaurios provenientes de Utah está enviando olas a través de la comunidad paleontológica y revolucionó nuestra comprensión de la evolución de los dinosaurios en el continente", investigó Lindsay. Zanno dijo en un comunicado. Zanno es el director del Laboratorio de Investigación de Paleontología y Geología en el Centro de Investigación de la Naturaleza del Museo de Ciencias Naturales de Carolina del Norte. [The Bones Album: Fotos de fósiles de dinosaurios]

Específicamente, los nuevos hallazgos ayudaron a ilustrar cómo evolucionaron los dinosaurios en una isla con una geografía cambiante. El crecimiento de las montañas de Sevier y la vía marítima interior occidental hizo que el hábitat de los dinosaurios se redujera en Laramidia.

"Parece que las barreras geográficas, así como probablemente también ecológicas, creadas por el aumento de las cordilleras y la vía marítima causaron el aislamiento de las poblaciones del norte y sur de los dinosaurios carnívoros con patas de cresta", investigador Albert Prieto-Márquez en La Colección Estatal de Baviera para Paleontología y Geología en Munich, Alemania, dijo en un comunicado. "Suponemos que ese aislamiento facilitó una rápida especiación y una mayor diversidad en estos animales".

Las nuevas especies de dinosaurios cornudos y de pico de pato nacían a una tasa explosiva de cada pocos cientos de miles de años durante el breve período en que coexistían las dos cadenas montañosas y la vía marítima. Las poblaciones aisladas a menudo evolucionan nuevas características más rápidamente, dijo Gates.

Finalmente, el continuo ascenso de las Montañas Rocosas mantuvo el mar alejado del interior del continente. Este cambio abrió un vasto territorio para que estos dinosaurios vagaran. Esto, a su vez, redujo la rapidez con que evolucionaron las nuevas especies en la región a cada pocos millones de años, sugieren los investigadores.

"Nuestros datos sugieren que el cambio geográfico contribuyó al patrón que vemos en el oeste de América del Norte", dijo Gates.

Durante los tiempos de aislamiento, varias especies de dinosaurios con pico de pato gigantes "recorrían un área mucho más pequeña de lo que uno podría pensar, dado que muchos eran más grandes que los elefantes", dijo Gates. Es posible que estos dinosaurios hayan evolucionado para comer plantas especializadas que se encuentran solo en ciertas regiones, explicando por qué vivían en confines relativamente estrechos.

Dip de diversidad de dinosaurios

Los investigadores habían sugerido que los dinosaurios estaban disminuyendo antes de su extinción masiva, debido a una caída en la diversidad en los años previos a la calamidad.

"La pregunta principal en la que he estado pensando durante 10 años fue:" ¿Estaban los dinosaurios realmente disminuyendo antes de extinguirse? ", Dijo Gates a WordsSideKick.com. "Resulta que el período de la diversidad de dinosaurios que estábamos viendo, el Campanian, era una anomalía. Vimos tres estructuras geológicas convergentes que se unieron para formar las condiciones perfectas para el auge de las especies de dinosaurios. Todos estaban usando este tiempo como "una línea de base para la diversidad de dinosaurios, cuando debería haber sido vista como una anomalía, y la disminución de la diversidad más adelante fue realmente un retorno al status quo".

Los cambios en las montañas y las vías marítimas no solo influyeron en la diversidad de dinosaurios en América del Norte, sino que también pueden haber tenido efectos en otras partes del mundo. Por ejemplo, el surgimiento del predecesor de las Montañas Rocosas creó una barrera, lo que significa que solo las especies que viven en la parte sur de Laramidia podrían llegar a América del Sur, y solo las especies que viven al norte de las montañas podrían llegar a Asia a través de la actual Alaska.

"Estos herbívoros gigantes eran especies verdaderamente invasoras que aparentemente llegaron a dominar estos otros continentes", dijo Gates.

Gates y sus colegas ahora están explorando el oeste de los Estados Unidos para comprender mejor los patrones de evolución y diversidad de dinosaurios allí, así como la forma en que otros grupos de animales, como los mamíferos y los anfibios, podrían haberse visto afectados por estos cambios geológicos. Ayer detallaron sus hallazgos en línea ayer (2 de agosto) en la revista PLoS ONE.

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