Dino-Killing Impact Remade Plant Kingdom, También

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Las duras condiciones después del impacto del meteorito en chicxulub favorecieron a las plantas de rápido crecimiento, empujando a los bosques hacia un nuevo orden jerárquico.

El meteorito asesino que extinguió a los dinosaurios también incendió los bosques y plantas de América del Norte. Según informa un estudio reciente, las duras condiciones posteriores al impacto favorecieron a las plantas de floración de crecimiento rápido, que empujaban a los bosques hacia un nuevo orden jerárquico.

Como resultado, los bosques de hoy Brachiosaurio. La mayoría de los árboles y arbustos de crecimiento lento que comen los dinosaurios son actores menores en los bosques modernos, ya que las plantas no pudieron adaptarse a los cambios climáticos posteriores al impacto, según informan los investigadores (16 de septiembre) en la revista PLOS Biology.

"Cuando observas los bosques de todo el mundo hoy en día, no ves muchos bosques dominados por plantas siempre verdes", dijo el autor principal del estudio, Benjamin Blonder, en un comunicado. "En cambio, están dominadas por especies de hoja caduca, plantas que pierden sus hojas en algún momento del año".

Los dinosaurios pisotearon los bosques gobernados por angiospermas de hoja perenne, que nunca dejan caer hojas. Las angiospermas son plantas con flores, pastos y árboles, excluyendo las coníferas como el abeto y el pino. Las angiospermas de la era de los dinosaurios incluían a parientes antiguos de acebo, rododendros y sándalo. Otras plantas en los bosques antiguos incluían hayas, cícadas, gingkoes, helechos y palmeras. [Ver fotos de un bosque fosilizado en el Ártico canadiense]

Los registros fósiles muestran que las angiospermas de todo tipo prosperaron antes de que un meteorito o asteroide se estrellara en la Tierra hace 66 millones de años. Esa estupenda explosión carbonizó vastos bosques que habían crecido desde Canadá hasta Nuevo México. En América del Norte, alrededor del 60 por ciento de las especies de plantas se extinguieron, según estudios anteriores.

Después del incendio, las angiospermas de hoja caduca, que dejan caer sus hojas estacionalmente, se recuperaron mucho mejor que los árboles de hoja perenne.

Blonder, un ecologista de la Universidad de Arizona en Tucson, quería saber por qué las angiospermas de hoja caduca superaron a sus primos de hoja perenne durante los años fríos y oscuros después del impacto (llamado el impacto del invierno). Los investigadores analizaron miles de hojas prehistóricas de la Formación Hell Creek de Wyoming. Las hojas fosilizadas abarcaron el impacto, desde los últimos 1.4 millones de años del Cretácico hasta los primeros 800,000 años del Período Terciario.

Sobre la base de su análisis, los investigadores dijeron que las propiedades de las hojas de la planta probablemente les ayudaron a soportar el clima sombrío. El impacto del invierno empujó los ecosistemas hacia las plantas con estrategias de crecimiento más rápido, dijo Blonder a WordsSideKick.com en una entrevista por correo electrónico. "Las hojas representan un drenaje en los recursos de una planta cuando la fotosíntesis no puede ocurrir. Por lo tanto, las especies de hoja caduca deben ser favorecidas sobre las especies de hoja perenne", dijo.

Los investigadores analizaron la masa de hojas por área, lo que indica cuánto carbono invierte una planta en el cultivo de una hoja. "[Esto] nos dice si la hoja era gruesa y cara de hacer para la planta, o si era una hoja más flaca y barata", dijo Blonder. Los científicos también observaron la densidad de la vena de la hoja, una medida de la rapidez con que una planta absorbe carbono.

"Nuestro estudio proporciona evidencia de un cambio dramático de las plantas de crecimiento lento a las especies de crecimiento rápido", dijo Blonder. "Esto nos dice que la extinción no fue aleatoria. Y, potencialmente, esto también nos dice por qué encontramos que los bosques modernos son generalmente de hoja caduca y no siempre verdes".

Email Becky Oskin o seguirla @beckyoskin. Síguenos @wordssidekick, Facebook & Google+. Artículo original sobre Ciencia viva.


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